¿Qué tan sostenibles son las carnes falsas?

Imagen promocional de hamburguesas y patatas fritas.
Agrandar / Una pila de Impossible Burgers a base de plantas.

Si eres un carnívoro consciente del medio ambiente, probablemente lleves al menos un poco de culpa a la mesa. La carne en nuestros platos tiene un costo ambiental significativo a través de la deforestación, las emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación del aire y el agua, una realidad incómoda, dada la necesidad urgente del mundo de lidiar con cambio climático.

Esa es una gran razón por la que hoy en día hay tanto revuelo en torno a un recién llegado a los estantes de los supermercados y a los menús de las hamburgueserías: productos que parecen carne real pero que están hechos completamente sin ingredientes animales. A diferencia de las hamburguesas vegetarianas a base de frijoles o granos de décadas pasadas, estas “carnes a base de plantas”, las más conocidas son Hamburguesa Imposible y Más allá de la carne, se comercializan en gran medida hacia los carnívoros tradicionales. Afirman replicar el sabor y la textura de la carne molida real a una fracción del costo ambiental.

Si estas nuevas alternativas a la carne pueden satisfacer una gran parte de nuestra demanda de carne—y si son tan ecológicos como afirman, lo cual no es fácil de verificar de forma independiente—podrían ofrecer a los carnívoros una forma de reducir el impacto ambiental de sus elecciones gastronómicas sin renunciar a sus recetas favoritas.

Eso podría cambiar las reglas del juego, piensan algunos. “La gente ha sido educada durante mucho tiempo sobre los daños de la agricultura animal, pero el porcentaje de veganos y vegetarianos en general sigue siendo bajo”, dice Elliot Swartz, científico de la Instituto de la Buena Alimentación, una organización internacional sin fines de lucro que apoya el desarrollo de alternativas a la carne. “En lugar de obligar a las personas a realizar cambios de comportamiento, creemos que será más efectivo sustituir productos en sus dietas donde no tengan que hacer un cambio de comportamiento”.

No hay duda de que la industria cárnica actual es mala para el planeta. El ganado representa alrededor del 15 por ciento de las emisiones globales de gases de efecto invernadero tanto directamente (del metano expulsado por el ganado y otros animales de pastoreo y liberado por el estiércol de los corrales de engorde y los establos de cerdos y pollos) como indirectamente (en gran parte de los combustibles fósiles utilizados para cultivar cultivos forrajeros). De hecho, si el ganado del mundo fuera un país, sus emisiones de gases de efecto invernadero por sí solas ocuparían el segundo lugar en el mundo, solo detrás de China.

Peor aún, las Naciones Unidas proyectan que la demanda mundial de carne aumentará un 15 por ciento para 2031 a medida que la población mundial en aumento, y cada vez más próspera, busca más carne en sus platos. Eso significa más emisiones de metano y la expansión de pastizales y tierras de cultivo en áreas anteriormente boscosas como el Amazonas, deforestación que amenaza la biodiversidad y contribuye aún más a las emisiones.

La demanda mundial de carne continúa aumentando con pocas señales de desaceleración.  Gran parte del aumento proviene de los países de ingresos medios, donde los consumidores utilizan su creciente riqueza para poner más carne en sus platos.

La demanda mundial de carne continúa aumentando con pocas señales de desaceleración. Gran parte del aumento proviene de los países de ingresos medios, donde los consumidores utilizan su creciente riqueza para poner más carne en sus platos.

Sin embargo, no todos los tipos de animales de carne contribuyen por igual al problema. Los animales que pastan, como el ganado, las ovejas y las cabras, tienen una huella de gases de efecto invernadero mucho mayor que los que no pastan, como los cerdos y las gallinas. En gran parte, eso se debe a que solo los primeros eructan metano, lo que sucede cuando los microbios intestinales digieren la celulosa en los pastos y otros forrajes.

Los cerdos y los pollos también son mucho más eficientes para convertir el alimento en carne comestible: los pollos necesitan menos de dos libras de alimento y los cerdos necesitan aproximadamente de tres a cinco libras para aumentar una libra de peso corporal. (El resto se destina a los costos de energía de la vida diaria: circulación de la sangre, movimiento, mantenimiento del calor, lucha contra los gérmenes y similares). Compare eso con las seis a 10 libras de alimento por libra de vaca.

Como resultado, las emisiones de gases de efecto invernadero del ganado vacuno por libra de carne son más de seis veces las de los cerdos y casi nueve veces las del pollo. (Paradójicamente, el ganado alimentado con pasto, a menudo considerado como una alternativa más ecológica a la carne de res de engorde, en realidad es un pecador climático más grande, porque los animales alimentados con pasto maduran más lentamente y, por lo tanto, pasan más meses eructando metano).