La NASA cancela el segundo intento de lanzamiento de Artemis a la luna en medio de una fuga de combustible persistente

La NASA volvió a cancelar el lanzamiento de su megacohete lunar el sábado, citando una fuga de combustible persistente en la base del cohete que no pudo detenerse después de varios intentos de sellarlo.

El director de lanzamiento de Artemis I, Charlie Blackwell-Thompson, canceló el lanzamiento en Cabo Cañaveral, Florida, con aproximadamente 2,5 horas restantes en el reloj de cuenta regresiva.

El intento de lanzamiento del sábado fue el segundo intento de la NASA para hacer despegar el Sistema de Lanzamiento Espacial, el cohete más poderoso jamás construido, y la nueva nave espacial Orion. Durante el primer intento de la agencia el lunes 29 de agosto, el equipo inesperadamente encontró varios problemas, incluido un motor que parecía no enfriarse correctamente.

No está claro si la agencia espacial volverá a intentarlo el martes o llevará el cohete de vuelta a su enorme hangar, el Edificio de Ensamblaje de Vehículos (VAB), para realizar inspecciones o reparaciones. Dejar la plataforma de lanzamiento ahora significaría no volar alrededor de la luna hasta octubre como muy pronto, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. Los administradores de la misión se reunirán el sábado por la tarde para decidir los próximos pasos.

“Iremos cuando esté listo”, dijo Nelson.

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Después del primer lanzamiento llamado “depurado”, los gerentes de la misión decidieron darle otra oportunidad durante el fin de semana del Día del Trabajo. Los funcionarios de turismo estimaron a principios de semana que el lanzamiento programado podría atraer a más de 200,000 visitantes al área. La NASA investigó el problema del motor durante los días posteriores al primer intento de lanzamiento y confiaba en que el problema era un sensor inexacto en el cohete, no un combustible enfriado de manera inadecuada.

Un “scrub” es la jerga aeronáutica para un vuelo espacial rechazado. En teoría, la NASA puede cancelar un lanzamiento hasta la ignición por mal tiempo, temperatura, fallas mecánicas o una letanía de otras razones. Una vez se reprogramó el lanzamiento de un transbordador espacial porque un pájaro carpintero hizo más de 200 agujeros en un tanque de combustible externo.

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El equipo de lanzamiento encontró una fuga de hidrógeno líquido en una línea cerca de la conexión entre la etapa central del cohete y el sistema de tierra alrededor de las 7:30 am ET del sábado. Los ingenieros utilizaron algunas técnicas diferentes para tratar de calentar la línea, con la esperanza de que la brecha se volviera a sellar. Pero después de 3,5 horas de solucionar el problema y persistir la fuga, decidieron renunciar.

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Se espera que Artemis I sea el primer vuelo espacial profundo de una cápsula construida para astronautas en unos 50 años. Según el plan, Orión viajará más de un cuarto de millón de millas desde la Tierra, incluido un giro adicional de 40,000 millas más allá de la luna, en un viaje circular para probar varias órbitas.

La agencia espacial había planeado recuperar a Orión del Océano Pacífico el 11 de octubre, un poco más de cinco semanas después, pero solo después de que la nave espacial haya recorrido un total de 1,3 millones de millas. La NASA espera algún día usar el cohete y la nave espacial para misiones dirigidas por astronautas a la luna y quizás eventualmente a Marte.

Esta vez no había nadie dentro de la cápsula, pero un vuelo de prueba exitoso sin tripulación despejaría el camino para los pasajeros a bordo de la nave en la próxima misión, según la NASA.

Victor Glover, un astronauta de la NASA cuyo propio lanzamiento a la Estación Espacial Internacional fue cancelado una vez en 2020, dijo que los problemas con el nuevo cohete no lo perturban. El hecho de que los controladores de lanzamiento no forzaran el vuelo espacial dadas las circunstancias le da confianza en el equipo.

Al hablar sobre el intento de lanzamiento de hoy, Glover dijo: “Trato de enfocarlo no en la falla del hardware, sino en el éxito del equipo que hizo la llamada para limpiar”, le dijo a Mashable. “Mi familia y yo hemos estado en contacto. Les dije: ‘Oigan, lo intentaremos de nuevo. Iremos cuando esté listo'”.

Las fugas como la experimentada el sábado son comunes durante el proceso de abastecimiento de combustible de un cohete grande. De hecho, los ingenieros pudieron superar uno durante el intento de lanzamiento anterior el lunes en una ubicación diferente de la etapa central.

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El hidrógeno líquido ha sido el combustible elegido por la NASA durante décadas porque tiene el peso molecular más bajo que existe. Eso es ideal para mantener los tanques livianos para viajar en el espacio. También pasa a arder con extrema intensidad.

Pero esas diminutas moléculas son difíciles de manejar, ya que buscan cualquier grieta o grieta para escapar. La temperatura súper fría del combustible puede hacer que los materiales se contraigan y se encojan, dejando espacios minúsculos.

Antes del intento del sábado, Jeremy Parsons, subgerente de sistemas terrestres de exploración en el Centro Espacial Kennedy, se mostró cautelosamente optimista sobre un despegue exitoso. Si no era el sábado, creía que la agencia espacial tendría éxito el martes, el final de la ventana de lanzamiento durante algunas semanas.

“Si las condiciones con el clima y el hardware se alinean, definitivamente iremos, y tenemos el equipo correcto en el momento correcto”, dijo durante una rueda de prensa el viernes. “Esas probabilidades aumentan si tenemos dos intentos [to lift] apagado antes del final de esta ventana”.

Sin embargo, si los gerentes de la misión deciden llevar el cohete de regreso al hangar, eso genera nuevas preocupaciones para la NASA. Cada vez que el equipo mueve la torre del tamaño de la Estatua de la Libertad, existe el riesgo de daños potenciales en hardware valorado en miles de millones de dólares.

“Lo más importante que queremos evitar son los retrocesos al VAB”, dijo el jueves John Honeycutt, gerente del programa SLS. “Esas son las cosas que el Dr. [John] blevins, [SLS chief engineer]me ha dicho que pondrá más estrés en el vehículo que cualquier otra cosa”.