El último suspiro de la NASA del siglo XX

El último suspiro de la NASA del siglo XX

El Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, con la cápsula de la tripulación Orion encaramada en la parte superior, se encuentra en Cabo Cañaveral, Florida, el 1 de septiembre.


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JOE PATRÓN/REUTERS

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio está estancada en el pasado. La NASA detuvo el lunes el primer lanzamiento planificado de su cohete lunar Space Launch System, debido a una falla de uno de sus cuatro motores de cohete de primera etapa. Esos motores RS-25, que la NASA decidió reacondicionar y usar como medida de ahorro de costos, quedaron del programa del transbordador espacial. La construcción de un nuevo vehículo de lanzamiento con tecnología obsoleta es emblemática del enfoque de la NASA para este programa tardío y sobrepresupuestado.

SLS fue desarrollado para reemplazar a Constellation, el plan de la era de George W. Bush para repetir el programa de alunizaje del Apolo. Un comité de expertos presidido por el exejecutivo aeroespacial Norman Augustine calificó el propulsor gigante propuesto por la NASA como demasiado costoso, y la administración de Obama planeó terminarlo. Los pesos pesados ​​del Senado, los contratistas que ya trabajaban en Constellation y los empleados de la NASA desde hace mucho tiempo idearon SLS como un reemplazo supuestamente de menor costo al usar la misma tecnología aeroespacial que ya estaba bajo contrato para Constellation.

Cuando se tomó esta decisión en 2010, la NASA había comenzado a buscar ofertas de SpaceX y otras compañías para transportar carga a la Estación Espacial Internacional utilizando tecnología desarrollada de forma privada, incluido el Falcon 9 de SpaceX con sus cohetes de primera etapa, que pueden reutilizarse más de 10 veces cada uno. Un estudio interno de la NASA fundar que si la NASA hubiera desarrollado un vehículo de lanzamiento equivalente utilizando su sistema de adquisición normal, habría costado tres veces más de lo que gastó SpaceX.

SLS y su cápsula Orion se han desarrollado utilizando tecnología antigua y el proceso tradicional de adquisición de costo más margen de la NASA, en el que se reembolsa a los contratistas los cambios de diseño y los sobrecostos. La exadministradora adjunta de la NASA, Lori Garver, escribe en su nuevo libro, “Escaping Gravity”, que la agencia está pagando a la empresa de fabricación Aerojet Rocketdyne $150 millones cada uno para restaurar los obsoletos motores RS-25: $600 millones por vuelo. No es de extrañar que hasta ahora los contribuyentes hayan invertido casi 30.000 millones de dólares en el programa Artemis de lanzamiento lunar antes de su primer lanzamiento: 12.000 millones de dólares para el primer SLS, 14.000 millones de dólares para dos cápsulas de tripulación Orion y 3.600 millones de dólares para las nuevas instalaciones de lanzamiento de SLS en Cabo Cañaveral. .

Suponiendo que el primer lanzamiento del SLS no tripulado sea exitoso, la NASA tendría que gastar al menos $ 4 mil millones más para producir un segundo SLS para el primer vuelo de prueba tripulado, ya que ni una sola parte del vehículo de lanzamiento es reutilizable. Y para intentar un alunizaje, habría que construir un tercer SLS, así como una tercera cápsula Orion. Esto sería una victoria para los contratistas aeroespaciales tradicionales de la NASA, pero sería una pérdida para los contribuyentes.

El nuevo paradigma espacial significa que la agencia debe comprar servicios del mercado competitivo en rápido desarrollo, no a través de su proceso de adquisición tradicional.

Al igual que con los vuelos comerciales de carga y pasajeros a la ISS, la NASA desarrolla requisitos de desempeño e invita a las empresas a proponer cómo los cumplirían. Bajo el Programa de Tripulación Comercial, SpaceX ha completado cuatro misiones exitosas de la NASA y una misión de lanzamiento de turistas espaciales a la ISS. SpaceX posee y opera sus cohetes y las cápsulas de tripulación y carga. También lo hace su competidor, Boeing.

Pero a pesar de que Boeing tiene un contrato más grande (4.200 millones de dólares frente a los 2.600 millones de dólares de SpaceX), su Starliner aún no ha entregado tripulaciones a la ISS (aunque recientemente realizó un vuelo de prueba exitoso de ida y vuelta). El mes pasado, la NASA anunció que expandirá las misiones de SpaceX a 14 y reducirá las de Boeing a seis.

Cuando la ISS sea desorbitada en 2031 o antes, la NASA no planea reemplazarla. En cambio, se ha ofrecido a ser arrendatario de hábitats espaciales desarrollados y operados de forma privada. El más conocido de ellos es el plan de Blue Origin y Sierra Space llamado Orbital Reef.

Los planes de alunizaje de la NASA, aunque todavía dependen de SLS para llevar a los astronautas a la órbita lunar, ahora incluyen que SpaceX use su nuevo refuerzo SuperHeavy reutilizable para transportar su nuevo Starship reutilizable a la órbita lunar, y Starship llevará a los astronautas a la luna. En un futuro cercano, los nuevos vehículos de movilidad lunar serán propiedad de los desarrolladores y serán contratados por la NASA para transportar personas y carga en el servicio lunar. La próxima generación de trajes espaciales también se desarrollará de esta manera.

SLS es el último intento de los tradicionalistas del Congreso y de la NASA para preservar las viejas costumbres. Si SLS no cumple con los objetivos de su misión en su primer vuelo de prueba, el Congreso no debería seguir invirtiendo miles de millones de dólares de los contribuyentes en este enfoque del siglo XX.

El Sr. Poole es director de política de transporte de la Fundación Reason.

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