Estos simpáticos robots podrían entregarte tu próximo café

Deambulando por los pasillos del centro de innovación Cyberport de Hong Kong, el pequeño robot Rice tiene una misión.

El fornido cuboide blanco se parece al robot R2D2 de Star Wars en su construcción, pero tiene la expresión de ojos muy abiertos del WALL-E de Pixar. Está entregando bebidas a los clientes del café HFT Life en un compartimento en su “cabeza” que el cliente desbloquea mediante un código PIN enviado a su teléfono.

Si bien las operaciones de Rice en el café se limitan a la distribución de bebidas, el robot compacto ya brinda una variedad de servicios en lugares de Hong Kong y Japón. Rice trabaja como botones en el hotel Dorsett Wanchai de Hong Kong, brindando servicio a la habitación a los huéspedes. En Tokio, entrega refrigerios a los empleados en la sede central de SoftBank Group desde la tienda de conveniencia 7-11 del edificio. A principios de este año, Rice incluso hizo su Debut televisivo en la serie dramática cantonesa Communionentregando café a un miembro del elenco.

Rice es parte de una nueva generación de robots inteligentes, capaces de navegar en entornos complejos y concurridos, incluidos los ascensores. Equipada con sensores de luz, cámaras de profundidad y sensores de ultrasonido para evitar obstáculos, Rice puede maniobrar libremente alrededor de hoteles y centros comerciales de varios pisos, dice Viktor Lee, fundador y director ejecutivo de Robótica de arroz.

Al describir a Rice como “el robot amigable de su vecindario”, Lee espera que pueda ayudar al sector de la hospitalidad a combatir la escasez de mano de obra a medida que la población envejece, al tiempo que apela a la demanda posterior a la pandemia de protocolos de higiene más estrictos.

“Incluso después de COVID, la gente está prestando mucha atención al contacto”, dice Lee. Él cree que “este tipo de robot de entrega verá un crecimiento constante en los próximos cinco y 10 años”.

AUGE ROBOT PANDÉMICO

Con experiencia en logística, Lee fundó Rice Robotics en 2019 para resolver el desafío de la “entrega de última milla”.

Con el apoyo del Programa de incubación Cyberport, Lee y su equipo desarrollaron Rice, el primero de sus tres robots. Diseñado para la entrega de mercancías, se puede utilizar en sanidad, comercio minorista, logística y hostelería.

La pandemia creó una nueva demanda de robots de servicio, con el mercado creciendo 12% en 2020 según la Federación Internacional de Robótica. Esto abrió un nuevo rol para Rice: mayordomo de hotel en cuarentena. En Hong Kong, las estrictas regulaciones han puesto en cuarentena a los viajeros entrantes hasta por tres semanas, y los hoteles han tenido que idear nuevas formas de minimizar el contacto humano y prevenir la contaminación cruzada.

El hotel Dorsett Wanchai comenzó a usar robots Rice en junio de 2021. “Es una excelente manera de atender a nuestros huéspedes y de mantener nuestros estándares de servicio al mismo tiempo que respetamos las medidas de distanciamiento social y antipandemia”, dice la gerente general Anita Chan, y agrega que los comentarios de los huéspedes ha sido positivo: “Con su linda apariencia, Rice Robot es especialmente querido por los niños”.

Lee dice que durante la pandemia, los clientes comenzaron a preguntar sobre robots de limpieza. Su equipo respondió desarrollando un segundo robot, llamado Jasmine, en solo ocho semanas. Reemplazando el compartimiento de entrega de Rice con un tanque de solución desinfectante, Jasmine tiene dos boquillas rociadoras en su cabeza para dispersar el desinfectante.

Lee creó una nueva personalidad para Jasmine, que ya se ha desplegado en centros comerciales, centros de conferencias y aeropuertos, al darle unas cejas caricaturescas que se fruncen en una expresión seria. “Tiene que salir y desinfectar todo el lugar, y no quiere que nadie se interponga en su camino”, dice Lee.

El tercer producto del equipo, Portal, es un robot más alto con pantalla táctil, intercomunicador bidireccional y cámaras de transmisión para patrullar áreas públicas. Además de realizar entregas, Portal puede guiar a los visitantes en lugares como centros comerciales, centros de conferencias y hospitales.

ROBOTS HOSPITALARIOS

Si bien los robots industriales son comunes en los sectores de la automoción, la fabricación y la electrónica, hasta hace poco, la mayoría de los robots de servicio en la hostelería se utilizaban con fines novedosos.

Pero la pandemia ha cambiado eso, dice Kaye Chon, decana de la Escuela de Gestión Hotelera y Turística de la Universidad Politécnica de Hong Kong.

En respuesta a las restricciones sociales y de viaje, “hubo un éxodo de empleados en nuestra industria”, dice Chon. Combinado con las preocupaciones sobre la higiene y una creciente aceptación de la tecnología inteligente por parte de los clientes más jóvenes, Chon ve la robótica como el próximo paso en la “transformación digital” de la industria hotelera.

Sin embargo, la tecnología todavía tiene que superar algunos obstáculos para lograr la misma eficiencia que los robots industriales. Los costos de esta tecnología siguen siendo altos (los productos de Rice Robotics cuestan desde US$9.000 por unidad) y los centros comerciales, hoteles y restaurantes deben adaptarse para que sean aptos para robots, dice Chon.

El personal también necesita saber cómo programar los robots, un conjunto de habilidades que falta en la industria. Para remediar esto, Chon ayudó a diseñar un nuevo plan de estudios de “turismo inteligente” que cubre IA, robótica y big data, pero dice que tomará tiempo para que los estudiantes actuales ingresen a la fuerza laboral. “Esta es la forma en que nuestra industria está evolucionando”, agrega.

Rice Robotics ha creado una aplicación de gestión de flotas para los usuarios y ayuda a los clientes a realizar cambios de infraestructura, como programar los robots y los sistemas de ascensores para que se comuniquen entre sí. La startup también ofrece sus robots en un servicio de suscripción mensual, desde $ 800 por unidad, que incluye soporte técnico y en el sitio.

Y si bien los robots pueden ayudar a minimizar el contacto entre las personas, el personal aún debe desinfectarlos entre usos, dice Chon.

Chon ve una gran oportunidad para que los robots realicen tareas simples y repetitivas en hoteles económicos y de gama media, pero la tecnología aún está muy lejos de replicar los “pequeños toques personales” con los que se venden las propiedades de lujo de alta gama, agrega. .

EXPANSIÓN RÁPIDA

Rice Robotics no es el único jugador en el espacio de los robots de servicio. La empresa danesa UVD Robots proporciona mayordomos robóticos al hotel de Yotel en Boston. con sede en EE. UU. Relé de robótica (anteriormente Savioke) ha estado construyendo bots de entrega para hoteles desde 2013, y Robótica Richtech’ El robot Matradee ayuda a los camareros humanos como una bandeja de servicio autónoma.

Sin embargo, las lindas características faciales de Rice se suman a su atractivo, una parte intencional del diseño, dice Lee. Estudios han descubierto que las características similares a las humanas aumentan la afinidad hacia los robots, lo que hace que la estética de Rice sea una parte clave de su eficacia en el sector de la hostelería para las marcas que esperan causar una buena impresión en los clientes.

Rice Robotics se ha expandido rápidamente durante la pandemia, de un equipo de tres personas en 2019 a 26. Ahora con sede en el Parque Científico y Tecnológico de Hong Kong, la compañía abrió una oficina en Japón en 2021 para ayudar a administrar su creciente base de clientes allí. Con una población que envejece rápidamente, Lee dice que los robots son esenciales para respaldar los sectores minorista y hotelero de Japón.

Más allá de la hospitalidad, Lee ve que los robots también se vuelven más comunes en nuestros hogares. En un proyecto reciente con el servicio postal de Japón, se desplegaron varias unidades de Rice en un edificio de gran altura para ayudar a entregar paquetes y correo a las puertas de los residentes.

“Los robots no quitan los trabajos de las personas, sino que intentan ayudar a que la sociedad siga en movimiento”, dice Lee, y agrega: “Los robots son el futuro”.