Las empresas tecnológicas alejan lentamente la producción de China

En las próximas semanas, Apple y Google presentarán su última generación de teléfonos inteligentes, compitiendo para distinguir los nuevos dispositivos de los modelos anteriores. Pero uno de los cambios más significativos pasará desapercibido para los consumidores: algunos de estos teléfonos no serán Hecho en china.

Una porción muy pequeña de los últimos iPhones de Apple se fabricará en India, y parte de la producción de teléfonos Pixel más nuevos de Google se realizará en Vietnam, dijeron personas familiarizadas con sus planes.

El cambio es una respuesta a las crecientes preocupaciones sobre las tensiones geopolíticas y las interrupciones en la cadena de suministro inducidas por la pandemia que han involucrado a China en los últimos años. China ha sido durante mucho tiempo la fábrica mundial de productos electrónicos de alta tecnología, sin rival en su capacidad para asegurar legiones de trabajadores altamente calificados y la capacidad de producción para manejar la demanda del próximo dispositivo de moda.

Pero las empresas estadounidenses ven más riesgos allí, una perspectiva forjada durante la guerra comercial de la era Trump, con sus aranceles de ojo por ojo, y cimentada por el ruido de sables de China después de la visita de la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, a Taiwán el mes pasado. Temen que basar una cadena de suministro en gran medida en China pueda llevarlos al centro de su creciente conflicto con Estados Unidos por Taiwán.

China sigue siendo, con mucho, el fabricante de productos electrónicos de consumo más dominante. Pero no es solo la producción de teléfonos inteligentes lo que se está mudando fuera del país. Apple está produciendo iPads en el norte de Vietnam. Microsoft ha enviado consolas de juegos Xbox este año desde la ciudad de Ho Chi Minh. Amazon ha estado fabricando dispositivos Fire TV en Chennai, India. Hace varios años, todos estos productos se fabricaban en China.

El miércoles, China anunció que la actividad fabril se contrajo por segundo mes consecutivo en agosto, según la encuesta de gerentes de compras del país, seguida de cerca.

“El imperio de la fabricación en China está siendo sacudido”, dijo Lior Susan, fundador de Eclipse Venture Capital, que invierte en nuevas empresas de hardware y fabricación. “Cada vez más capital sacará la fabricación de China y encontrará una alternativa”.

“Todos están pensando en mudarse, incluso si aún no están actuando”, dijo Anna-Katrina Shedletsky, fundadora de Instrumental, una empresa del Área de la Bahía que monitorea de forma remota las líneas de montaje de las empresas de electrónica.

Cuando el primer brote de covid-19 cerró fábricas en China a principios de 2020, los cierres afectaron los planes de ventas de muchas empresas, incluida Apple, que tuvo que reducir su pronóstico de ventas trimestrales porque no podía fabricar iPhones.

El equipo de operaciones de la empresa comenzó a buscar ubicaciones de fabricación alternativas para protegerse contra futuros cierres en China, dijeron tres exempleados, que pidieron no ser identificados porque no se les permite hablar sobre su trabajo en la empresa.

Vietnam, que Apple ya había destinado a la producción de AirPods en 2020, se convirtió en una opción muy discutida, dijo una de las personas. Desde entonces, Apple comenzó a producir su reloj en el país y trasladó allí la fabricación de algunos iPad. En la lista más reciente de Apple de sus 200 principales proveedores, 20 utilizan fábricas en Vietnam. En comparación, 155 de las empresas operan fábricas en China.

Apple planea ensamblar y empaquetar una pequeña fracción del iPhone 14 de este año, el dispositivo insignia de la compañía, en India por primera vez. Si bien la mayor parte de la producción inicial y más crítica para ese dispositivo se lleva a cabo en China, Apple trasladará parte de su producción general de iPhone a la India más adelante, principalmente como una forma de evaluar la capacidad para la fabricación futura allí, dijeron dos personas familiarizadas con los planes. .

A pesar de que Apple siguió adelante con los planes, la compañía tuvo cuidado de no enemistarse con el gobernante Partido Comunista de China, ya que la gran mayoría de sus productos todavía se fabrican allí. Mientras China realizaba ejercicios militares en Taiwán durante la visita de la Sra. Pelosi, Apple recordó a sus proveedores taiwaneses que etiquetaran los componentes destinados a China como fabricados en “Chinese Taipei” o “Taiwán, China”, según un informe del periódico Nikkei de Japón.

Apple, Microsoft y Amazon se negaron a comentar.

Hasta ahora, el mayor beneficiario de la cautela sobre China ha sido Vietnam.

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Foxconn, el mayor fabricante por contrato de Apple, firmó recientemente un acuerdo de 300 millones de dólares para expandirse en el norte de Vietnam con una nueva fábrica que generará 30.000 puestos de trabajo, según los medios estatales. El último gasto se sumó a los 1500 millones de dólares que el gobierno vietnamita había dicho que Foxconn ya había invertido en el país.

En las provincias de Bac Giang y Bac Ninh en el noreste de Vietnam, Foxconn y otros fabricantes por contrato operan fábricas masivas en paisajes pintorescos que alguna vez fueron campos de arroz y tierras de cultivo, rodeados de templos, banianos y estanques. Ahora, trabajadores de todo el país descienden a estas instalaciones en busca de trabajo.

Una valla publicitaria fuera de una fábrica de Foxconn en Bac Ninh anunciaba que la empresa busca contratar a 5000 trabajadores “urgentemente” con una oferta de aproximadamente $300 en salario mensual para un puesto de nivel de entrada. Es menos de la mitad del salario mensual (4.500 yuanes, o unos 650 dólares) que Foxconn ofrece a los nuevos empleados en sus líneas de montaje en Shenzhen, en el sureste de China.

La disparidad salarial subraya otra razón por la que las empresas buscan nuevas opciones de fabricación. Durante la última década, los trabajadores de manufactura en China han triplicado sus ingresos anuales a más de $9,300, según la Oficina de Estadísticas del país.

Foxconn se negó a comentar para este artículo.

Los aranceles también se sumaron a los costos de fabricación en China. En 2019, el presidente Donald J. Trump impuso un arancel del 15 por ciento sobre productos tecnológicos como altavoces inteligentes, relojes inteligentes y auriculares inalámbricos.

A medida que se intensificó la batalla arancelaria, Google buscó alternativas a China. Este año, Google planea trasladar la fabricación de las instalaciones de Foxconn en el sur de China a Vietnam, donde comenzará a ensamblar su último modelo, el Pixel 7, dijeron dos personas con conocimiento de los planes.

La compañía espera que Vietnam proporcione hasta la mitad de los teléfonos Pixel de gama alta del próximo año, dijeron las personas.

Pero la planificación de Google para los teléfonos del próximo año demuestra lo difícil que será para las empresas mudarse completamente de China. Google está explorando un teléfono plegable para 2023, pero hacer un dispositivo como ese, usando tecnología de bisagra y pantalla más nueva, probablemente requiera que la producción esté cerca de proveedores clave en China, dijeron estas personas.

Google se negó a comentar.

Durante dos décadas, la industria de la tecnología ha establecido una amplia colección de proveedores que hacen que los cables, los botones y las máquinas sean fundamentales para ensamblar teléfonos inteligentes y computadoras. La concentración de proveedores reduce los costos de envío y facilita la reparación de piezas defectuosas.

“Tenemos un largo camino por recorrer para diversificar toda la cadena de suministro fuera de China”, dijo Mehdi Hosseini, analista financiero de Susquehanna International Group que se enfoca en la cadena de suministro de tecnología.

Entonces, para las alternativas a China, la proximidad es importante. El interés de Foxconn y otros ha provocado que los precios de los bienes raíces industriales en Vietnam aumenten casi un tercio desde 2019 a $ 105 por metro cuadrado (alrededor de $ 9,75 por pie cuadrado), mientras que el costo de los almacenes aumentó un 20 por ciento, según Cushman & Wakefield. una firma global de bienes raíces comerciales.

Hace cinco años, dijo Trang Bui, gerente general de Cushman para Vietnam, mostraba terrenos industriales a los clientes una vez cada dos meses. Ahora, viaja diariamente con clientes de Estados Unidos, Taiwán, Corea del Sur, Japón, Europa y China para ver bienes raíces para fábricas.

“Si vienes a Vietnam, todo lo que ves es energía”, dijo Bui. “Para un forastero que no ha visitado el país, podría estar un poco sorprendido”.

Vo Kieu Bao Uyen contribuyó con este reportaje.