Cómo Mary Peltola venció a Sarah Palin en las elecciones especiales de Alaska

La primavera pasada, los votantes de Alaska recibieron, por correo, una selección de cuarenta y ocho candidatos en una primaria abierta para ocupar el escaño en el Congreso de Don Young, quien murió en su cuadragésimo noveno año en el cargo. En junio, los cuatro candidatos principales, independientemente de su partido, avanzaron a las elecciones del 16 de agosto, donde el ganador se decidiría mediante un proceso en el que los votantes clasificaron a los candidatos en el orden de su preferencia, en lugar de elegir uno. El miércoles por la noche, más de dos semanas después de las primarias, la División de Elecciones de Alaska dio a conocer los resultados en una transmisión granulada de Facebook Live que se congelaba. El ganador solo terminaría el mandato de Young en el Congreso, y los tres candidatos restantes, la demócrata Mary Peltola y los republicanos Nick Begich y Sarah Palin, ya estaban haciendo campaña a toda velocidad para el puesto real de dos años, que se decidirá. en una elección este noviembre. Un foro de candidatos en Anchorage se interrumpió cuando los organizadores se dieron cuenta de que los resultados estaban a punto de conocerse. Mary Peltola, una esquimal yupik de Bush Alaska, derrotó a Palin en el conteo final. El único escaño en la Cámara de Representantes de Alaska de color rojo oscuro ahora pertenece a un demócrata.

Los habitantes de Alaska aprobaron la votación por orden de preferencia en una medida electoral de 2020 que se aprobó con el cincuenta y uno por ciento de los votos. El sistema, al menos en la mente de sus creadores, está diseñado para reducir la polarización y el partidismo. En el período previo a la elección especial, los artífices de la medida tendían a describirla en términos simples, casi a prueba de niños: “Estás en la heladería y quieres fresas, pero se quedaron sin fresas, así que obtienes vainilla. Cuando estuve en Alaska para las primarias, el director estatal de Americans for Prosperity usó una caja de accesorios para demostrar cómo funcionaba RCV y drag queens organizaron una elección simulada en una cafetería. Después de que llegaron los votos de las primarias, un candidato a la casa estatal tuvo que llamar al departamento de elecciones porque su campaña no pudo determinar si todavía estaba en la carrera. “Está tratando de mejorar la democracia, y hay una gran cantidad de apoyo académico por el hecho de que promueve la democracia”, me dijo Gregg Erickson, un economista de Alaska que estudia la votación por orden de preferencia. “Pero la votación por orden de preferencia es diabólicamente complicada. Soy una de las personas que sigue esto muy de cerca, y todavía estoy muy confundido”.

La votación por orden de preferencia aspira a sofocar el ascenso de los candidatos extremos, entre otras cosas, mediante la celebración de primarias no partidistas. “Obligarnos a elegir entre los dos partidos automáticamente trunca las opciones”, me dijo Scott Kendall, uno de los abogados que redactó la reforma electoral. Más del sesenta por ciento de los habitantes de Alaska no están afiliados a ningún partido importante, y el estado tiene un largo historial de elección de gobernadores y senadores independientes a través de campañas por escrito. “La palabra ‘principal’ se usa ahora como verbo, como una amenaza”, me dijo Rebecca Braun, ex asesora de políticas de Alaska. “Si tienes un republicano moderado que está trabajando de manera bipartidista, el Partido dirá, te vamos a elegir en las primarias”. La votación por orden de preferencia, continuó, “le permite votar por su candidato favorito real y luego cubrir su apuesta”.

Los defensores de la práctica esperan que Alaska pueda ser un microcosmos para el resto del país. “Realmente casi no tenemos un sistema de partidos”, me dijo Kendall. “Solo hay alrededor de setecientos mil de nosotros en Alaska. Las relaciones entran en juego, y cuanto más local te vuelves, menos partidista. Un republicano podría decir: ¿Sabes qué? Mis hijos juegan al baloncesto con Mary. [Peltola’s] niños, o un demócrata podría decir, recuerdo cuando Sarah Palin hizo X cuando era gobernadora, y eso me gustaba”. Como dijo Jason Grenn, director ejecutivo de Alaskans for Better Elections: “Alaska es como un pueblo pequeño, por lo que la mayor parte del tiempo es la persona, no el partido”. En una primaria abierta, agregó, se incentiva a los candidatos a cruzar las líneas partidistas: “Tal vez nunca antes ha llamado a una puerta republicana, pero adivine qué, ahora tiene que hacerlo. Nunca has hablado con un liberal en tu vida, pero es hora”. Larry Persily, un comentarista frecuente sobre la política de Alaska, me dijo: “le da a la gente permiso para votar con el corazón”. Por ejemplo: “No me gusta Biden, pero me importa la pesca”.

Palin, por supuesto, complicó todo esto. En un sistema diseñado para “combatir la polarización”, fue una candidata excepcionalmente polarizadora para Alaska en 2022, respaldada por Donald Trump y regresando a la política estatal después de renunciar como gobernadora hace más de una década. (En un mitin en Anchorage, en julio, Trump dijo: “Nunca se sabe quién ganó en la elección clasificada. Podrías estar en el tercer lugar y anunciar que ganaste la elección. Es un trato totalmente amañado”). La pregunta pendiente el conteo final fue que, cuando se hiciera el segundo conteo, ¿se combinarían los votos de Begich con los de Palin para darle a la celebridad republicana una victoria sorpresa? Michael Carey, exeditor de la página editorial del Anchorage Noticias diarias, me dijo que “si Palin hubiera ganado esta elección, habría mucha gente, especialmente demócratas, que le estarían diciendo a los partidarios de RCV que nos prometieron gobiernos estables e imparciales, y aquí tenemos a una de las personas más divisivas de Alaska y América Eso sería muy difícil de superar”. Continuó: “Ciertamente se necesitan circunstancias inusuales para elegir a un demócrata en Alaska. Es muy difícil ganar como demócrata”. Los votos de segunda opción en la tabulación clasificada finalmente consolidaron la ventaja de Peltola sobre Palin.

La victoria de Peltola puede significar que los votantes están dispuestos a seguir con el sistema por el momento. Cuando llamé a la congresista electa después de su victoria el miércoles por la noche, ella estaba en una sala de conferencias en un espacio de trabajo conjunto y, de vez en cuando, los amigos irrumpían para abrazarla y felicitarla. Resultó ser su cuadragésimo noveno cumpleaños. En abril, Peltola era un defensor del salmón prácticamente desconocido y director de peces tribales. “Esta carrera demostró que los habitantes de Alaska tienen apetito por alguien que no sea partidista y por campañas que sean positivas”, me dijo. “Soy optimista sobre la votación por orden de preferencia, ciertamente lo hizo posible”. Ella continuó: “Esto también habla del riesgo de etiquetar a personas y partidos. Los habitantes de Alaska y los estadounidenses son, en general, muy intermedios. Tendemos a elegir a las personas en función de la persona, no del partido”. Aunque la victoria de un demócrata es histórica, Peltola parecía estar trabajando con el libro de jugadas de la votación por orden de preferencia de minimizar la importancia del partido: “Los habitantes de Alaska son, en general, conservadores. Ciertamente no me llamaría liberal”.

El Partido Republicano se opuso, en su mayor parte, profundamente a la votación por orden de preferencia, y la presentó como un complot progresista torcido. Y la confusión que lo rodea, incluso si es genuina, influyó en su mensaje: como lo expresó Erickson, el economista, “dicen: Esto solo muestra cómo la burocracia y las élites costeras están manipulando nuestras elecciones de una manera que posiblemente no puedas entender”. .” Palin había llamado a la votación por orden de preferencia un “sistema novedoso y enrevesado” que deja a los habitantes de Alaska “frustrados, confundidos y desalentados” y permite que “Joe Biden y Nancy Pelosi encierren el estado”. Tom Cotton, el senador republicano de Arkansas, calificó la victoria de Peltola como “una estafa”. Pero no son solo los republicanos los que se muestran escépticos. “Los partidos políticos organizados lo ven como una amenaza real”, dijo Erickson. “Si eres un funcionario o funcionario del Partido Demócrata, es posible que lo odies”. Para algunos críticos, el sistema bipartidista es fundamental para la democracia estadounidense. John Lindback, quien, como exjefe de personal del vicegobernador de Alaska, una vez tuvo la supervisión administrativa de las elecciones del estado, me dijo: “La gente de elección por orden de preferencia interviene después de cada controversia y dice: Tenemos la respuesta para usted. Ahora la cura es que vamos a devolver la moderación a la política estadounidense. Pero no hay absolutamente nada que indique que ese será el caso”.

Entonces, ¿qué significa la victoria sorpresa de Peltola para el futuro de la votación por orden de preferencia? Quizá no mucho: se necesitarán varios ciclos electorales para medir si tiene algún impacto en la disfunción actual de la política electoral estadounidense. “La elección clasificada podría disminuir la polarización, o al tratar de encontrar un término medio, podría empujar a las personas más hacia la derecha o hacia la izquierda”, me dijo Erickson. En noviembre, Alaska llevará a cabo más de sesenta elecciones por orden de preferencia. La prueba ahora es si estas ideas que suenan elevadas (cortejar a los moderados, construir coaliciones interpartidistas, superar la fijación en las etiquetas de los partidos) se desarrollarán en la práctica, o simplemente desmoralizarán y desconcertarán aún más a los votantes. Mientras tanto, ciertamente se suma al teatro político. “Ha proporcionado un pasatiempo para expertos políticos y observadores electorales”, dijo Persily, el comentarista político. “Ahora, con la espera de los resultados, la curita se quita lentamente y puedes seguir preguntándote: ¿el próximo tirón revelará algo?” Continuó: “Está dentro del béisbol. La mayoría de la gente tiene más en qué pensar que cuántos partidarios de Begich elegirán a Palin como su segunda opción. Comenzó la escuela y hay escasez de conductores de autobús. Entre los políticos, muchos correos electrónicos están yendo y viniendo teorizando qué camino tomará. El público en general es algo así como, OK, avísame cuando termine”. Después de todo, es solo un período de cuatro meses, dijo. “Y ahora, todo comienza de nuevo”. ♦