Cómo la lucha climática de Nueva Zelanda está amenazando sus icónicas tierras de cultivo

GISBORNE, Nueva Zelanda — Horehore Station, un rancho de ovejas y ganado, se extiende a lo largo de 4,000 acres en la Isla Norte de Nueva Zelanda, su extensión irregular de colinas irregulares y barrancos empinados cubiertos de exuberante hierba verde.

Es una tierra de cultivo buena y productiva, a pesar del paisaje accidentado. Pero pronto dejará de ser una granja.

El propietario del terreno, John Hindrup, que lo compró en 2013 por 1,8 millones de dólares neozelandeses, lo vendió este año por 13 millones, o 8,2 millones de dólares. Su ganancia inesperada fue cortesía de una industria lucrativa recientemente en Nueva Zelanda: los inversores forestales cubrirán la propiedad con árboles, ganando dinero no con su madera, sino con el carbono que los árboles absorberán de la atmósfera.

“Si me hubieras dicho esto hace dos años, no te hubiera creído”, dijo Hindrup, de 67 años, sobre el valor vertiginoso de la tierra.

El llamado cultivo de carbono se ha convertido en un elemento clave del impulso de Nueva Zelanda para ser carbono neutral para 2050. Bajo un mercado basado programa de comercio de emisionescompañías en las industrias intensivas en carbono deben comprar créditos para compensar sus emisiones. Muchos de esos créditos se compran a propietarios de bosques y, dado que el precio de los créditos se ha disparado, los inversores forestales han tratado de sacar provecho comprando ranchos.

El programa de comercio de emisiones es la herramienta más poderosa de Nueva Zelanda para reducir los gases de efecto invernadero. Pero la pérdida de tierras de rancho por la agricultura de carbono podría amenazar una de sus industrias más icónicas y cambiar la cara de áreas rurales idílicas. Agricultores y expertos en agricultura han expresado su preocupación de que la ganadería ovina y bovina, un importante empleador en muchas comunidades y uno de los principales sectores exportadores del país, está destinada a una disminución significativa.

“Estamos hablando de una transformación del uso de la tierra más allá de lo que probablemente hayamos visto en los últimos 100 años”, dijo Keith Woodford, profesor honorario de agricultura y sistemas alimentarios en la Universidad de Lincoln en Nueva Zelanda, quien también es consultor de la industria. “Es un gran cambio en el uso de la tierra, y solo debemos asegurarnos de que eso es lo que queremos”.

El programa de comercio de emisiones del país es el único en el mundo que permite a las empresas compensar el 100 por ciento de sus emisiones a través de la silvicultura. (Estados Unidos tiene iniciativas regionales de comercio de carbono, pero no un programa nacional). Nueva Zelanda se ha volcado tanto en la agricultura de carbono en parte porque no está haciendo lo suficiente para reducir las emisiones.

Si bien es pequeño a escala mundial, las emisiones de Nueva Zelanda aún estaban aumentando antes de la pandemia, y es uno de los mayores contaminantes de carbono entre las naciones desarrolladas en términos per cápita. El sector agrícola es el de Nueva Zelanda mayor emisor de gases de efecto invernaderoen gran parte a través del metano liberado por los animales.

Las decisiones políticas de hoy, en respuesta al largo camino por recorrer para abordar el cambio climático, básicamente están bloqueando el uso de la tierra durante décadas, dijo Woodford. Los bosques de carbono permanentes deben permanecer plantados con árboles, y la silvicultura maderera que gana créditos de carbono es necesaria para replantar arboles después de que se cosechan, generalmente en el año 28, o enfrentan una sanción financiera.

La cantidad de ranchos vendidos a intereses forestales ya se ha disparado, con muchas de las ventas a compradores extranjeros de lugares como Australia, Malasia y Estados Unidos. En 2017, las granjas de ganado vacuno y ovino vendidas en su totalidad para silvicultura totalizaron unas 10.000 hectáreas, según un informe encargado por Beef + Lamb New Zealand, un grupo industrial. Dos años después, la cifra era de 90.000 y, aunque las ventas cayeron al principio de la pandemia, se espera que hayan aumentado en 2021.

Las ventas de tierras han crecido ya que el precio de los créditos de carbono se ha triplicado en los últimos tres años, alcanzando los 80 dólares neozelandeses. El aumento refleja un desequilibrio entre la oferta y la demanda de créditos, ya que las emisiones de Nueva Zelanda siguen siendo elevadas, así como la influencia de los especuladores que esperan que los precios de los créditos de carbono continúen aumentando a medida que el país enfrenta la necesidad de endurecer aún más las políticas climáticas para lograr sus compromisos.

A los precios actuales, los créditos pueden generar ingresos por cultivo de carbono de más de 1,000 Dólares neozelandeses por acre al año, en comparación con los 160 dólares de los ranchos de ovejas y carne.

David Hall, investigador de políticas de cambio climático en la Universidad Tecnológica de Auckland, dijo que es probable que el precio de los créditos supere los 100 dólares en los próximos años, pero que se requerirá un precio de más de 200 dólares para impulsar cambios en el sector del transporte. que son necesarios para alcanzar el objetivo de neutralidad en carbono.

No está claro cuántos árboles necesita Nueva Zelanda para cumplir con ese compromiso. Dependerá en parte de la rapidez con la que el país se transforme en una economía de bajas emisiones, con avances tecnológicos que reduzcan la necesidad de la agricultura de carbono.

Según las proyecciones actuales, la Comisión de Cambio Climático del país calculó la cifra en 2.7 millones de acres de bosques de carbono para 2050, pero otros modelos vieron la necesidad de más de 13 millones de acresalrededor del 70 por ciento del área ocupada por granjas de ovejas y carne en Nueva Zelanda.

Recortar 2,7 millones de acres del sector ovino y vacuno podría traducirse en una pérdida de 2.000 millones de dólares neozelandeses al año en exportaciones, dijo Woodford. La carne y la lana son la segunda categoría de exportación más grande de Nueva Zelanda, con un total de aproximadamente 12 mil millones dólares, o el 15 por ciento de las exportaciones totales.

Sin una industria obvia para llenar la brecha de exportación, el tipo de cambio se vería presionado a la baja, lo que eventualmente aumentaría los costos de importación para los neozelandeses, dijo Woodford. “Esto por sí solo no va a causar una catástrofe, pero ciertamente es significativo”, dijo sobre la pérdida de grandes áreas de granjas de ganado vacuno y ovino.

Para las comunidades rurales, la agricultura de carbono corre el riesgo de crear “desiertos verdes” de árboles que generan pocos puestos de trabajo. La silvicultura de carbono permanente proporciona alrededor de un trabajo al año por cada 2500 acres después de la plantación, según un informe de Te Uru Rakau, departamento forestal de Nueva Zelanda. La silvicultura maderera genera decenas de puestos de trabajo durante la siembra y la cosecha, pero pocos durante las casi tres décadas intermedias. La cría de ganado vacuno y ovino proporciona empleo regular y estacional a unos 13 trabajadores a tiempo completo. puestos de trabajo por cada 2.500 hectáreas.

Horehore Station, el rancho que se vendió recientemente, empleaba a tres personas a tiempo completo y muchas otras a tiempo parcial, como esquiladores, esgrimistas y pilotos de helicópteros, dijo Hindrup. Luego estaban los camioneros, los dueños de cafés y otros que dependían indirectamente de los ingresos del rancho.

“Simplemente va a demoler esas comunidades, diezmar esas economías regionales”, dijo Kerry Worsnop, agricultor y miembro del consejo de Gisborne, una de una docena de áreas preocupadas por la conversión de ranchos en bosques.

un informe de una firma de asesoría empresarial descubrió que si todas las tierras más empinadas y desafiantes en el área de Gisborne se convirtieran en un bosque de carbono permanente, casi la mitad de sus empleos, alrededor de 10,000, se evaporarían.

Los agricultores se enfrentan a una serie de presiones derivadas de los objetivos medioambientales de Nueva Zelanda. El gobierno ha considerado cambios en las reglas que quitarían algo de presión a las ventas de tierras rurales, pero se retractó ante la oposición de los terratenientes maoríes. A medida que más granjeros vendan sus tierras, los costos operativos aumentarán para los que se queden, ya que comparten gastos como atención veterinaria, dijo Toby Williams de Federated Farmers, un grupo de la industria.

Además, el sector agrícola pronto enfrentará una sanción financiera por sus emisiones luego de haber sido exento del programa de comercio de carbono. Y las nuevas regulaciones ambientales han provocado protestas de los agricultores en las que han calles de la ciudad obstruidas con tractores.

“Simplemente no valía la pena mi salud mental, mi salud física”, dijo Charlie Reynolds, quien vendió su rancho este año luego de enfrentar una factura de cercado de 250,000 dólares para cumplir con las nuevas regulaciones.

En última instancia, el grado en que los ranchos de Nueva Zelanda se conviertan en bosques de carbono estará determinado por las elecciones de los agricultores. Algunos están plantando sus propias propiedades en árboles. Otros están sacando un ingreso de tanto el ganado como el carbono convirtiendo áreas de ranchos subutilizados, como barrancos propensos a la erosión, en bosques.

Niven Winchester, profesor de economía en la Universidad Tecnológica de Auckland, dijo que las partes de la economía que contribuyen con cantidades significativas de gases de efecto invernadero, como la agricultura, deberían reducirse.

“Como sociedad, tenemos que hacer algo con respecto al cambio climático”, dijo Winchester, “y va a ser costoso”.