‘Cada vez más duro y más caliente’: los equipos de bomberos de Phoenix corren para salvar vidas en la ciudad más calurosa de Estados Unidos | Arizona

TLlamó al 911 sobre un anciano que se había caído fuera de una instalación de almacenamiento en el centro de Phoenix. El equipo de bomberos, que también son paramédicos, encontró a Noel, de 80 años, acostado de espaldas en la rampa de concreto bajo la luz solar directa; estaba débil, sediento y con mucho calor.

Noel, un inglés con diabetes e hipertensión, estaba moviendo muebles cuando le fallaron las piernas. Su temperatura central era de 104F, peligrosamente caliente. (El rango típico para un adulto mayor saludable es de 97 a 99F). Su presión arterial también era muy alta, 242/110, y su pulso estaba acelerado.

Noel había estado acostado en la rampa de concreto caliente durante unos 45 minutos. Un bombero envolvió una toalla helada alrededor de su cuello e insertó vías intravenosas en ambos brazos. Eran las 3:30 p. m. y la temperatura exterior rondaba los 100 °F, por debajo del promedio para la época del año en Phoenix, pero varios grados más que la semana anterior, cuando las lluvias monzónicas refrescaron la ciudad.

Esto no fue un incidente aislado.

Los paramédicos de la marina atienden a un hombre sentado en la acera con la espalda apoyada contra la madera contrachapada
Bomberos/paramédicos de Fire House 18 atendiendo a Noel, quien sufría un mal de calor.
Los paramédicos atienden a un hombre en una camilla afuera
Noel se había derrumbado fuera de una instalación de almacenamiento, donde había estado moviendo cosas durante tres horas a 100F.

En lo que va del año, 1215 llamadas de emergencia han sido designadas por despacho como relacionadas con el calor, un aumento del 34 % con respecto al mismo período de 2020 y un 18 % más que el año pasado. Los datos de despacho del 911 mostraron 11 llamadas de calor ese día, pero no incluyeron a Noel, lo que sugiere que los números reales podrían ser más altos.

Los hotspots incluyen áreas donde se concentra la creciente población desamparada de la ciudad, pero las llamadas se distribuyen por toda el área metropolitana.

El calor puede matar, así que una vez que entra la llamada es una carrera contra el tiempo.

La ambulancia llegó en cinco minutos y el equipo ayudó a Noel a subir a una camilla y al vehículo con aire acondicionado, donde le colocaron compresas de hielo debajo de las axilas y en el pecho. Lo conectaron a un goteo intravenoso de solución salina fría para comenzar a enfriar su temperatura central.

Los paramédicos preparan una vía intravenosa para un hombre dentro de una ambulancia
Los paramédicos tratan de bajar la temperatura de Noel con una toalla húmeda fría alrededor de su cuello y líquidos fríos por vía intravenosa antes de dirigirse al hospital.

“Me siento tan estúpido, me esforcé demasiado”, dijo Noel, quien estaba lúcido pero apenas podía abrir los ojos cuando los paramédicos encendieron las sirenas y se dirigieron a la sala de emergencias.

Cada vez hace más calor en la ciudad más calurosa de Estados Unidos, y el servicio de bomberos está en primera línea para hacer frente a las emergencias relacionadas con el calor.

En lo que va del verano, casi la mitad de los EE. UU. ha estado bajo una advertencia de calor en un momento u otro, con temperaturas diurnas récord desde el noroeste del Pacífico hasta Kansas y Oklahoma en el medio oeste hasta Texas y Phoenix en el sur y Nueva Inglaterra y Filadelfia. en el este.

Los científicos advierten que las peligrosas olas de calor serán más frecuentes e impredecibles a menos que se tomen medidas drásticas para detener la quema de combustibles fósiles y reducir el calentamiento global.

Dos gráficos que muestran la temperatura promedio, los centros de llamadas abiertos y las llamadas al 911 relacionadas con el calor durante dos semanas en Phoenix.

Pero la escala de la carga de la salud (el impacto de las muertes, lesiones y enfermedades relacionadas con el calor en las personas y los servicios) no se conoce por completo debido a las variaciones en la forma en que se investigan y registran los incidentes a nivel local.

The Guardian recientemente siguió a un equipo en la estación de bomberos 18 en el centro de Phoenix en tres días separados para comprender mejor el impacto del calor extremo en los socorristas.

La estación 18 es la más concurrida de Arizona, con dos camiones y dos ambulancias que cubren una sección densamente poblada de la ciudad con pocos árboles pero muchos centros comerciales, bloques de apartamentos de bajos ingresos y una creciente población de personas sin hogar. Cada vehículo tiene una hielera con toallas refrescantes, agua embotellada y paquetes de solución salina para llamadas de calor.

Tres equipos, el turno A, B y C, trabajan 24 horas y 48 horas libres, aunque muchos hacen horas extras en toda la ciudad, el servicio tiene poco personal. La mascota de la estación es una chinche, una oda a los frecuentes encuentros con los diminutos chupadores de sangre.

EPP de extinción de incendios colgado en una estación de bomberos
EPP contra incendios colgado en la estación de bomberos 18, la estación más concurrida de Phoenix.

A fines de julio, el turno B, que siguió The Guardian, tenía al menos cinco pacientes, dos mujeres, tres hombres, con temperaturas centrales superiores a 108F, que es cuando su termómetro llega al máximo y simplemente dice “alto”. Todos estaban inconscientes y necesitaban intubación (ayuda para respirar).

En un caso, un transeúnte llamó al 911 después de ver a un hombre boca abajo, inconsciente detrás de una pared. Su temperatura central en el hospital era de 112F, la más alta en lo que va del año.

El equipo le arrancó la ropa, le colocó toallas frías y bolsas de hielo debajo de las axilas, la ingle y el cuello, y le administró líquidos fríos por vía intravenosa a través de un orificio perforado en la espinilla. No tenía reflejo nauseoso cuando la tripulación lo probó y le quemaron ampollas en los brazos y el cuello.

En la sala de emergencias, lo pusieron dentro de una bolsa para cadáveres llena de hielo, lo que se conoce como bolsa caliente, en un último intento desesperado por refrescarlo. Se insertó un catéter para eliminar la orina caliente antes de transferirlo a la UCI.

“Podías sentir el calor que emanaba de su cuerpo… hacemos todo lo que podemos, pero es muy difícil recuperarse de esa temperatura”, dijo Brennan Johnsson, de 27 años, quien está asignado a una ambulancia.

El récord del año pasado para Johnsson fue una mujer joven sin hogar de unos 20 años, cuya temperatura central era de 114F. Es relativamente nuevo en el servicio y recuerda todas las llamadas de calor.

Paramédico comprueba la presión arterial de un hombre en su coche
Bomberos/paramédicos de la estación de bomberos 18 atendiendo a un hombre que se desmayó en su automóvil (sin aire acondicionado), posiblemente debido a una sobredosis de fentanilo. Fotografía: Adriana Zehbrauskas/The Guardian

El calor excesivo puede exacerbar las condiciones médicas crónicas como la diabetes, las enfermedades cardíacas y el asma, mientras que algunos medicamentos (recetados e ilícitos) pueden elevar el riesgo de sufrir enfermedades causadas por el calor. Los expertos en salud pública están de acuerdo en que la morbilidad y la mortalidad asociadas con el calor se pueden prevenir, pero los factores de riesgo socioeconómicos, como la falta de vivienda, la adicción y la escasez de combustible, están aumentando.

Desde que comenzaron los registros en 2014, ha habido solo tres días durante los meses de junio y julio sin llamadas al 911 por enfermedades causadas por el calor en Phoenix, según un análisis por APM Research Lab compartido con el Guardián.

“El calor afecta gran parte de lo que hace el servicio de bomberos”, dijo Rob McDade, jefe de asuntos públicos del departamento de bomberos. “Este entorno puede ser muy inhóspito y cada vez hace más calor”.

Gráfico de diagrama de dispersión que representa las temperaturas diurnas y nocturnas promedio para junio en Phoenix desde 1900, ambas con tendencia al alza. En 2021, la temperatura diurna promedio más alta es de 42 °C (108,2 °F) y la temperatura nocturna promedio más alta es de 28 °C (82,5 °F).

Era alrededor de la 1 p. m. y 106 F cuando sonó la alarma contra incendios, lo que provocó una respuesta de tipo pavloviano por parte de los muchachos (todos los equipos son hombres) que estaban limpiando después del almuerzo. La alarma de incendio es distinta a una llamada médica, y en cuestión de segundos las cuatro tripulaciones estaban en camino con las sirenas y las luces encendidas, poniéndose el equipo de protección pesado mientras cabalgaban hacia el humo.

Altas llamas emanaban de un acondicionador de aire en el techo de una tienda de regalos, la unidad de la esquina de un centro comercial. Las unidades de aire acondicionado viejas pueden funcionar en exceso, sobrecalentarse e incendiarse.

Primer plano de bomberos en PPE dentro de un camión de bomberos
Los 18 bomberos de la casa de bomberos de Phoenix se pusieron equipo de protección de camino a un incendio.

Era la tercera semana de junio, ya las 2 de la tarde hacía 110F afuera. El capitán sacó a la tripulación que luchaba contra el incendio después de aproximadamente media hora: cuando hace tanto calor afuera, se fatigan más rápido y es más difícil refrescarse. Cuando otro equipo se hizo cargo del interior, la tripulación de la estación 18 se desvistió, se echó agua fría sobre la cabeza y bebió agua y Gatorade. Media hora después, volvieron a entrar.

A medida que aumentan las temperaturas cada verano, se necesitan más equipos de bomberos para asegurarse de que puedan rotar cada 30 minutos. En un momento, había siete camiones de bomberos y tres ambulancias en el lugar.

“Si te acaloras demasiado o te deshidratas, se acabó el juego”, dijo Brian Peter, un especialista en escaleras de una estación vecina.

Un bombero sostiene una manguera amarilla.
Phoenix fire house 18 bomberos en la escena de un incendio en una tienda de antigüedades.
Bomberos en primer plano de un edificio en llamas
Phoenix, Arizona, 16 de junio de 2022: Bomberos de Phoenix Fire House 18 apagando un incendio en una tienda de antigüedades. Una posible causa fue el sobrecalentamiento del aire acondicionado debido al intenso calor.

La formación es clave. Como ciudad desértica, Phoenix se vuelve relativamente fresca en el invierno, por lo que cuando las temperaturas comienzan a subir, los bomberos deben volver a aclimatarse al calor extremo.

Afuera, en el edificio de la estación, una pizarra detalla el régimen de entrenamiento de habilidades que incluye arrastrar llantas, escaleras y trineos por el estacionamiento en marcha completa, dos veces cuando la temperatura está por debajo de los 105F, una vez cuando está por encima. Station 18 es un centro de enseñanza, y los novatos entrenan durante horas escuchando thrash metal, mientras que los equipos hacen tiempo entre llamadas, cocina, entrenamientos en el gimnasio y siestas ocasionales.

“Los meses de verano tienen un costo físico. Tal vez sea por mi edad, pero definitivamente se está poniendo más caliente y más difícil”, dijo Tim West, de 39 años, un capitán con 16 años en el servicio que dijo que pierde de cinco a 10 libras cada año.

Bomberos ajustando una manguera amarilla larga
Casa de bomberos de Phoenix 18 bomberos apagando un incendio en una tienda de antigüedades.

No es solo su edad. El 13 de julio de 2022, el despacho registró 52 llamadas de calor, el número más alto desde que comenzaron los registros en 2014. Cinco de los 10 días con mayor cantidad de llamadas de calor han sido este año, descubrió APM Research Lab.

Los excursionistas con sobrecalentamiento se encuentran entre las llamadas más costosas y desafiantes, y el verano pasado cuatro bomberos fueron hospitalizados después de realizar rescates en montañas en temperaturas de tres dígitos. No se trata solo de forasteros mal preparados, un esguince de tobillo o una mordedura de serpiente también pueden convertirse en una emergencia por calor, ya que los excursionistas pueden ser difíciles de alcanzar.

Como resultado, algunos senderos populares ahora se cierran cuando el Servicio Meteorológico Nacional (NWS) emite un aviso de calor.

“Las llamadas de senderismo ponen mucho estrés en algunos equipos, al 100%”, dijo McDade. “Pero el calor se filtra en todo lo que hacemos”.

Los paramédicos atienden a una mujer en una camilla blanca junto a una piscina
Bomberos/paramédicos de la estación de bomberos 18 para atender a una mujer que estaba enferma, posiblemente envenenada por los químicos utilizados para exterminar las chinches.
Los bomberos hablan con una mujer, un bombero sostiene una olla
Bomberos/paramédicos de la estación de bomberos 18 en Phoenix atienden a una mujer que no podía entrar a una casa mientras una sartén estaba en la estufa.

En un día caluroso, cualquier llamada puede convertirse en una emergencia de calor.

Una persona lesionada en un accidente de tráfico o una persona sin hogar sin sombra ni ropa adecuada puede acabar con graves quemaduras si su piel entra en contacto con una superficie caliente como una carretera o un banco. “Si el cuerpo se intercala entre el suelo a 150F y la luz solar directa, no terminará bien”, dijo Johnsson.

En Phoenix, la trifecta del calor extremo, la falta de vivienda y el abuso de sustancias han contribuido a cientos de muertes prevenibles en los últimos años.

En una llamada a la que asistió The Guardian, un guardia de seguridad en una tienda Circle K encontró a un hombre inconsciente que había estado fumando fentanilo. En otro, un hombre recientemente desalojado con llagas en los brazos y las piernas respondía pero estaba confundido. Las personas intoxicadas pueden sobrecalentarse, quemarse y deshidratarse fácilmente sin darse cuenta, pero tampoco querían ir al hospital, que es prácticamente todo lo que el equipo de bomberos puede ofrecer.

Un paramédico atiende a una mujer de rojo
Bomberos/paramédicos del parque de bomberos 18 atienden a una mujer detenida tras allanamiento de propiedad privada.

Pero algunas de las peores emergencias por calor de este año se produjeron después de la puesta del sol.

En junio y julio de 2022, el mínimo nocturno en Phoenix no cayó por debajo de los 80F en 45 ocasiones, incluidas 11 noches por encima de los 90F. Las temperaturas nocturnas en Phoenix están aumentando el doble de rápido que las temperaturas diurnas, según el NWS. El impacto del calor es acumulativo y el cuerpo solo comienza a recuperarse cuando cae por debajo de 80F.

Gráfico de barras del número de días con noches por encima de 80F en Phoenix.

El mes pasado, la tripulación respondió a lo que el despacho dijo que fue un accidente de tránsito que involucró a un ciclista. Eran alrededor de las 8:30 p. m., pero aún hacía mucho calor, y el hombre se había desplomado por un golpe de calor. Estaba confundido y combativo, su temperatura central era de 107F. “En ese momento, debería ser el camino recto, la gente piensa que estará bien”, dijo el bombero Geoff Pakis, de 40 años. “Las muertes por calor son 100% prevenibles”.