Big Tech tiene un problema de violación de patentes

Durante años, las principales empresas tecnológicas estadounidenses se han quejado de la amenaza del robo de propiedad intelectual. El gobierno de EE. UU. ha proyectado que las empresas chinas que se burlan de las protecciones de propiedad intelectual le cuestan a la economía estadounidense tanto como $ 600 mil millones cada año. Pero este problema de las empresas que ignoran las patentes y otras protecciones de propiedad intelectual no es solo un problema transfronterizo: hay un problema similar aquí en los EE. casos, a menudo son los perpetradores, no las víctimas.

Por ejemplo, en enero, la Comisión de Comercio Internacional de los Estados Unidos, un organismo cuasijudicial que supervisa los asuntos de cumplimiento comercial, descubrió que Google infringió varias patentes del fabricante de altavoces Sonos. La comisión le dio a Google 60 días implementar actualizaciones de software para eliminar la tecnología robada o, de lo contrario, enfrentar la prohibición de importar una gama de sus productos, incluidos sus parlantes inteligentes Google Home y su teléfono Pixel, y venderlos aquí en Estados Unidos. Google cumplió, a costa de eliminando funciones y reduciendo la funcionalidad de los productos.

Esta fue solo una de una serie de derrotas legales similares que ha sufrido Google. En febrero, un jurado en Texas dictaminó que el termostato Nest de Google infringió una patente de EcoFactor y ordenó a Google pagar $ 20 millones. en un veredicto de $ 26 millones a partir de noviembre de 2021, un jurado federal encontró que la plataforma YouTube de Google violaba una patente de VideoShare LLC.

Sin embargo, Google no está solo. Otras empresas de Big Tech han infringido las tecnologías de competidores más pequeños en los últimos años y también han enfrentado reprimendas y fuertes sanciones financieras de los tribunales y la Comisión de Comercio Internacional. En agosto de 2021, un jurado ordenó a Apple pagar $ 300 millones en daños a Optis Wireless Technology por infringir las patentes de esa empresa. Apple también le debe a VirnetX, una empresa de software de seguridad de Internet, más $ 570 millones por infracción Y Cisco y Centripetal Networks, una startup de Herndon, Virginia, regresará al tribunal de distrito para litigar si Cisco infringió las patentes de ciberseguridad de Centripetal. Cisco antes debía casi $ 2 mil millones a Centrípeta por infracción, sólo para que dicha sentencia sea desechada por conflicto menor de un juez.

Estos juicios han demostrado a las grandes tecnológicas que la infracción no viene sin consecuencias legales, pero es posible que esta solución no tenga fuerza por mucho más tiempo. En lugar de simplemente detener sus infracciones y otorgar licencias a las tecnologías de los rivales de manera justa, las principales empresas tecnológicas, incluidas Apple y Google, ahora están buscando una solución legal. Están tratando de facilitar la invalidación de las patentes de los rivales al emprendedor por legislación eso debilitaría las protecciones de PI. Después de todo, si no hay patentes, no puede haber infracción.

Lo de siempre

Durante años, los ejecutivos de las principales firmas tecnológicas han visto estos juicios legales como solo un costo de hacer negocios. Los daños por casos perdidos, incluso cuando alcanzan los cientos de millones, son una gota en el océano para compañías como Apple, que reportó $ 365.8 mil millones en ingresos en 2021. Lamentablemente, el robo de patentes es una estrategia racional para los gigantes corporativos que buscan afianzar su propio dominio y neutralizar la amenaza de una nueva empresa emergente. Después de todo, es más barato robar que licenciar tecnologías de empresas más pequeñas.

Hace poco más de una década, esta estrategia se volvió aún más viable. En 2011, en parte debido a la insistencia de cabilderos tecnológicos — El Congreso creó un tribunal dentro de la Oficina de Patentes y Marcas de EE. UU. (USPTO) llamado Patent Trial and Appeal Board (PTAB), que aparentemente se creó para proporcionar una forma más rápida y menos costosa de resolver disputas de patentes fuera de los tribunales. En cambio, abrió una nueva vía para el juego de Big Tech del sistema de patentes. Ahora, las firmas tecnológicas adineradas podrían impugnar simultáneamente las patentes de los rivales más pequeños en dos escenarios: en los tribunales y en la PTAB, donde, además, podrían presentar múltiples impugnaciones en serie contra la misma patente.

Esto le dio a las principales empresas tecnológicas una gran ventaja. En muchos casos, después de ser demandadas por rivales más pequeños, las grandes empresas de tecnología solicitaron a la PTAB que anulara las patentes que los tribunales potencialmente confirmarían y encontrarían a los gigantes tecnológicos culpables de infringir. A menudo, el PTAB haría justamente eso: tiene al menos parcialmente invalidado 84% de las patentes que ha adjudicado en una decisión final por escrito. Hay tres razones principales para esto: 1) el estándar probatorio de la Junta es más bajo que en la corte, 2) se permiten desafíos repetidos, por parte del demandado, por supuesto, pero también por cualquier persona que quiera cuestionar la validez de la patente por cualquier motivo. – y 3) los propietarios de patentes están cargados con alrededor de $ 500,000 por desafío, que las grandes empresas tecnológicas pueden pagar, pero las nuevas empresas a menudo no pueden.

En los últimos años, ha habido algunos esfuerzos para corregir este problema. Entre 2018 y 2020, la USPTO reformas instituidas con el fin de prevenir este tipo de abuso. Entre otras cosas, precisaron que el PTAB puede declinar para revisar las impugnaciones de patentes en determinadas circunstancias, como cuando las patentes ya han sido impugnadas ante un tribunal por los mismos motivos y la decisión del tribunal es inminente. (Aún así, Google, Apple, Samsung, Cisco y otras seis megaempresas prominentes representaron más del 80 % de las peticiones de PTAB en 2021). Hay una lógica sólida en estas reformas. Después de todo, ¿por qué la PTAB, una agencia administrativa, debería abordar los mismos problemas que un tribunal independiente ya abordó y resolvió?

Apple, Cisco, Intel y Google demandado recientemente la USPTO en un intento de anular esas reformas, pero su desafío fue fracasado.

Un nuevo ataque a las patentes

Ahora, sin embargo, el Congreso está impulsando un proyecto de ley que anularía los esfuerzos de la USPTO para equilibrar el sistema de patentes. Presentado por los senadores Patrick Leahy (D-VT), John Cornyn (R-TX) y Thom Tillis (R-NC), se llama el “Ley de Reforma de la Junta de Apelaciones y Juicios de Patentes”. Pero lejos de mejorar el panorama legal para los pequeños inventores, dejará a los propietarios de patentes impotentes para defenderse de las solicitudes duplicadas a manos de Big Tech.

Los patrocinadores del proyecto de ley afirman que detendrá el armamento del PTAB por parte de Big Tech, pero esa no podría ser una representación más inexacta. En cambio, si se aprueba tal como está redactado actualmente, eliminaría las mismas protecciones que se implementaron para nivelar el campo de juego para los pequeños inventores, como la capacidad de la PTAB para rechazar los desafíos legales cuando una patente ya está siendo impugnada en la corte en el mismo o los tribunales ya han confirmado la validez de la patente. El proyecto de ley tampoco limita la cantidad de peticiones que el acusado puede presentar, siempre y cuando todas se presenten el mismo día.

Si logran debilitar el sistema de propiedad intelectual de Estados Unidos, podría ser devastador para miles de pequeñas empresas innovadoras, con consecuencias desastrosas para la economía en su conjunto.

Protección de la innovación

Sería un error que los legisladores apoyaran los esfuerzos de Big Tech para debilitar el sistema estadounidense de protección de la propiedad intelectual. Haría que nuestra economía fuera menos vibrante y competitiva. En su lugar, los legisladores deberían rechazar la Ley de reforma de la PTAB y, en su lugar, revisarla para bloquear impugnaciones múltiples y en serie, bloquear impugnaciones cuando los tribunales ya hayan ratificado la patente y actualizar el estándar probatorio de la PTAB al estándar de evidencia “clara y convincente” más riguroso de los tribunales. .

La infracción desenfrenada de la propiedad intelectual representa una gran amenaza, no solo para las pequeñas empresas emergentes, sino para la economía estadounidense en su conjunto. El propósito mismo del sistema de patentes de Estados Unidos es incentivar a las empresas, los empresarios y los inventores y sus inversores a asumir riesgos con ideas no probadas. Como era de esperar, las inversiones de capital de riesgo en nuevas empresas en etapa inicial cayeron drásticamente en 2021-2022.

Sin confianza en la exigibilidad de las patentes, habría muy pocas razones para correr estos riesgos. Y el resultado sería una economía mucho menos dinámica, innovadora y próspera.