El calor extremo se está volviendo más peligroso para los trabajadores agrícolas

Y solo va a empeorar. En un artículo de 2020, los investigadores de la Universidad de Washington calcularon que la cantidad promedio de “días dedicados a trabajar en condiciones inseguras” debido al calor excesivo probablemente se duplicará a mediados de siglo y se triplicará a finales de este. Sin embargo, Washington es uno de los cuatro estados con reglas específicas para proteger a los trabajadores del calor peligroso, junto con California, Oregón y Minnesota. Las legislaturas de Nevada, Maryland y Colorado aprobaron leyes que requieren que las agencias estatales desarrollen estándares de calor para los trabajadores, pero aún no han entrado en vigencia. Y no existen normas federales sobre el trabajo en el calor.

Según la ley laboral federal, los empleadores están obligados a “garantizar condiciones de trabajo seguras y saludables” en el trabajo. La agencia que existe dentro del Departamento de Trabajo para hacer cumplir ese estándar, la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional, ocasionalmente implementa reglas diseñadas para proteger a los trabajadores de amenazas específicas que de otro modo podrían pasar desapercibidas. En 1983, por ejemplo, OSHA introdujo reglas que exigen que los empleadores capaciten e informen a los trabajadores sobre cómo evitar la exposición a sustancias químicas tóxicas en el trabajo. En junio pasado, OSHA publicó reglas de emergencia diseñadas para proteger a los trabajadores de la salud del covid-19, una medida que el Departamento de Trabajo de la Administración Trump se había negado a hacer, a pesar de la fuerte presión de los defensores de los trabajadores.

En septiembre pasado, a raíz del verano estadounidense más caluroso registrado, OSHA inició un proceso de elaboración de reglas para desarrollar un estándar de calor en el lugar de trabajo que, en última instancia, podría poner al resto de los Estados Unidos en línea con Washington y sus pares de la Costa Oeste en cuanto a exigir pagos, descansos a la sombra y acceso a agua potable fresca cuando las temperaturas alcanzan niveles peligrosos. En su anuncio, OSHA enfatizó que se debe tomar en cuenta la humedad al establecer el umbral. Pero el proceso federal avanza a un ritmo lento. Un estudio de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno de los EE. UU. de 2012 encontró que el tiempo entre el inicio y el cumplimiento de los nuevos estándares de seguridad y salud tiene un promedio de siete años, y puede demorar hasta 19 años.

Dada la amenaza actual y creciente del estrés por calor para los trabajadores, eso es demasiado poco y demasiado tarde, dicen muchos defensores. En un informe publicado en junio, el grupo de defensa Public Citizen instó a Biden OSHA a publicar reglas de emergencia para proteger a los trabajadores “mientras continúa el lento proceso de proponer y finalizar un estándar permanente”.

Pero el giro conservador de los tribunales federales en los últimos años, incluido de manera más espectacular la Corte Suprema de los EE. UU., hace que tal movimiento sea vulnerable a la impugnación legal. “Creo que el poder judicial actual no permitiría que OSHA emita un estándar de emergencia para el calor”, dijo David Michaels, administrador de OSHA bajo el expresidente Barack Obama y actual profesor de la Universidad George Washington. Madre jones. “Un estándar de calor es claramente una alta prioridad para OSHA, pero el proceso de establecimiento de estándares no se cumple, por lo que, a menos que el Congreso intervenga y apruebe una legislación que permita a OSHA avanzar más rápido, la agencia tardará varios años en emitir un estándar”.

En 2021, un grupo de senadores estadounidenses, incluidos Bernie Sanders y los demócratas Sherrod Brown, Elizabeth Warren y Corey Booker, copatrocinaron un proyecto de ley que requeriría que OSHA promulgue una “norma final sobre la prevención de la exposición ocupacional al calor excesivo” dentro de los tres años y medio de se convierte en ley. Llamaron al proyecto de ley Ley de Prevención de Fatalidades y Enfermedades por el Calor de Asunción Valdivia, que lleva el nombre de un trabajador agrícola de California que murió de un golpe de calor en 2004 “después de recoger uvas durante 10 horas seguidas a temperaturas de 105 grados”. En lugar de llamar a una ambulancia, agrega el texto del proyecto de ley, “su empleador le dijo a su hijo que llevara al señor Valdivia a su casa. De camino a casa, empezó a echar espuma por la boca y murió”.