La EPA necesita que se restablezcan los fondos y el personal para cualquier justicia ambiental

Durante los últimos tres años, el Refinería Valero Houston no ha pasado un solo trimestre sin cometer una violación significativa de la Ley de Aire Limpio. Año tras año, a medida que la contaminación tóxica del aire ha llegado a Manchester, un vecindario predominantemente hispano de bajos ingresos al otro lado de la calle, la instalación ha acumulado una larga lista de avisos de infracción de los reguladores estatales, pero eso ha hecho poco para detener el ataque.

“Siempre expresamos inquietudes sobre el incumplimiento”, dijo Juan Parras, director ejecutivo de Servicios de defensa de la justicia ambiental de Texas, quien ha defendido Manchester y otras comunidades a lo largo del Canal de Navegación de Houston durante más de 20 años. “Incluso cuando hay aplicación de la ley, la sanción es tan ridículamente baja que no presiona a la industria para que limpie”, dijo.

Para Parras, esto es inconcebible. “Deberíamos mostrarles a las comunidades que se ven afectadas como nosotros, en todo el país, que la ley las respaldará”, dijo.

mural de un barrio rodeado de chimeneas, bengalas y tanques
Un mural en el parque junto a la Refinería Valero Houston muestra Manchester, un barrio inundado por la contaminación industrial.
Agencia de Protección Ambiental

La refinería Valero Houston es solo una de las 485 instalaciones en todo el país con “infracciones de alta prioridad” de la Ley de Aire Limpio que no se han abordado a través de acciones formales de cumplimiento. Esas violaciones podrían incluir operar sin un permiso o no usar la mejor tecnología disponible para controlar las emisiones, entre otras infracciones.

A nivel federal, la EPA Oficina de Ejecución y Garantía de Cumplimiento es responsable de hacer cumplir las leyes ambientales. La división ejecuta programas para ayudar a las empresas a cumplir, lleva a cabo investigaciones sobre presuntas infracciones, emite sanciones y remite las infracciones más graves al Departamento de Justicia para su enjuiciamiento.

Pero durante la última década, el Congreso ha socavado constantemente los niveles de financiación y dotación de personal de la división de cumplimiento. Desde 2011, el financiamiento para la aplicación de la ley se ha reducido en casi un 30 por ciento una vez ajustado por inflación. Actualmente, la división tiene 713 empleados menos que en ese entonces, una disminución de alrededor del 28 por ciento. Como resultado, la cantidad de inspecciones, investigaciones y casos civiles y penales que la división inicia cada año también se ha desplomado. Hay una acumulación de infracciones sobre las que la EPA no ha tomado medidas de cumplimiento, y es probable que haya muchas más de las que la agencia ni siquiera sepa porque los investigadores no examinan los datos que informan las empresas ni salen al campo con tanta frecuencia.

Un gráfico de líneas que muestra el cambio en las inspecciones en el sitio y las evaluaciones de monitoreo de cumplimiento fuera del sitio y la EPA de 2010 a 2021. Las inspecciones y evaluaciones han tenido una tendencia constante a la baja hasta 2021.
Molienda / Chad Pequeño

Eso tiene consecuencias en el mundo real para los vecindarios inundados por la contaminación industrial, que tienden a ser comunidades de color o comunidades de bajos ingresos. Cuando se trata de hacer cumplir la ley, “si nuestro estado no lo va a hacer y nuestra EPA no puede hacerlo porque no tiene la capacidad, entonces ya no queda nadie, ¿verdad? No hay nadie que pueda responsabilizar a los contaminadores”, dijo Jennifer Hadayia, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro de justicia ambiental. Alianza Aérea de Houston.

Los defensores de la justicia ambiental esperan que el Congreso pronto cambie de rumbo y comience a reconstruir la división de cumplimiento. La semana pasada, Air Alliance Houston y otros 26 grupos ambientalistas de todo el país instó a los legisladores para financiar los esfuerzos de cumplimiento de la EPA en los niveles propuestos en el presupuesto de la administración Biden. Cualquier día de estos, la Cámara de Representantes se espera votar en un proyecto de gastos esbozar la financiación de la agencia hasta el próximo año fiscal.

Desde su primer día en el cargo, el presidente Biden se ha comprometido a hacer la justicia ambiental una piedra angular de su agenda política. En mayo, el administrador de la EPA, Michael Regan, y el fiscal general, Merrick Garland, dieron a conocer un nueva estrategia de cumplimiento describiendo cómo sus agencias trabajarían juntas para ayudar a cumplir ese compromiso y buscar la justicia ambiental.

“Las comunidades de color, las comunidades indígenas y las comunidades de bajos ingresos a menudo son las más afectadas por los daños causados ​​por los delitos ambientales, la contaminación y el cambio climático”, dijo Garland durante una conferencia. conferencia de prensa. “Priorizaremos los casos que tendrán el mayor impacto en las comunidades más sobrecargadas por el daño ambiental”.

Un gráfico de líneas que muestra el cambio en el gasto de cumplimiento ajustado por inflación por parte de la EPA de 2010 a 2023. El gasto de cumplimiento ha tenido una tendencia mayoritariamente a la baja hasta el año fiscal 2023 propuesto para el gasto de cumplimiento.
Molienda / Chad Pequeño

Pero no es suficiente priorizar mejor los casos, dice Eric Schaeffer, director ejecutivo de la Proyecto de Integridad Ambiental y ex director de la Oficina de Ejecución Civil de la EPA.

“Muchas, si no la mayoría, de las acciones de cumplimiento de la EPA ya se han iniciado contra los contaminadores rodeados de vecindarios de bajos ingresos o comunidades de color, ya que es donde se concentran los mayores contaminadores”, dijo Schaeffer. “El problema es que no hay suficientes, tardan más de lo que deberían y, a veces, no son lo suficientemente significativos como para marcar una diferencia a largo plazo”.

“Eso no se resolverá refinando continuamente las estrategias de focalización para un número cada vez menor de casos”, dijo. En cambio, la división de cumplimiento necesita realizar más investigaciones y presentar más casos cuando encuentran violaciones. Y para hacer eso, necesitan fondos y personal adecuados.

El presupuesto propuesto por la administración de Biden asigna más de $630 millones para la aplicación, un aumento del 11 por ciento con respecto al año pasado cuando se ajusta a la inflación, pero aún significativamente menor que en 2011, cuando los gastos de aplicación fueron de casi $730 millones. Biden también quiere aumentar el personal de la división en más de 130, lo que dejaría a la división a unos 600 de los casi 3300 empleados que tenía hace una década.

“Es un comienzo”, dijo Schaeffer. Le gustaría ver una inversión mayor, pero “vivimos en el mundo real y tenemos un Senado al cincuenta por ciento”, dijo.

Una vez que la Cámara apruebe la legislación para financiar la EPA, aún tendrán que resolver cualquier diferencia entre su versión y la versión del Senado, que los legisladores dicen que publicarán antes de fin de mes. Luego, ambas cámaras deberán aprobar la versión final del proyecto de ley, lo que probablemente no sucederá hasta después de las elecciones de noviembre.

“La administración está tratando de reorientar su enfoque, pero necesita las herramientas para hacerlo”, dijo Tim Whitehouse, director ejecutivo de Empleados Públicos por la Responsabilidad Ambiental y ex abogado principal de la división de ejecución de la EPA. “Necesita a los agentes del orden, necesita a los inspectores, necesita a los abogados para asegurarse de que haya justicia ambiental en este país”.

Pero reconstruir la división no será fácil. “Solo a nivel humano, ya sabes, lleva tiempo”, dijo Whitehouse. “Estas son leyes y regulaciones muy complicadas. Por lo tanto, la EPA debe asegurarse de contar con las mejores personas disponibles y la experiencia adecuada para llevar a cabo estos casos de ejecución de principio a fin”.

Durante más de una década, los conservadores que ven los esfuerzos de aplicación de la ley de la EPA como una extralimitación han reducido con éxito los fondos y el personal para la división de aplicación. Eso llegó a un punto crítico bajo la administración Trump. En 2017, el El Correo de Washington escribió que el expresidente Trump estaba planeando “dar un mazo” a la agencia, intentando recortar los fondos de aplicación en un 60 por ciento.

Whitehouse cree que se necesitarán varios años de financiación sostenida para que la división de aplicación vuelva a estar en un lugar donde pueda hacer cumplir adecuadamente las leyes ambientales del país. “Es bastante fácil romper algo”, dijo. “Es muy difícil volver a armarlo”.