El latín del código de software está prosperando

Caitlin Mooney tiene 24 años y está enamorada de la tecnología que data de la era del Sputnik.

Mooney, un recién graduado del Instituto de Tecnología de Nueva Jersey en ciencias informáticas, es un fanático de las tecnologías que estaban de moda hace medio siglo, incluidos los mainframes de computadora y el software llamado COBOL que los impulsa. Ese material no ganará ningún punto interesante en Silicon Valley, pero es una tecnología esencial en los grandes bancos, compañías de seguros, agencias gubernamentales y otras grandes instituciones.

Durante la búsqueda de trabajo de Mooney, los empleadores potenciales vieron su experiencia y querían hablar sobre más puestos de responsabilidad de los que ella buscaba. “Se emocionarían mucho”, me dijo Mooney. Ahora está tratando de decidir entre varias ofertas de trabajo.

La resiliencia de las tecnologías informáticas de décadas de antigüedad y las personas que se especializan en ellas muestra que las nuevas tecnologías a menudo se basan en mucha tecnología antigua.

Cuando deposita dinero usando la aplicación para iPhone de su banco, detrás de escena probablemente se trate de computadoras que son la descendencia de las que se usaron en las misiones lunares Apolo. (Además, el software del iPhone incluye un código informático de medio siglo de antigüedad).

A menudo se ve como un problema o un chiste que todavía exista tanta tecnología mohosa. Pero no es necesariamente un problema.

“Si no está roto, no lo arregles”, bromeó Ellora Praharaj, directora de ingeniería de confiabilidad en Stack Overflow, un foro en línea popular entre los trabajadores de tecnología. “Los estudiantes fuera de la escuela en estos días no necesariamente quieren trabajar en idiomas antiguos que no están de moda. Pero la realidad del mundo es que esto es lo que impulsa muchos de nuestros sistemas existentes”.

Praharaj dijo que aprendió COBOL en la universidad a mediados de la década de 2000 y “lo odiaba”. Pero hasta hace unos cinco años, usaba regularmente una tecnología de programación informática de la década de 1950 llamada Fortran en un trabajo anterior en la industria de servicios financieros. Las cosas viejas están en todas partes.

El latín está muerto, pero los viejos lenguajes de programación informática como COBOL siguen vivos.

El salario típico de un programador de COBOL aumentó un 44 % el año pasado a casi $76 000, según una encuesta salarial de Stack Overflow. La compensación autoinformada está por debajo de la de las personas que usan lenguajes de software de moda como Rust a $ 87,000, pero fue el mayor aumento en dólares en la encuesta.

(Para los fanáticos de los datos entre nosotros: Stack Overflow dijo que la encuesta tenía un tamaño de muestra significativo pero no era necesariamente representativa).

Todo esto también muestra que los nerds informáticos están sujetos a dinámicas básicas de oferta y demanda. No hay mucha gente como Mooney que quiera trabajar en mainframes y COBOL; la continua necesidad de sus habilidades les da poder. Un buscador de empleo que deseaba una experiencia COBOL del “mundo real” escribió recientemente en el tablón de anuncios de tecnología Hacker News: “Los desarrolladores de COBOL son un nicho especializado en estos días y se les paga en consecuencia”.

Por supuesto, sería difícil encontrar a alguien que crea que las tecnologías Boomer son la próxima gran novedad. La mayoría de los programas universitarios de ciencias de la computación no se enfocan en mainframes, COBOL o Fortran.

Year Up, una organización que capacita a adultos jóvenes para trabajos en campos tecnológicos, me dijo que suspendió la capacitación en COBOL. Los empleadores potenciales le pidieron a Year Up que enfocara su plan de estudios en lenguajes de programación de software más nuevos y más utilizados, como Java y Python.

Algunas personas con años de experiencia en tecnología más antigua dicen que les preocupa haberse quedado sin trabajos con más potencial.

Pero los especialistas en informática me dijeron que si bien no recomendarían que los jóvenes se dediquen por completo a las tecnologías antiguas, pueden ser una base útil. Inevitablemente, las modas de codificación actuales serán reemplazadas por algo nuevo. La habilidad importante es aprender a seguir aprendiendo, dijo Jukay Hsu, director ejecutivo de Pursuit, una empresa de capacitación de la fuerza laboral tecnológica.

Mooney sintió curiosidad por la programación de computadoras mientras tomaba cursos de negocios en un colegio comunitario. Ella dijo que comenzó a hacer su tarea de contabilidad en Python “por diversión”. Cuando tomó un curso impartido por un profesor especializado en COBOL, Mooney descubrió que le gustaba. También se sintió bienvenida por una comunidad de fanáticos del mainframe de computadoras que estaban ansiosos por ayudar a un joven novato.

“Fue realmente genial para desarrollar mi confianza y mi conjunto de habilidades”, dijo Mooney.

La ironía es que los diseñadores de COBOL nunca esperaron que el software durara tanto. Como escribió mi colega Steve Lohr en un obituario para Jean Sammet, un diseñador de COBOL, los pioneros del software esperaban que fuera un recurso provisional útil hasta que surgiera algo mejor.

Eso fue unos 40 años antes de que naciera Mooney. Las cosas viejas probablemente seguirán existiendo después de los próximos 40 años.

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Una tecnología sobrevalorada encuentra su ritmo: Las impresoras 3-D que escupen capas de material para formar objetos alguna vez fueron imaginadas como tecnología para nuestros hogares. Steve Lohr escribió que la impresión 3D puede ser más prometedora para productos de fabricación en masa, como una pieza compleja necesaria para enfriar los procesadores de las computadoras.

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