Los drones autónomos pronto podrían ejecutar la red energética del Reino Unido

“Nos estamos moviendo hacia un futuro en el que estos drones volarán solos por todo el campo”, dice McKenna. “Pero el futuro a largo plazo de este software es que hará volar a la gente”.

Con National Grid del Reino Unido, que opera el suministro de energía del país, la relación ha sido más concreta, luego de que la organización comprometiera fondos para acelerar el desarrollo de la tecnología de Sees.ai. El primer objetivo de la asociación es demostrar que el sistema se puede utilizar para mantener mejor las 21.900 torres de acero de la red.

La red necesita ajustes constantes para mantenerse confiable, y las inspecciones periódicas son importantes. National Grid cuenta con una confiabilidad del 99,99 por ciento: algo que quiere mejorar al ubicar los problemas críticos mucho antes de que ocurran las interrupciones. En el clima húmedo del Reino Unido existe un alto riesgo de corrosión, que es difícil de detener una vez que ha comenzado. Los pilones deben reemplazarse cuando el óxido ha afectado su integridad estructural, por lo que la detección temprana ahorra costos a largo plazo.

National Grid gasta alrededor de £ 16 millones cada año pintando sus torres, y ha anticipado un costo de £ 35 millones durante los próximos cinco años para reemplazar el acero corroído. Teniendo en cuenta los altos costos de I+D, el sistema de drones de Sees.ai no es necesariamente más barato que otros métodos de inspección, pero National Grid anticipa que permitirá una captura de datos más frecuente y oportuna que, a su vez, ahorrará costos a través de activos más específicos. reemplazo. Si las pruebas tienen éxito, National Grid anticipa ahorros de más de £ 1 millón para los consumidores del Reino Unido para 2031.

Pero hasta que se implementen drones rentables a gran escala, la única opción es usar helicópteros. Un helicóptero puede inspeccionar 16 pilones cada hora a un costo de £ 2,000 por hora, pero volar un dron VLOS no es mucho mejor porque es laborioso y lento con el piloto debajo. En un buen día, los equipos de drones VLOS no pueden inspeccionar más de 10 pilones. “Es el elemento humano lo que causa los problemas”, dice Mark Simmons, gerente de monitoreo de condición de National Grid.

Sees.ai no es el único que aborda este problema, pero los sistemas en los que confían muchas otras empresas utilizan GPS y brújula para el posicionamiento. El problema es que estas tecnologías son vulnerables a fallas, especialmente cuando están cerca de acero o de fuertes campos electromagnéticos, que ocurren alrededor de líneas eléctricas de alto voltaje. Confiar en datos preexistentes también puede ser precario porque el mundo cambia constantemente.

Según David Benowitz, jefe de investigación de la plataforma de investigación Drone Analyst, la tecnología GPS tampoco siempre es precisa, especialmente cuando se usa para medir altitudes o en áreas rurales con poca cobertura satelital. Debido a que siempre va a haber esa “burbuja de duda”, dice, existe un mayor riesgo de colisiones en espacios aéreos ocupados. Con más vulnerabilidad viene más riesgo.

Entonces, la única forma de implementar estas tecnologías es limitar el riesgo de otras maneras, como volar vuelos más simples más lejos de posibles colisiones. Pero con cada limitación impuesta, “la aplicabilidad y la escalabilidad de la solución se reducen”, dice Benowitz. Si vamos a reemplazar los helicópteros tripulados, debemos desarrollar una solución que “no tenga estas limitaciones”, que pueda realizar de manera segura revisiones generales e inspecciones detalladas de los activos en la mayoría de la red, no solo en las secciones remotas.

Para que esto suceda, debe haber tecnologías más confiables y sólidas: cada sistema operativo debe tener múltiples capas de seguridad. “Para que podamos volar lo suficientemente cerca de las torres de alta tensión para adquirir los mejores datos, necesitamos más inteligencia que el GPS”, dice Hjamlmarsson. Pero también es necesario que haya un cambio entre los organismos reguladores como la FAA y la CAA para crear el espacio para que estos sistemas más avanzados se desarrollen y prueben adecuadamente para que alguna vez se pueda demostrar que son seguros. “Es el escenario del huevo o la gallina”, dice Benowitz. “Estos sistemas no son de última generación, por lo que no hay problema para implementarlos a escala y al costo, pero las regulaciones deben actualizarse”.