Twitter, desafiando órdenes para eliminar contenido, demanda al gobierno de India

Twitter dijo el martes que había demandado al gobierno indio, intensificando la lucha de la compañía de redes sociales en el país mientras el primer ministro Narendra Modi busca más control sobre las publicaciones críticas en línea.

La demanda de Twitter, presentada ante el Tribunal Superior de Karnataka en Bangalore, desafía una orden reciente del gobierno indio para que la empresa elimine contenido y bloquee decenas de cuentas. Twitter cumplió con la orden, que tenía como fecha límite el lunes, pero luego buscó una reparación judicial. No se ha fijado una fecha para que un juez revise la demanda de Twitter.

La demanda es el primer desafío legal que la compañía ha presentado para rechazar las leyes aprobadas en 2021 que extendieron los poderes de censura del gobierno indio. Las reglas otorgaron al gobierno la supervisión de Twitter y otras empresas de redes sociales, lo que permitió a las autoridades exigir que las publicaciones o las cuentas que las critican se oculten a los usuarios indios. Los ejecutivos de las empresas pueden enfrentar sanciones penales si no cumplen con las demandas.

Las leyes han sido recibidas con protestas de Twitter y otras plataformas de redes sociales, que ven a India como una parte esencial de sus planes de crecimiento a largo plazo. Las empresas han argumentado que las reglas de la India permiten al gobierno censurar ampliamente a sus críticos y que erosionan las medidas de seguridad como el cifrado. Pero funcionarios indios han dicho que la ley es necesaria para combatir la desinformación en línea.

Twitter no busca anular las leyes, pero argumenta en su demanda que el gobierno interpretó esas leyes de manera demasiado amplia, dijo una persona con conocimiento de la presentación que no estaba autorizada para hablar públicamente.

El gobierno indio instó a Twitter el martes a seguir las reglas. “Es responsabilidad de todos acatar las leyes aprobadas por el parlamento del país”, dijo Ashwini Vaishnaw, ministro de electrónica y tecnología de la información, en una conferencia de prensa.

Modi y su partido gobernante Bharatiya Janata han trabajado durante varios años para acorralar el poder de las empresas de tecnología y vigilar de manera más estricta lo que se dice en línea, utilizando las nuevas leyes de tecnología de la información para reprimir la disidencia. A Twitter, por ejemplo, se le ha dicho que elimine contenido relacionado con quejas sobre libertades civiles, protestas, libertades de prensa y críticas al manejo de la pandemia por parte del gobierno. Se le había dicho a WhatsApp que se le exigiría que hiciera que los mensajes privados de las personas fueran “rastreables” para las agencias gubernamentales a pedido.

Además, las nuevas reglas requerían que las empresas de redes sociales contrataran ejecutivos con sede en India para garantizar que las empresas cumplieran con las solicitudes gubernamentales de eliminar contenido y bloquear cuentas. Si esas acciones no sucedieran, los ejecutivos podrían ser considerados penalmente responsables y enfrentar penas de prisión de hasta siete años.

Twitter criticó previamente las tácticas del gobierno y le pidió que respetara la libertad de expresión. La empresa dijo que las leyes de la India se estaban utilizando “arbitraria y desproporcionadamente” contra la empresa y sus usuarios, muchos de los cuales son periodistas, políticos de la oposición y grupos sin fines de lucro.

La demanda de Twitter sigue a la acción legal del año pasado por parte de WhatsApp, la aplicación de mensajería propiedad de Meta, contra las nuevas leyes del país. WhatsApp solicitó al Tribunal Superior de Delhi que bloqueara la aplicabilidad de la regla que dicta que hace que los mensajes de los usuarios sean rastreables. Con respecto al caso WhatsApp, el gobierno ha dicho que el derecho a la privacidad no es “absoluto” y que “está sujeto a restricciones razonables”.

Actualizado

July 5, 2022, 1:25 p.m. ET

Ese caso está pendiente.

Twitter demandó a los gobiernos en el pasado para defender a los usuarios anónimos o para oponerse a la censura. En 2014, la empresa demandó a los Estados Unidos, alegando que el gobierno inhibía los derechos de libertad de expresión de Twitter al impedir que la empresa revelara información sobre vigilancia. Esa demanda fue desestimada en 2020.

En 2017, Twitter volvió a demandar a Estados Unidos para impedir que el gobierno desenmascarara una cuenta anónima que criticaba las políticas de inmigración de la administración Trump. El gobierno retiró su demanda después de que Twitter presentó su demanda.

Elon Musk, director ejecutivo de Tesla y SpaceX, que está en proceso de comprar Twitter por 44.000 millones de dólares, ha dicho que la empresa debería relajar sus políticas de moderación de contenido y permitir que los tuits permanezcan en la plataforma a menos que violen las leyes locales.

La demanda de Twitter contra el gobierno indio es parte de una batalla cada vez mayor entre las empresas tecnológicas más grandes y los gobiernos de todo el mundo sobre quién tiene la ventaja. Australia y la Unión Europea han redactado o aprobado leyes para limitar el poder de Google, Facebook y otras empresas sobre la expresión en línea, mientras que otros países intentan controlar los servicios de las empresas para sofocar la disidencia y sofocar las protestas.

Los expertos dijeron que la medida del gobierno indio para obligar a Twitter a bloquear cuentas y publicaciones equivalía a censura, en un momento en que se acusa al gobierno de utilizar como arma una definición imprecisa de qué contenido considera ofensivo para perseguir a los críticos.

En febrero de 2021, Twitter bloqueó de forma permanente más de 500 cuentas y sacó de la vista a un número no especificado de otras dentro de India después de que el gobierno las acusara de hacer comentarios incendiarios sobre el Sr. Modi. Twitter dijo en ese momento que no tomaría medidas con respecto a las cuentas de periodistas, políticos y activistas, diciendo que no creía que las órdenes de bloquearlas “sean consistentes con la ley india”.

En mayo de 2021, la policía de India allanó las oficinas de Twitter después de que la empresa decidiera etiquetar los tuits de políticos del partido de Modi como “medios manipulados”. Esos tuits atacaron a miembros de la oposición que habían estado usando la plataforma para criticar a Modi y lo que llamaron la respuesta tambaleante de su gobierno a la pandemia.

Y en las últimas semanas, la policía de Nueva Delhi arrestó a Mohammed Zubair, cofundador de un destacado sitio web de verificación de hechos, por un tuit de 2018 que compartía una imagen de una vieja película de Bollywood. El gobierno dijo que la imagen estaba causando desarmonía comunitaria, luego de que una cuenta de Twitter con pocos seguidores y solo un tuit se quejara y etiquetara a la policía de Delhi. Esa cuenta desapareció poco después.

La semana pasada, se ordenó a Twitter que bloqueara los tuits de Freedom House, una organización estadounidense sin fines de lucro que mencionó a la India como un ejemplo de país donde la libertad de prensa estaba en declive.

“Es revelador cómo se responde a un informe internacional sobre las clasificaciones de libertad de prensa de India con censura, en lugar de debate y discusión”, dijo Apar Gupta, director ejecutivo de Internet Freedom Foundation. “Es una respuesta antidemocrática y autoritaria”.

Abogados y expertos en tecnología dijeron que Twitter y otras compañías de redes sociales estaban atrapadas entre la espada y la pared. Están obligados a cumplir con las leyes del país, pero también los desafían a defender la libertad de expresión en la democracia más grande del mundo.

“Creo que están librando una batalla perdida porque, por un lado, están llevando al gobierno a los tribunales, pero, por otro lado, tienden a ceder”, dijo Salman Waris, abogado de TechLegis en Nueva Delhi, que se especializa en derecho tecnológico internacional.

Mujib Mashal contribuyó con este reportaje.