El costo del auge económico impulsado por la confección de Bangladesh

El barquero de Bangladesh, Kalu Molla, comenzó a trabajar en el río Buriganga antes de que el mosaico de barrios marginales en sus orillas diera paso a las fábricas de ropa, y antes de que sus aguas se volvieran completamente negras.

El hombre de 52 años tiene tos constante, alergias y erupciones en la piel, y los médicos le han dicho que el lodo maloliente que también ha eliminado la vida marina en una de las principales vías fluviales de Dhaka es el culpable.

“Los médicos me dijeron que dejara este trabajo y dejara el río. Pero, ¿cómo es eso posible?” Molla dijo a la AFP cerca de su casa en las afueras industriales de la capital Dhaka. “Transportar gente es mi pan y mantequilla”.

En el medio siglo transcurrido desde que una devastadora guerra de independencia dejó a su gente frente al hambre, Bangladesh ha emergido como una historia de éxito económico a menudo no anunciada.

El país del sur de Asia de 169 millones ha superado a su vecino India en ingreso per cápita y pronto se graduará de la lista de las Naciones Unidas de los países menos desarrollados del mundo.

Apuntalando años de crecimiento descontrolado está el auge del comercio de prendas de vestir, que presta servicios a las potencias mundiales de la moda rápida, emplea a millones de mujeres y representa alrededor del 80 por ciento de las exportaciones anuales del país, valoradas en 50.000 millones de dólares.

Pero los ambientalistas dicen que el crecimiento ha tenido un costo incalculable, con una mezcla tóxica de tintes, ácidos de bronceado y otras sustancias químicas peligrosas que llegan al agua.

La capital de Bangladesh, Dhaka, fue fundada a orillas del Buriganga hace más de 400 años por el imperio mogol.

“Ahora es la alcantarilla más grande del país”, dijo Sheikh Rokon, líder del grupo de derechos ambientales Riverine People.

“Durante siglos, la gente construyó sus casas en sus orillas para disfrutar de la brisa del río”, agregó. “Ahora, el olor a lodo tóxico durante el invierno es tan horrible que las personas tienen que taparse la nariz cuando se acercan”.

Las muestras de agua del río encontraron niveles de cromo y cadmio superiores a seis veces los máximos recomendados por la Organización Mundial de la Salud, según un documento de 2020 del Instituto de Investigación del Río del gobierno de Bangladesh.

Ambos elementos se utilizan en el curtido del cuero y la exposición excesiva a cualquiera de ellos es extremadamente peligrosa para la salud humana: el cromo es cancerígeno y la exposición crónica al cadmio causa daño pulmonar, enfermedad renal y nacimientos prematuros.

El amoníaco, el fenol y otros subproductos del teñido de telas también han ayudado a privar al río del oxígeno necesario para sustentar la vida marina.

– ‘Son gente poderosa’ –

En Shyampur, uno de varios distritos industriales en expansión alrededor de Dhaka, los lugareños dijeron a AFP que al menos 300 fábricas locales estaban descargando aguas residuales sin tratar en el río Buriganga.

Los residentes dicen que han dejado de quejarse del olor pútrido del agua, sabiendo que las empresas infractoras pueden eludir fácilmente la responsabilidad.

“Las fábricas sobornan (a las autoridades) para comprar el silencio de los reguladores”, dijo Chan Mia, que vive en la zona.

“Si alguien quiere (llevar) el tema a las fábricas, les darían una paliza. Son personas poderosas con conexiones”.

La posición crucial del comercio textil en la economía ha creado un nexo entre los empresarios y el establecimiento político del país. En algunos casos, los propios políticos se han convertido en poderosos actores de la industria.

Más al sur, en el distrito de Narayanganj, los residentes mostraron a la AFP un chorro de agua de color carmesí que vertía en canales estancados desde una fábrica cercana.

“Pero no se puede decir una palabra al respecto en voz alta”, dijo a la AFP un residente del área, que habló bajo condición de anonimato. “Solo sufrimos en silencio”.

La Asociación de Fabricantes y Exportadores de Prendas de Vestir de Bangladesh (BGMEA), que representa los intereses de unas 3.500 fábricas de primer nivel, defiende su historial destacando las certificaciones ambientales otorgadas a sus miembros.

“Nos estamos volviendo ecológicos, es por eso que estamos presenciando grandes saltos en los pedidos de exportación”, dijo el presidente de BGMEA, Faruque Hassan, en una conferencia de prensa reciente.

Pero las fábricas más pequeñas y los subcontratistas que operan con los márgenes muy estrechos de la industria dicen que no pueden pagar el costo del tratamiento de aguas residuales.

Un alto funcionario de la confección en el distrito industrial de Savar, que habló con la AFP bajo condición de anonimato, dijo que incluso la mayoría de las fábricas de alta gama que atienden a las principales marcas estadounidenses y europeas a menudo no encienden su maquinaria de tratamiento.

“No todos lo usan regularmente. Quieren ahorrar costos”, dijo.

– ‘Enfrentando el mismo destino’ –

Bangladesh es un país delta atravesado por más de 200 vías fluviales, cada una de ellas conectada a los poderosos ríos Ganges y Brahmatura que discurren desde el Himalaya y atraviesan el subcontinente del sur de Asia.

Más de una cuarta parte de ellos ahora están fuertemente contaminados con contaminantes industriales y necesitan ser salvados “urgentemente”, dijo un aviso legal de abril enviado al gobierno por la Asociación de Abogados Ambientalistas de Bangladesh (BELA).

Las autoridades han establecido una comisión encargada de salvar cuerpos de agua clave, de los cuales depende cerca de la mitad de la población del país para la agricultura, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación.

La Comisión Nacional del Río ha lanzado varias campañas de alto perfil para multar a las fábricas que hayan contaminado los ríos.

Su nuevo jefe, Manjur Chowdhury, dijo que los industriales “codiciosos” eran los culpables del estado de las vías fluviales del país.

Pero también admitió que la aplicación de las penas existentes era inadecuada para abordar la escala del problema.

“Tenemos que formular nuevas leyes para enfrentar esta situación de emergencia. Pero llevará tiempo”, dijo a la AFP.

Cualquier acción será demasiado tarde para los cinco ríos que rodean Dhaka y sus alrededores industriales.

Todos ya están técnicamente muertos, lo que significa que están completamente desprovistos de vida marina, dijo el destacado activista ambiental Sharif Jamil.

“Con las fábricas que ahora se adentran en el corazón rural, los ríos de todo el país enfrentan el mismo destino”, dijo a la AFP.

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