Por qué todos quieren Arm | El economista

Tyo gigantes, gobiernos, fideicomisarios, inversores: todos los ojos están puestos en la tan esperada cotización en bolsa de Arm. A pesar de la reciente caída de las acciones tecnológicas, SoftBank, el grupo japonés que pagó 32.000 millones de dólares por el diseñador de chips británico en 2016, aún planea reflotar sus acciones para marzo próximo. El 30 de mayo, Cristiano Amon, jefe de Qualcomm, un fabricante de chips estadounidense, le dijo a la Tiempos financieros le gustaría crear un consorcio con rivales como Intel o Samsung, ya sea para comprar una participación mayoritaria en Arm o para comprarla directamente, como intentó hacer Nvidia, otra empresa estadounidense, en 2020 en un acuerdo fallido de 40.000 millones de dólares. Algunos políticos británicos argumentan que Arm es tan crítico que el gobierno debería tomar una «acción de oro» de control. El 14 de junio se informó que, tal vez en respuesta, SoftBank estaba considerando una cotización secundaria en Londres junto con la principal en Nueva York.

Mire las finanzas de Arm y el interés parece desconcertante. Sus ventas aumentaron un 35 % el año pasado a 2700 millones de dólares, no está mal, pero es un maní comparado con los gigantes del diseño de chips. Su valoración, como lo implica el acuerdo de Nvidia, ha aumentado una cuarta parte en seis años. En el mismo período, la capitalización de mercado de Qualcomm aumentó a la mitad y la de Nvidia se multiplicó por 13, a pesar de la reciente carnicería del mercado.

Hay dos explicaciones del desajuste entre el tamaño del brazo y la codicia que provoca. El primero es la ubicuidad de sus productos. Surgido de los restos de Acorn Computers, un fabricante británico de computadoras de escritorio, en 1990, Arm ha crecido hasta el punto en que casi todas las grandes empresas de tecnología usan sus diseños. La mayoría de los teléfonos modernos contienen al menos un chip construido sobre su tecnología. Eso lo convierte en una piedra angular en la industria de chips de $ 500 mil millones. El segundo punto de venta de Arm es su potencial. Después de años de intentarlo, sus diseños están incursionando en mercados lucrativos como las computadoras personales y los centros de datos. También podrían alimentar todo, desde automóviles hasta bombillas, ya que los objetos cotidianos se convierten en computadoras.

Comience con la ubicuidad. A diferencia de empresas como Intel, que vende chips que ella misma diseña y fabrica, Arm comercia solo con propiedad intelectual (ip). Por una tarifa, cualquiera puede licenciar uno de sus diseños listos para usar, modificarlo si es necesario y vender el chip resultante. Además de los ingresos por licencias, Arm obtiene una pequeña regalía de cada venta de un chip construido con su tecnología. En 2021, los ingresos por licencias representaron un poco más de $ 1 mil millones, mientras que las regalías generaron $ 1.5 mil millones.

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Eliminar la necesidad de diseñar un chip, un trabajo complicado y altamente especializado, ha hecho que los diseños listos para usar de Arm sean populares, especialmente porque los chips se han vuelto cada vez más complicados. New Street Research, una firma de analistas de tecnología, reconoce que Arm tiene una participación del 99% del mercado de $25 mil millones de chips para teléfonos inteligentes. Sus productos se utilizan ampliamente en todo, desde drones y lavadoras hasta relojes y automóviles inteligentes. Arm dice que ha vendido poco menos de 2000 licencias desde su fundación (ver gráfico). Se han enviado más de 225.000 millones de chips basados ​​en sus diseños. Espera alcanzar 1 billón para 2035.

La larga lista de clientes de la empresa explica la reacción violenta contra la propuesta de compra de Nvidia. Simon Segars, quien renunció como jefe de Arm este año, solía describir la empresa como la «Suiza neutral de la industria tecnológica». Otros fabricantes de chips temían que darle el control a un rival socavaría esta neutralidad, explica Geoff Blaber de cc Insight, una empresa de investigación. También lo hicieron los cazadores de confianza en los grandes mercados, cuyas preocupaciones descarrilaron el acuerdo. Pocos se tranquilizaron cuando Jensen Huang, el jefe de Nvidia, insistió en que no tenía planes de usar Arm para bloquear a los rivales.

Esa misma lista de clientes también es parte de la explicación del desajuste entre la importancia de Arm y sus finanzas. Los precios bajos fueron una de las razones por las que la tecnología de Arm triunfó sobre las arquitecturas de chips rivales. New Street calcula que Arm gana regalías de solo $ 1.50 por la venta de un teléfono inteligente de alta gama, por el cual los consumidores pagan $ 1,000 o más. Los aparatos más baratos podrían ganar unos centavos.

La firma ha aumentado sus tasas de regalías con el tiempo, señala Pierre Ferragu de New Street, a menudo cuando se lanza una nueva versión de sus diseños. Según un informante, SoftBank quería aumentarlos aún más. Pero, dice, el plan causó fricciones con los jefes de Arm, a quienes les preocupaba que esto irritara a los clientes existentes. También podría poner en peligro el esfuerzo de Arm por conquistar nuevos mercados.

En 2020, Apple, que ha usado durante mucho tiempo chips Arm en iPhones, comenzó a reemplazar el silicio Intel en sus computadoras portátiles y de escritorio con diseños de Arm. Aunque Apple no es tan grande en este negocio como lo es en los teléfonos inteligentes, fue un voto de confianza para Arm en lo que había sido territorio extranjero.

Arm también ha estado compitiendo cada vez más en el negocio de alto margen de los servidores, las máquinas de alta especificación que se encuentran en los centros de datos. Ese mercado ha estado dominado durante décadas por Intel, pero en los últimos años Arm ha obtenido victorias notables. Amazon Web Services, la división en la nube del gigante del comercio electrónico, ahora usa muchos chips «Graviton» derivados de Arm. Ampere, una empresa estadounidense que vende chips para centros de datos, también basa sus productos en los diseños de Arm, al igual que varios fabricantes de procesadores especializados para tareas como la gestión de redes. TrendForce, otra empresa de investigación, predice que los procesadores Arm podrían representar el 22 % de los chips de servidor instalados para 2025.

Bajo la propiedad de SoftBank, Arm ha invertido mucho dinero en investigación y desarrollo, dice el Sr. Blaber. Eso le ayudará a mantener su ventaja tecnológica. Sin embargo, está limitado en cuanto a cuánto puede cobrar por sus productos por la aparición de un nuevo competidor: riesgov. Esta es una arquitectura de chip novedosa que carece de regalías y tarifas de licencia. En 2020, Renesas, un licenciatario de Arm, anunció que usaría riesgov para una nueva generación de productos. Intel, Qualcomm y Samsung, entre otros, también están interesados ​​en la tecnología.

Cualquiera que sea el destino de Arm, entonces, como empresa pública, controlada por el estado o bajo la tutela de un consorcio de pesos pesados ​​de la industria de chips, su futuro probablemente se parecerá a su pasado: vital pero, según los estándares de Silicon Valley, un pez pequeño.