La dependencia de los semiconductores pone en peligro la seguridad estadounidense

Morris Chang, fundador de Taiwan Semiconductor Manufacturing Co.

dio un raro entrevista en abril. Él cree que el esfuerzo actual del Congreso para proporcionar $ 50 mil millones en subsidios a las empresas estadounidenses de semiconductores, con la esperanza de que se conviertan en líderes de la industria, es «un ejercicio inútil muy costoso». Si bien puede tener razón en que es poco probable que las empresas estadounidenses superen a TSMC, ese no es el punto: la dependencia total de Taiwán para los semiconductores avanzados pone en riesgo la seguridad nacional estadounidense.

TSMC fabrica el 92% de los semiconductores avanzados necesarios para cada teléfono inteligente, computadora portátil y misil balístico. Empresas estadounidenses como Nvidia, Qualcomm y Apple subcontratan casi toda su fabricación a Taiwán. Si la capacidad de fabricación de chips de Taiwán se desconectara o cayera en manos de China, el sector tecnológico de Estados Unidos quedaría devastado. Como ha dicho el ex subsecretario de Defensa, Robert Work, prevenidoel conflicto en el Estrecho de Taiwán podría desencadenar una crisis de seguridad nacional por los chips: «Estamos a 110 millas» (la distancia entre Taipei y el continente) «de pasar de dos generaciones por delante a tal vez dos generaciones por detrás».

Washington reconoce la necesidad de disuadir a Beijing de apoderarse de los chips que alimentan la electrónica estadounidense. Sin embargo, los formuladores de políticas están luchando para evitar que China capture el mercado de semiconductores con las mismas tácticas que usó para dominar los mercados de infraestructura de telecomunicaciones, paneles solares y vehículos eléctricos. Si bien la administración Biden ha propuesto una inversión de $ 50 mil millones en la fabricación de semiconductores a través de la Ley de Innovación y Competencia de EE. UU., el Congreso continúa discutiendo la legislación pero no la aprueba. Si el Congreso aprueba el proyecto de ley, la inversión estadounidense seguiría siendo sólo una tercera de lo que gastará el gobierno chino.

De 1990 a 2020, China construido 32 megafábricas de semiconductores, en comparación con 24 megafábricas en el resto del mundo. Ninguno fue construido en los EE. UU. Según el Sr. Chang, las empresas estadounidenses ya no pueden construir chips de última generación porque operar una planta de semiconductores en el este de Asia cuesta la mitad de lo que cuesta en el país. Incluso con políticas ideales, es poco probable que las empresas estadounidenses puedan superar el liderazgo de TSMC en chips avanzados.

Mientras tanto, China ha logrado avances impresionantes en su sector de semiconductores. China está en camino de superar a Taiwán como el mayor fabricante mundial de chips a partir de 2025. Ya imprime más de la mitad las placas de circuito del mundo, que son necesarias para instalar chips en dispositivos. China controla materias primas críticas que crean cuellos de botella en la cadena de suministro: produce 70% del silicio del mundo, 80% de tungsteno y 97% de galio, cada uno de los cuales es esencial en la fabricación de semiconductores.

Si Beijing desarrolla ventajas duraderas en la cadena de suministro de semiconductores, generaría avances en tecnologías fundamentales que EE. UU. no puede igualar. Los chips hechos a medida para el aprendizaje profundo, por ejemplo, transformarían la sociedad y harían posible tecnologías como vehículos autónomos y vacunas de última generación.

Estados Unidos no puede gastar para salir de esta situación. Además de la inversión de $ 50 mil millones propuesta por el presidente Biden en la fabricación de semiconductores, se necesitan tres políticas para que EE. UU. gane la competencia de chips.

Primero, EE. UU. debería duplicar su fuerza en la fabricación de semiconductores menos avanzados. Los semiconductores avanzados son esenciales para los teléfonos inteligentes y las computadoras portátiles, pero representan solo 2% del mercado mundial de semiconductores. Empresas estadounidenses como Intel y GlobalFoundries se destacan en la producción de chips más lentos que se utilizan en todo, desde televisores hasta tanques. La administración puede apoyar a estas empresas acelerando los permisos para las fábricas y otorgando créditos fiscales para inversiones en investigación, desarrollo y fabricación.

En segundo lugar, EE. UU. debería utilizar su influencia política con los gobiernos de Taiwán y Corea del Sur para persuadir a TSMC y Samsung de que se asocien con diseñadores de chips estadounidenses y fabriquen semiconductores avanzados en Estados Unidos. Tanto Corea del Sur como Taiwán dependen de los compromisos de seguridad del ejército estadounidense. Las empresas conjuntas con firmas estadounidenses como Qualcomm y Nvidia garantizarían que el establecimiento de defensa de los EE. UU. sea capaz de cumplir sus compromisos con esas naciones. Un impulso de sus gobiernos, junto con un tirón de los incentivos fiscales y los subsidios de los EE. UU., podría persuadir a TSMC y Samsung de que construir más chips en los EE. UU. es de su interés.

En tercer lugar, EE. UU. debería estrechar los vínculos entre la I+D y la fabricación. La mayoría de las innovaciones tecnológicas provienen de la interacción entre los dos. La Ley de Innovación y Competencia de EE. UU. avanza a pasos agigantados al crear incentivos para la inversión tanto en I+D como en fabricación.

Estados Unidos está a punto de perder la competencia de fichas. A menos que el gobierno de EE. UU. movilice un esfuerzo nacional similar al que creó las tecnologías que ganaron la Segunda Guerra Mundial, China pronto podría dominar los semiconductores y las tecnologías de vanguardia que impulsarán.

El Sr. Allison, profesor de gobierno en Harvard, es autor de Destined for War: Can America and China Escape Thucydides’s Trap? El Sr. Schmidt fue director general de Google entre 2001 y 2011 y presidente ejecutivo de Google y su sucesor, Alphabet. Cía.,

2011-17, y es coautor de «La era de la IA: y nuestro futuro humano».

Informe editorial de la revista: Lo mejor y lo peor de la semana de Kim Strassel, Kyle Peterson, Jillian Melchior y Dan Henninger. Imágenes: AP/Shutterstock/SpaceX/Reuters Compuesto: Mark Kelly

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