Arriba, arriba y lejos: la empresa emergente de la industria espacial está utilizando globos para lanzar cohetes

SpaceRyde pasó de ser una pareja trabajando en su garaje a 30 empleados respaldados por $10 millones y defendidos por Chris Hadfield

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Sohrab Haghighat siempre quiso ser empresario, una aspiración arraigada en su juventud en el Medio Oriente, cuando él y su padre se unían mientras veían episodios de Due South. La cursi serie de comedia de finales de la década de 1990 fue protagonizada por el actor canadiense Paul Gross en el papel de un policiaco insoportablemente cortés que trabaja en las calles de Chicago con un socio estadounidense mucho menos cortés y un sordo que lee los labios, mitad lobo y mitad perro de el norte helado llamado Diefenbaker.

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Su conclusión del programa fue que los canadienses deben ser terriblemente educados y que, por lo tanto, Canadá sería un lugar ideal para abrir un negocio, imaginado en su mente como un café en la ladera de una montaña de inspiración persa en las Cataratas del Niágara, Ontario. un lugar, ay, sin montañas.

“Le estaba contando a un amigo en Canadá sobre esta idea mía”, dijo Haghighat. “Él dijo: ‘Tal vez deberías visitar las Cataratas del Niágara primero, porque tu idea podría no ser tan implementable como crees’.

Es cierto que el café no iba a ser así, pero sus ambiciones empresariales persistieron, aunque con un cambio de enfoque hacia el cielo: en lugar de servir buenos platos, él y su esposa y socia comercial, Saharnaz Safari, apuntan a las estrellas con SpaceRyde, un Inicio de la industria espacial canadiense.

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“Queremos ser el Uber del espacio”, dijo Haghighat.

Es decir, quieren ofrecer a los clientes que pagan, específicamente a las empresas que buscan poner en órbita pequeños satélites, un medio asequible y bajo demanda para llevarlos allí a través de un globo de poliuretano lleno de helio.

Queremos ser el Uber del espacio

Sohrab Haghighat

Dicho globo se elevará portando un cohete “inteligente”. A 30 kilómetros sobre la superficie de la tierra, los motores del cohete se encenderán y la carga útil de su satélite, que podría ser tan pequeña como una caja de zapatos o tan grande como una mini-nevera, se entregará donde sea que necesite ir en órbita.

Si todo eso suena demasiado lejano, considere la trayectoria de la compañía de los suburbios de Toronto, que pasó de ser un dúo de marido y mujer, trabajando duro en su garaje para dos autos, a 30 empleados respaldados por $10 millones en semillas capital y defendida por algunos mentores de gran poder, incluido Chris Hadfield, el astronauta más célebre del país.

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“La forma en que hacen las cosas es inteligente”, dijo el ex comandante de la Estación Espacial Internacional. “La gente ha intentado usar globos en el pasado, pero nuestra automatización y nuestra capacidad de control remoto y la confiabilidad seguían siendo contraproducentes, pero creo que tenemos una muy buena oportunidad de estar en un momento en la historia. ahora donde podemos tratar de hacer que esto funcione”.

La competencia va a ser feroz. Space Exploration Technologies Corp. de Elon Musk se ha convertido en el jugador dominante en el mercado de lanzamiento espacial comercial multimillonario. Las empresas ansiosas por poner en órbita sus pequeños satélites pagan 1,1 millones de dólares por 200 kilogramos, según la estructura de tarifas de SpaceX.

El cohete Falcon 9 de SpaceX despega con el satélite del Observatorio Climático del Espacio Profundo (DSCOVR).
El cohete Falcon 9 de SpaceX despega con el satélite del Observatorio Climático del Espacio Profundo (DSCOVR). Foto de la NASA a través de Getty Images

SpaceRyde ha fijado su precio objetivo en 250.000 dólares por 150 kilogramos, un gran descuento, pero llenar un globo con helio es significativamente más barato que volar más de 30 kilómetros en un cohete de varias etapas desde la Tierra.

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“Al lanzar desde un globo, vamos a pasar por alto todas las capas densas de la atmósfera y nos permite tener un cohete pequeño, eficiente y, sin embargo, muy asequible”, dijo Haghighat.

A pesar de los formidables desafíos, no es un soñador sin experiencia técnica. Tiene un doctorado en ingeniería aeronáutica y astronáutica de la Universidad de Toronto, y pasó varios años inmerso en la escena tecnológica de San Francisco como uno de los primeros empleados y, finalmente, como ingeniero senior en Cruise LLC. General Motors Co. supuestamente pagó más de mil millones de dólares para adquirir la empresa de vehículos autónomos en marzo de 2016.

“El verano de 2016 fue el mejor verano de mi vida”, dijo Haghighat. “Ningún concierto, ningún evento, ningún viaje estuvo fuera de alcance”.

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Entre los aspectos más destacados, que naturalmente disfrutó con Safari (ella misma no se queda atrás académicamente, con un MBA de la Universidad de Stanford) fueron múltiples actuaciones del Cirque du Soleil, un espectáculo de Adele y varias puestas de sol gloriosas en Hawái.

Saharnaz Safari, izquierda, y Sohrab Haghighat, derecha, con su cohete.
Saharnaz Safari, izquierda, y Sohrab Haghighat, derecha, con su cohete. Foto de JP Moczulski para Postmedia News

Pero siempre rondando en el fondo de su mente había una idea en la que el ahora ingeniero de 40 años había estado dándole vueltas desde que el temerario Felix Baumgartner viajó en una cápsula espacial levantada por un globo a 39 kilómetros sobre la Tierra, antes de liberarse. cayendo de nuevo a tierra firme.

Ese truco de 2012 se volvió viral, y el medio de transporte de Baumgartner se quedó con el hombre del automóvil autónomo, quien de repente tuvo una gran cantidad de dinero a su disposición de la compra de Cruise, un sueño de toda la vida de comenzar su propia compañía y un compañero de vida con el conocimiento empresarial para ayudar a que una startup despegue.

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Regresar a Canadá, un país que carece por completo de capacidades de lanzamiento espacial, fue un paso lógico para una pareja que inicialmente se conoció como estudiantes de posgrado en la Universidad de Waterloo en Ontario.

“Sohrab y yo tenemos nuestros desacuerdos”, dijo Safari. “Pero también tenemos diferentes puntos fuertes, por lo que tenemos diferentes responsabilidades con la empresa. Lo verdaderamente difícil es no hablar de trabajo cuando llegamos a casa, los fines de semana y los días festivos. SpaceRyde es nuestro segundo hijo”.

Su primer hijo es un niño de cuatro años. Su primer cohete fue pintado con spray azul y construido en su garaje con otros tres ingenieros. No hace falta decir que los vecinos tenían preguntas. Pero lo más molesto para Safari fue tratar de obtener un permiso para lanzar un cohete levantado por un globo en Canadá, un lugar donde no se había lanzado ningún cohete de ningún tipo desde la década de 1990.

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“Terminé llamando a todos los que pensé que podrían tener algo que ver con la industria espacial en Canadá”, dijo.

Finalmente, la persona adecuada en Transport Canada respondió y se emitió un permiso para el lanzamiento de prueba de concepto del equipo en North Bay, Ontario, hace tres veranos.

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El globo funcionó a las mil maravillas. Pero el motor del cohete, un cohete de «aficionado», improvisado con piezas compradas en Internet, no se disparó.

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Este fue un contratiempo menor, dijo Haghighat, que desde entonces se ha convertido en una ventaja para la compañía, porque devolver de manera segura un cohete completamente lleno de combustible a la Tierra a través de un globo sin explotar nada parece haber facilitado el proceso de obtención de permisos para futuros lanzamientos.

Las próximas fechas están programadas tentativamente para 2024, cuando SpaceRyde planea enviar un globo semanal con un cohete fabricado en la nueva fábrica de la compañía en Concord, Ontario, que inaugura oficialmente el martes.

Hadfield, el viejo astronauta y mentor, planeaba estar allí, y una pareja de pioneros serviría refrigerios y bebidas cuya escapada favorita de fin de semana son las Cataratas del Niágara, un lugar sin montañas.

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