Alphabet está gastando miles de millones para convertirse en una fuerza en el cuidado de la salud

Ryo países invertir cantidades vertiginosas de dinero en el cuidado de la salud. Las economías avanzadas normalmente gastan alrededor del 10% de pib en mantener a sus ciudadanos en buen estado, una proporción que aumenta a medida que la población envejece. El complejo industrial y de salud laberíntico de Estados Unidos consume el 17% de pib, equivalente a 3,6 billones de dólares al año. El peso y la inercia del sistema estadounidense, perpetuados por las farmacéuticas, las farmacias, las aseguradoras, los hospitales y otros que se benefician de él, lo han protegido durante mucho tiempo de la interrupción. Su tamaño y pesadez también explican por qué las grandes tecnológicas lo miran con codicia. Pocas otras industrias ofrecen un mercado potencial lo suficientemente grande como para mover la aguja de los titanes tecnológicos de billones de dólares.

En 2021, los cinco gigantes tecnológicos de Estados Unidos gastaron colectivamente más de $ 3 mil millones en apuestas especulativas de atención médica (ver gráfico), y es posible que hayan invertido más en acuerdos no revelados. Algunas de sus inversiones anteriores relacionadas con la salud están comenzando a dar sus frutos. Amazon tiene una farmacia en línea y sus servicios de telemedicina llegan a casi todos los lugares de Estados Unidos a los que llegan sus paquetes, es decir, a la mayoría. El reloj inteligente de Apple sigue acumulando nuevas funciones de salud, más recientemente una de seguimiento de drogas. Meta ha descartado sus propios planes de reloj inteligente a principios de este año, pero ofrece diversión relacionada con el ejercicio a través de sus gafas de realidad virtual Oculus. Microsoft está ampliando su lista de ofertas de computación en la nube relacionadas con la salud (al igual que Amazon, a través de awssu unidad de nube).

Alphabet está gastando miles de millones para convertirse en una fuerza en el cuidado de la salud

Sin embargo, es Alphabet, la matriz corporativa de Google, cuyas ambiciones de atención médica parecen ser las más ambiciosas. Entre 2019 y 2021, las ramas de capital de riesgo de Alphabet, Google Ventures y Gradient Ventures, y su unidad de capital privado, CapitalG, realizaron alrededor de 100 acuerdos, una cuarta parte del total combinado de Alphabet, en ciencias de la vida y atención médica. En lo que va del año ha inyectado 1700 millones de dólares en ideas de salud futuristas, según cb Insights, un proveedor de datos, dejando atrás a sus compañeros gigantes tecnológicos, que gastaron alrededor de 100 millones de dólares en total. Alphabet es la quinta empresa con la clasificación más alta en el Nature Index, que mide el impacto de los artículos científicos en el área de las ciencias de la vida, detrás de cuatro gigantes farmacéuticas y 20 lugares por delante de Microsoft, el único otro gigante tecnológico en la carrera. La compañía ha contratado a antiguos reguladores de salud de alto nivel para que la ayuden a navegar por la burocracia de atención médica de Estados Unidos.

El enfoque de Alphabet para la innovación (invertir mucho dinero en muchos proyectos) le ha dado buenos resultados en otros negocios más allá de su motor de búsqueda principal. Ha dado lugar a productos inteligentes, desde Gmail y Google Docs hasta el sistema operativo móvil Android y Google Maps, que respaldan la vida digital de las personas. Alphabet cree que algunas de sus ofertas de salud se volverán fundamentales para su existencia física. ¿Es ese un pronóstico certero?

Tecno-farmacopea

Alphabet ha incursionado en la salud desde 2008, cuando Google presentó un servicio que permitía a los usuarios compilar sus registros de salud en un solo lugar. Ese proyecto se cerró en 2012, resurgió en 2018 como Google Health, que incluía otras empresas de salud de Google, y se desmanteló nuevamente el año pasado. Hoy, las aventuras de salud de Alphabet se pueden dividir en cuatro amplias categorías. Estos son, en orden aproximado de ambición: dispositivos portátiles, registros de salud, inteligencia artificial relacionada con la salud (ai) y el último desafío de extender la longevidad humana.

Google se lanzó al negocio de los wearables en 2019 con la adquisición de Fitbit por 2.100 millones de dólares. El popular rastreador de actividad física de la firma ha estado contando los pasos y otros esfuerzos en muñecas de alrededor de 100 metros. Ha recorrido un largo camino desde la consola de juegos con detección de movimiento Nintendo Wii que inspiró a los fundadores de Fitbit. Una nueva característica, un sensor que monitorea los cambios en la frecuencia cardíaca en busca de irregularidades que puedan provocar accidentes cerebrovasculares e insuficiencia cardíaca, acaba de ser aprobada por la Administración de Drogas y Alimentos de Estados Unidos (America’s Food and Drug Administration) (FDA). Google también está tratando de aumentar el potencial para el cuidado de la salud de sus otros dispositivos. Para ayudarlo, ha contratado a Bakul Patel, un ex funcionario encargado de crear la clasificación reglamentaria de «software como dispositivo médico» en el FDA.

los FDAEl sello de aprobación de Fitbit para el sensor es un gran problema. Debería facilitar la obtención de un visto bueno similar para el Pixel Watch de gama alta de Google, que utiliza gran parte de la misma tecnología y saldrá a la venta este otoño, así como otros dispositivos. Por ejemplo, la cámara de sus teléfonos Pixel se puede usar para detectar la respiración y la frecuencia cardíaca mediante el seguimiento de la sutil diferencia de color provocada por el hecho de que la sangre con oxígeno fresco es un poco más brillante. El termostato inteligente Nest convertido en asistente doméstico de Google puede escuchar los ronquidos para evaluar su sueño. Tan significativo, si no más, es que Google consideró que valía la pena obtener el visto bueno regulatorio. Señala que la compañía pretende que sus productos sean más que divertidos dispositivos de consumo, capaces de influir en la práctica de la medicina.

Google también está dando otro giro a los registros de salud. La nueva iniciativa, llamada Care Studio, está dirigida a médicos más que a pacientes. Los esfuerzos anteriores de Google en esta área se vieron frustrados en parte por la lentitud de los hospitales para digitalizar los registros de sus pacientes. Ese problema ha desaparecido en su mayoría, pero ha surgido otro, dice Karen deSalvo, jefa de salud de Google: la incapacidad de los registros de diferentes proveedores para comunicarse entre sí. La Dra. de Salvo ha expresado abiertamente la necesidad de una mayor interoperabilidad desde sus días en la administración de Obama, donde estuvo a cargo de coordinar la tecnología de la información de salud estadounidense. Hasta que eso suceda, Care Studio está destinado a actuar como traductor y repositorio (que, naturalmente, se puede buscar).

del alfabeto ai los proyectos también están comenzando a producir resultados. A partir de 2016, DeepMind, una startup británica comprada por Google en 2014, utilizó datos del Servicio Nacional de Salud de Gran Bretaña (nhs) para crear herramientas de diagnóstico, en un caso entrenando a un ai Algoritmo para detectar enfermedades de la retina. Llegó a los titulares el año pasado con AlphaFold, una pieza de software innovadora que puede predecir la estructura de las proteínas, que es responsable de muchas de las características de las moléculas complejas. Alphabet también lanzó otra subsidiaria, Isomorphic Labs, que estará a cargo del jefe de DeepMind y utilizará el aprendizaje automático para desarrollar AlphaFold para acelerar (y abaratar) el descubrimiento de fármacos.

La parte más destacada de la cartera de salud de Alphabet es un esfuerzo por retrasar el proceso de envejecimiento, o detenerlo por completo. La idea es que el envejecimiento no debe verse como un aspecto inmutable de la vida, sino como una condición que se puede manejar y tratar, o un problema que se puede resolver con la tecnología adecuada. Con ese fin, una de las subsidiarias de ciencias de la vida de Alphabet, Calico, está investigando enfermedades relacionadas con la edad en asociación con AbbVie, una gran empresa farmacéutica que ha aportado $ 2.5 mil millones y que el año pasado extendió el acuerdo hasta 2030. Otra subsidiaria de Alphabet, Verily , está trabajando con L’Oréal, un gigante de la belleza francés, para comprender mejor cómo el envejecimiento afecta la biología de la piel y, por lo tanto, crear un mejor cuidado de la piel.

Cosas inspiradoras, sin duda. Pero los obstáculos permanecen. Algunos son técnicos. Los datos que DeepMind obtuvo del nhs resultó difícil para ai digerir. de DeepMind ai asistente de médicos, llamado Streams, ha sido descontinuado. Dados los avances que se están logrando en el aprendizaje automático, puede ser solo cuestión de tiempo antes de que algo como Streams resucite. Otros obstáculos pueden ser más difíciles de superar. Los cazadores de confianza son cada vez más cautelosos a la hora de dejar pasar tratos que podrían verse como sofocantes a los competidores nacientes. En Europa, las autoridades de competencia han prohibido a Fitbit (pero no al reloj Pixel) favorecer los teléfonos y el sistema operativo de Google, o usar los datos de los usuarios para vender publicidad. Los gobiernos también se preocupan por las violaciones de la privacidad, que es aún más sensible de lo habitual cuando se trata de información médica. El mes pasado, los demandantes presentaron una demanda colectiva contra DeepMind por mal uso de nhs datos del paciente DeepMind no ha hecho una declaración pública sobre el caso.

Por último, las buenas ideas no son lo mismo que un buen negocio. El mercado de los wearables es muy competitivo. También lo es, cada vez más, el de la historia clínica electrónica. La reputación de Google por su brillantez técnica no ha convertido exactamente a Care Studio en un éxito de la noche a la mañana; Según los informes, el sistema es utilizado por solo unos 200 médicos. Verily, que además de resolver el envejecimiento también ofrece varios diagnósticos, firmó contratos por valor de $ 50 millones para pruebas de covid-19 durante la pandemia, una suma considerable pero una pequeña suma al lado de los ingresos anuales totales de Alphabet de casi $ 260 mil millones. Según los informes, DeepMind en su conjunto obtuvo ganancias por primera vez en 2020 (aparentemente por la venta de servicios al resto de Alphabet), pero regala su producto de salud insignia, AlphaFold, a cambio de nada. Calico podría estar a años de generar ingresos reales, y mucho menos ganancias.

Estas son apuestas abiertas que una empresa del tamaño de Alphabet puede absorber. Aún así, en la próxima década la tarea será demostrar que pueden pasar de ser experimentos y proyectos de vanidad a ser transformadores para la empresa y para la salud de los estadounidenses.

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