Tecnología de conducción autónoma y asistencia al conductor vinculada a cientos de accidentes automovilísticos

Casi 400 accidentes en los Estados Unidos en 10 meses involucraron automóviles que usaban tecnologías avanzadas de asistencia al conductor, reveló el miércoles el principal regulador de seguridad automotriz del gobierno federal.

Los hallazgos son parte de un gran esfuerzo de la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras para determinar la seguridad de los sistemas de conducción avanzados a medida que se vuelven cada vez más comunes.

En 392 incidentes catalogados por la agencia desde el 1 de julio del año pasado hasta el 15 de mayo, seis personas murieron y cinco resultaron gravemente heridas. Los Tesla que operaban con Autopilot, el modo Full Self Driving más ambicioso o cualquiera de las características de sus componentes asociados tuvieron 273 accidentes. Cinco de esos accidentes de Tesla fueron fatales.

Los datos se recopilaron bajo una orden de la NHTSA el año pasado que exige a los fabricantes de automóviles que informen los accidentes que involucren automóviles con sistemas avanzados de asistencia al conductor. Decenas de fabricantes han implementado tales sistemas en los últimos años, incluidas características que le permiten quitar las manos del volante bajo ciertas condiciones y que lo ayudan a estacionar en paralelo.

La orden de la NHTSA fue un paso inusualmente audaz para el regulador, que ha sido objeto de críticas en los últimos años por no ser más asertivo con los fabricantes de automóviles.

“Hasta el año pasado, la respuesta de la NHTSA a los vehículos autónomos y la asistencia al conductor ha sido, francamente, pasiva”, dijo Matthew Wansley, profesor de la Facultad de Derecho de Cardozo en Nueva York que se especializa en tecnologías automotrices emergentes. “Esta es la primera vez que el gobierno federal recopila directamente datos de fallas en estas tecnologías”.

Hablando con los periodistas antes del lanzamiento del miércoles, Steven Cliff, el administrador de la NHTSA, dijo que los datos, que la agencia continuará recopilando, «ayudarán a nuestros investigadores a identificar rápidamente las posibles tendencias de defectos que surjan».

El Dr. Cliff dijo que la NHTSA usaría dichos datos como guía para establecer reglas o requisitos para su diseño y uso. “Estas tecnologías son muy prometedoras para mejorar la seguridad, pero necesitamos entender cómo funcionan estos vehículos en situaciones del mundo real”, dijo.

Pero advirtió contra sacar conclusiones de los datos recopilados hasta el momento, y señaló que no tiene en cuenta factores como la cantidad de automóviles de cada fabricante que están en la carretera y están equipados con este tipo de tecnologías.

Un sistema avanzado de asistencia al conductor puede conducir, frenar y acelerar los vehículos por sí solo, aunque los conductores deben permanecer alerta y listos para tomar el control del vehículo en cualquier momento.

Los expertos en seguridad están preocupados porque estos sistemas permiten a los conductores renunciar al control activo del automóvil y podrían hacerles creer que sus automóviles los conducen ellos mismos. Cuando la tecnología funciona mal o no puede manejar una situación particular, los conductores pueden no estar preparados para tomar el control rápidamente.

Alrededor de 830.000 automóviles Tesla en los Estados Unidos están equipados con Autopilot u otras tecnologías de asistencia al conductor de la compañía, lo que ofrece una explicación de por qué los vehículos Tesla representaron casi el 70 por ciento de los accidentes reportados en los datos publicados el miércoles.

Ford Motor, General Motors, BMW y otros tienen sistemas avanzados similares que permiten la conducción con manos libres bajo ciertas condiciones en las carreteras, pero se han vendido muchos menos de esos modelos. Sin embargo, estas empresas han vendido millones de automóviles en las últimas dos décadas que están equipados con componentes individuales de sistemas de asistencia al conductor. Los componentes incluyen el llamado mantenimiento de carril, que ayuda a los conductores a mantenerse en sus carriles, y el control de crucero adaptativo, que ajusta la velocidad de un automóvil y frena automáticamente cuando el tráfico de adelante disminuye.

En el comunicado del miércoles, la NHTSA reveló que los vehículos Honda estuvieron involucrados en 90 incidentes y los Subaru en 10. Ford, GM, BMW, Volkswagen, Toyota, Hyundai y Porsche informaron cinco o menos cada uno.

Los datos incluyen automóviles con sistemas diseñados para operar con poca o ninguna intervención del conductor, y datos separados sobre sistemas que pueden dirigir y controlar la velocidad del automóvil simultáneamente pero que requieren atención constante por parte del conductor.

Los vehículos automatizados, que todavía están en desarrollo en su mayor parte pero que se están probando en la vía pública, estuvieron involucrados en 130 incidentes, descubrió la NHTSA. Uno resultó con una lesión grave, 15 con lesiones leves o moderadas y 108 sin lesiones. Muchos de los choques que involucran vehículos automatizados fueron golpes de guardabarros o parachoques porque se operaron principalmente a bajas velocidades y en la ciudad.

En más de un tercio de los 130 accidentes que involucran a los sistemas automatizados, el automóvil fue detenido y golpeado por otro vehículo. En 11 choques, un automóvil habilitado con dicha tecnología iba en línea recta y chocó con otro vehículo que estaba cambiando de carril, mostraron los datos.

La mayoría de los incidentes relacionados con sistemas avanzados ocurrieron en San Francisco o el Área de la Bahía, donde empresas como Waymo, Argo AI y Cruise están probando y perfeccionando la tecnología.

Waymo, que es propiedad de la empresa matriz de Google y opera una flota de taxis sin conductor en Arizona, fue parte de 62 incidentes. Cruise, una división de GM, estuvo involucrada en 23. Cruise acaba de comenzar a ofrecer viajes en taxi sin conductor en San Francisco, y este mes recibió permiso de las autoridades de California para comenzar a cobrar a los pasajeros.

Ninguno de los autos que usaban los sistemas automatizados estuvo involucrado en accidentes fatales, y solo un choque provocó lesiones graves. En marzo, un ciclista golpeó por detrás un vehículo operado por Cruise mientras ambos viajaban cuesta abajo en una calle de San Francisco.

La orden de la NHTSA para que los fabricantes de automóviles envíen los datos se debió en parte a los accidentes y muertes en los últimos seis años que involucraron a Teslas operando en Autopilot. La semana pasada, NHTSA amplió una investigación sobre si el piloto automático tiene fallas tecnológicas y de diseño que presentan riesgos de seguridad.

La agencia ha estado investigando 35 accidentes que ocurrieron mientras el piloto automático estaba activado, incluidos nueve que resultaron en 14 muertes desde 2014. También abrió una investigación preliminar sobre 16 incidentes en los que Teslas bajo el control del piloto automático chocaron contra vehículos de emergencia que se habían detenido y tenían sus luces parpadeando.

En noviembre, Tesla retiró del mercado casi 12,000 vehículos que formaban parte de la prueba beta de Full Self Driving, una versión de Autopilot diseñada para usar en las calles de la ciudad, luego de implementar una actualización de software que, según la compañía, podría causar accidentes debido a la activación inesperada de los automóviles. ‘Sistema de frenado de emergencia.

La orden de la NHTSA requería que las empresas proporcionaran datos sobre choques cuando los sistemas avanzados de asistencia al conductor y las tecnologías automatizadas estaban en uso dentro de los 30 segundos del impacto. Aunque estos datos brindan una imagen más amplia que nunca del comportamiento de estos sistemas, aún es difícil determinar si reducen los accidentes o mejoran la seguridad.

La agencia no ha recopilado datos que permitan a los investigadores determinar fácilmente si usar estos sistemas es más seguro que apagarlos en las mismas situaciones. A los fabricantes de automóviles se les permitió redactar descripciones de lo que sucedió durante los accidentes, una opción que tanto Tesla como Ford y otros utilizaron de manera rutinaria, lo que dificulta la interpretación de los datos.

Algunos estudios independientes han explorado estas tecnologías, pero aún no han demostrado si reducen los accidentes o mejoran la seguridad.

J. Christian Gerdes, profesor de ingeniería mecánica y director del Centro de Investigación Automotriz de la Universidad de Stanford, dijo que los datos publicados el miércoles fueron útiles, hasta cierto punto. “¿Podemos aprender más de estos datos? Sí”, dijo. “¿Es una mina de oro absoluta para los investigadores? No veo eso.

Debido a las redacciones, dijo, era difícil evaluar la utilidad final de los hallazgos. “NHTSA tiene una comprensión mucho mejor de estos datos que el público en general con solo mirar lo que se publicó”, dijo.

El Dr. Cliff, el administrador de la NHTSA, se mostró cauteloso acerca de actuar sobre los resultados. “Los datos pueden generar más preguntas de las que responden”, dijo.

Pero algunos expertos dijeron que la información recientemente disponible debería impulsar a los reguladores a ser más asertivos.

“La NHTSA puede y debe usar sus diversos poderes para hacer más: elaboración de normas, calificación de estrellas, investigaciones, consultas adicionales e influencia suave”, dijo Bryant Walker Smith, profesor asociado en las facultades de derecho e ingeniería de la Universidad de Carolina del Sur que se especializa en las leyes emergentes. tecnologías de transporte.

“Estos datos también podrían generar más divulgaciones voluntarias e involuntarias”, agregó. “Algunas empresas podrían brindar más contexto de buena gana, especialmente sobre las millas recorridas, los accidentes ‘prevenidos’ y otros indicadores de buen desempeño. Los abogados litigantes buscarán patrones e incluso casos en estos datos”.

En general, dijo, “este es un buen comienzo”.

Jason Kao, Asmaa Elkeurti y Vivian Li contribuyeron con investigaciones y reportajes.