Las criptoempresas despiden personal y congelan los retiros en medio de pérdidas

SAN FRANCISCO — Nadie quería perderse la manía de las criptomonedas.

En los últimos dos años, a medida que aumentaron los precios de Bitcoin y otras monedas virtuales, proliferaron las nuevas empresas de criptografía. Las empresas que comercializan monedas digitales para los inversores inundaron las ondas de radio con comerciales de televisión, las operaciones de préstamo novedosas ofrecieron tasas de interés altísimas en los depósitos criptográficos y los intercambios como Coinbase que permiten a los inversores intercambiar activos digitales continuaron contratando.

Una industria global por valor de cientos de miles de millones de dólares surgió prácticamente de la noche a la mañana. Ahora se está derrumbando.

Después de semanas de caída en picado de los precios de las criptomonedas, Coinbase dijo el martes que recortaría el 18 por ciento de sus empleados, luego de los despidos en otras empresas de criptomonedas como Gemini, BlockFi y Crypto.com. Las empresas emergentes de alto perfil como Terraform Labs se han derrumbado, acabando con años de inversiones. El domingo, un criptobanco experimental, Celsius, detuvo abruptamente los retiros.

El retroceso en el ecosistema criptográfico ilustra la precariedad de la estructura construida alrededor de estos activos digitales riesgosos y no regulados. El valor total del mercado de criptomonedas se ha reducido en un 65 por ciento desde el otoño, y los analistas predicen que la liquidación continuará. Los precios de las acciones de las empresas de criptomonedas se han desplomado, los comerciantes minoristas están huyendo y los ejecutivos de la industria predicen una caída prolongada que podría poner en peligro a más empresas.

“La marea ha bajado en criptografía, y estamos viendo que muchas de estas empresas y plataformas descansaban sobre cimientos inestables e insostenibles”, dijo Lee Reiners, exfuncionario de la Reserva Federal que enseña en la Facultad de Derecho de la Universidad de Duke. “La música se ha detenido”.

Las criptomonedas son monedas digitales que se intercambian mediante redes de computadoras que verifican las transacciones, en lugar de una entidad centralizada como un banco. Durante años, se han comercializado como una cobertura contra la inflación causada por los bancos centrales que inundan la economía con dinero. Bitcoin, la criptomoneda más valiosa, tiene un límite incorporado para su suministro.

Pero ahora que las acciones se desploman, las tasas de interés se disparan y la inflación es alta, los precios de las criptomonedas también se están derrumbando, lo que demuestra que se han atado al mercado en general. Y a medida que las personas se retiran de las inversiones en criptomonedas, la salida expone los cimientos inestables de muchas de las empresas más populares de la industria.

Según CB Insights, una firma que rastrea el financiamiento privado, ahora hay más de 62 empresas emergentes de criptomonedas que valen USD 1000 millones o más. El año pasado, la industria recibió más de $ 25 mil millones en fondos de riesgo en aproximadamente 1,700 acuerdos, según una investigación de The Block. OpenSea, el mercado más grande para las imágenes digitales únicas conocidas como tokens no fungibles, alcanzó una asombrosa valoración de $ 13 mil millones. Y los bancos de Wall Street como JPMorgan Chase, que anteriormente evitaban los activos criptográficos, y las compañías Fortune 500 como PayPal lanzaron ofertas criptográficas.

Muchas de estas empresas están equipadas para sobrevivir a una caída en los precios de las criptomonedas. Pero es probable que continúen los recortes a medida que ajustan sus estrategias después de años de crecimiento excesivo. Entre los más vulnerables pueden estar las nuevas empresas que lanzaron sus propias criptomonedas, ya que los precios caen en picado en todos los ámbitos.

Algunos expertos de la industria han dicho durante mucho tiempo que el crecimiento exuberante de los últimos dos años no iba a durar para siempre, comparándolo con el auge de las puntocom de fines de la década de 1990. En ese momento, docenas de empresas de punto com se estaban haciendo públicas en medio de la histeria sobre la promesa inicial de Internet, aunque pocas de ellas ganaban dinero. Cuando la confianza se evaporó a principios de la década de 2000, muchas de las puntocom quebraron, dejando solo a las más grandes, como eBay, Amazon y Yahoo, en pie.

Esta vez, los inversores predicen que habrá más sobrevivientes. «Ciertamente hay algunas empresas sobrevaloradas que no tienen los fundamentos», dijo Mike Jones, inversionista de la empresa de riesgo Science Inc. «Pero también hay algunas empresas realmente sólidas que cotizan muy por debajo de lo que deberían».

Ha habido señales de advertencia de que algunas empresas de criptografía no eran sostenibles. Los escépticos han señalado que muchas de las empresas más populares ofrecieron productos respaldados por una ingeniería financiera arriesgada.

Terraform Labs, por ejemplo, ofreció TerraUSD, una moneda estable con un valor fijo vinculado al dólar estadounidense. La moneda fue promocionada por su fundador, Do Kwon, quien recaudó más de $ 200 millones de importantes firmas de inversión como Lightspeed Venture Partners y Galaxy Digital, incluso cuando los críticos advirtieron que el proyecto era inestable.

El precio de la moneda se vinculó algorítmicamente a una criptomoneda hermana, Luna. Cuando el precio de Luna se desplomó en mayo, TerraUSD cayó en tándem: una «espiral de la muerte» que desestabilizó el mercado en general y hundió a algunos inversores en la ruina financiera.

Esta semana, el anuncio de Celsius de congelar los retiros tuvo un impacto similar. Celsius había comercializado agresivamente su servicio de préstamo similar a un banco a los clientes, prometiendo rendimientos de hasta el 18 por ciento si depositaban sus criptomonedas en la empresa.

Durante meses, los críticos se preguntaron cómo Celsius podía sostener rendimientos tan altos sin poner en peligro los fondos de sus depositantes a través de inversiones riesgosas. La compañía atrajo el escrutinio de varios reguladores estatales. Al final, una caída en los precios de las criptomonedas pareció poner a la empresa bajo más presión de la que podía soportar.

Con la caída del precio de Bitcoin, Celsius anunció el domingo que congelaría los retiros «debido a las condiciones extremas del mercado». La compañía no respondió a una solicitud de comentarios.

La inestabilidad del mercado también ha desencadenado una crisis en Coinbase, el intercambio de criptomonedas más grande de EE. UU. Entre fines de 2021 y fines de marzo, Coinbase perdió 2,2 millones de clientes activos, o el 19 por ciento de su total, a medida que caían los precios de las criptomonedas. Los ingresos netos de la compañía en los primeros tres meses del año se redujeron un 27 por ciento con respecto al año anterior, a 1200 millones de dólares. El precio de sus acciones se ha desplomado un 84 por ciento desde que salió a bolsa el año pasado.

Este mes, Coinbase dijo que rescindiría las ofertas de trabajo y extendería la congelación de la contratación para combatir la recesión económica. El martes, dijo que despediría a unos 1.100 trabajadores.

Brian Armstrong, director ejecutivo de Coinbase, informó a los empleados sobre los despidos en una nota el martes por la mañana y dijo que la empresa «crecía demasiado rápido» a medida que los productos criptográficos se hacían populares.

“Ahora me queda claro que contratamos en exceso”, escribió. Un portavoz de Coinbase se negó a comentar.

“Había habido un crecimiento a toda costa en los últimos años”, dijo Ryan Coyne, que cubre empresas de criptografía y tecnología financiera en Mizuho Group. “Ahora se ha convertido en un crecimiento rentable”.

Gemini, el intercambio de criptomonedas liderado por los multimillonarios Tyler y Cameron Winklevoss, también anunció este mes que despediría al 10 por ciento de su fuerza laboral. En un memorando al personal, los gemelos Winklevoss dijeron que la industria había entrado en un «criptoinvierno».

Pero también expresaron optimismo sobre el futuro de la industria. “La revolución de las criptomonedas está en marcha y su impacto seguirá siendo profundo”, escribieron en un memorando. “Pero su trayectoria ha sido cualquier cosa menos gradual o predecible”.

El año pasado, Crypto.com, el intercambio con sede en Singapur, emitió un comercial de televisión ahora notorio protagonizado por el actor Matt Damon, quien declaró que «la fortuna favorece a los valientes» mientras animaba a los inversores a poner su dinero en el criptomercado. La semana pasada, el director ejecutivo de Crypto.com Anunciado que estaba despidiendo al 5 por ciento del personal, o 260 personas. El lunes, BlockFi, una operación de préstamos criptográficos, dijo que estaba reduciendo su personal en aproximadamente un 20 por ciento.

Gemini y BlockFi se negaron a comentar. Un portavoz de Crypto.com dijo que la compañía sigue enfocada en «invertir recursos en capacidades de ingeniería y productos para desarrollar productos de clase mundial».

Las criptomonedas han sido durante mucho tiempo volátiles y propensas a ciclos de auge y caída. En 2013, una prohibición china de Bitcoin hizo caer su precio. En 2017, una proliferación de empresas que creaban y vendían sus propios tokens provocó un aumento en los precios de las criptomonedas, que se desplomaron después de que los reguladores tomaran medidas enérgicas contra las llamadas ofertas iniciales de monedas.

Estas burbujas están integradas en el ecosistema, dijeron los entusiastas de las criptomonedas. Atraen a personas talentosas a la industria, que continúan construyendo proyectos valiosos. Muchos de los porristas más vocales animan a los inversores a «comprar la caída» o invertir más cuando los precios son bajos.

“Hemos estado en estas espirales descendentes antes y nos recuperamos”, dijo Jones, el inversionista de Science Inc. “Todos creemos en los fundamentos”.

Algunas de las empresas también se han mantenido desafiantes. Durante el Juego 5 de las finales de la NBA el lunes por la noche, Coinbase emitió un comercial que aludía a ciclos pasados ​​​​de auge y caída.

«Crypto está muerto», declaró. «Larga vida a la criptografía».