El mapa de la mancha de petróleo en el océano revela suficientes manchas de grasa para cubrir Francia, dos veces

¿Cuántas manchas de petróleo hay en el océano? ¿Dónde están y de dónde vienen? Estas parecen preguntas simples, pero con 139 millones de millas cuadradas de océano, vigilar estas rayas resbaladizas en la superficie del mar no es tarea fácil. Ahora, sin embargo, los investigadores han utilizado las capacidades únicas de los satélites para ensamblar lo que dicen es el primer mapa global de las mareas negras. Sus resultados, publicados el jueves en Cienciassugieren que el petróleo cubrió un área total de más del doble del tamaño de Francia entre 2014 y 2019 y que la gran mayoría provino de fuentes vinculadas al ser humano.

Las manchas de petróleo son láminas microscópicamente delgadas de hidrocarburos. En las imágenes de satélite, no siempre parecen tener un color diferente al del océano circundante porque la luz puede atravesarlos. Pero las manchas cambian la forma en que el agua refleja la luz del sol, al igual que la gasolina que se ha filtrado de un automóvil puede causar un brillo de arcoíris en un charco de la calle. Las superficies aceitosas también cambian la forma en que el agua se ondula cuando hay viento, lo que hace que los parches de la superficie del océano cubiertos de aceite se vean más tranquilos y suaves que las áreas circundantes. Para el nuevo estudio, los investigadores utilizaron algoritmos informáticos para buscar estas «huellas dactilares» de petróleo en más de medio millón de imágenes de radar recopiladas por los satélites Sentinel de la Agencia Espacial Europea, que pueden utilizarse para medir la suavidad del océano. Empleando esta nueva técnica, los científicos detectaron manchas tan pequeñas como unas pocas cuadras de una ciudad que salpican el 80 por ciento de la superficie oceánica del mundo.

Los gráficos circulares muestran áreas de manchas de petróleo y porcentajes de filtraciones naturales y varias fuentes humanas en cada una de las 37 regiones del mundo.


Crédito: Amanda Montañez; Fuente: “Cronic Oiling in Global Oceans”, de Yanzhu Dong et al., en Ciencias, vol. 376. Publicado en línea el 16 de junio de 2022

Las mayores áreas totales de marea negra se detectaron en el Mar de Java (entre varias islas de Indonesia), el Mar Mediterráneo y el Mar de China Meridional. Juntas, las manchas en estas tres áreas representaron casi un tercio de todo el petróleo que detectaron los investigadores. La región con la cubierta de petróleo más concentrada fue el Mar Caspio, donde el 20 por ciento del agua estaba cubierta de manchas, en comparación con un promedio del 4 por ciento en todos los océanos del mundo.

La autora principal del estudio, Yanzhu Dong, y sus colegas querían ir más allá de señalar con precisión el tamaño y la ubicación de las mareas negras; también querían identificar las fuentes. El objetivo original de su estudio había sido encontrar áreas donde el petróleo se filtra naturalmente del fondo marino. Esto se puede distinguir de la actividad humana porque las manchas naturales tienden a ser de larga duración en un lugar, por lo que tales manchas aparecerían una y otra vez en los cinco años de imágenes satelitales utilizadas en el estudio. Estas filtraciones naturales ocurren globalmente, pero son causas particularmente notables de mareas negras en el Golfo de México, la región costera de Ecuador y Perú, y la costa de California.

Los nuevos hallazgos duplicaron el número de manchas naturales conocidas, y los investigadores también notaron que muchas más coincidían con rutas de navegación, oleoductos y plataformas de perforación. En algunos casos, las plataformas y los barcos con fugas podrían incluso detectarse en las imágenes de satélite. Según estudios anteriores, «se pensaba que las filtraciones naturales y el petróleo de las actividades humanas eran aproximadamente iguales», dice Dong, geógrafo de la Universidad de Nanjing en China. “Pero nuestros nuevos hallazgos muestran que más del 90 por ciento de todas las fugas de petróleo en los océanos provienen de fuentes humanas”.

La mayor parte de esta huella humana de petróleo se concentró en 100 millas de tierra. “Desde el año 2000 la población del planeta ha aumentado en [about] dos billones. ¿Y esos dos mil millones de personas? La mayoría de ellos están asentados en las costas”, dice el coautor del estudio Ian MacDonald, oceanógrafo de la Universidad Estatal de Florida. “Con ese crecimiento de la población, tienes redes industriales, viales y de transporte vehicular. Esa escorrentía de la tierra aporta petróleo al océano”.

Como era de esperar, el estudio encontró que las mayores contribuciones de los oleoductos ocurrieron en áreas conocidas por su infraestructura petrolera, como el Mar del Norte y el Golfo de Guinea. (Los investigadores encontraron la mayor contribución de los oleoductos en el Golfo de México fuertemente perforado, pero es más difícil identificar con precisión el petróleo filtrado de esa fuente en la región porque también alberga una de las filtraciones naturales más grandes por área). Pero a escala mundial, las plataformas de perforación con fugas y los oleoductos perforados representaron solo una pequeña fracción de la cobertura petrolera. Casi todas las 550,000 millas cuadradas de manchas relacionadas con el hombre, un poco más que el área terrestre de Perú, provinieron del petróleo que quedó arrastrado por los barcos y arrastrado por la lluvia. “Tenemos una cadena de suministro globalizada”, dice MacDonald. “Desde el año 2000, la cantidad de transporte marítimo internacional se ha multiplicado casi por tres”.

Las señales que implicaban a la navegación se vieron con mayor claridad en las principales regiones portuarias, como el Mar de China Meridional, pero también en las profundidades del océano. Fue en áreas de mar abierto donde Dong y su equipo detectaron 21 manchas cerca de los barcos y en las rutas de navegación, donde el petróleo flotante tiende a formar una forma lineal reveladora. “Son estos derrames a pequeña escala los que dominan, en lugar de los grandes, los que captan la atención de los medios y la imaginación del público”, dice Ira Leifer, científico de filtraciones de petróleo y director ejecutivo de una empresa de tecnología ecológica llamada Bubbleology Research International. Leifer no participó en el nuevo estudio, pero escribió un artículo adjunto en Ciencias sobre el complejo impacto del petróleo en los ecosistemas marinos. “Realmente nunca esperé eso porque no pensé en ello. pero es uno de esos [instances] donde vas a darle un ‘D’oh!’ a Homer Simpson”.

Manchas de petróleo de una fuga en un oleoducto en mayo de 2016 en el norte del Golfo de México.
Manchas de petróleo de una fuga en un oleoducto en mayo de 2016 en el norte del Golfo de México. Crédito: IR MacDonald, Universidad Estatal de Florida

Leifer sugiere que el uso de algoritmos para analizar imágenes satelitales podría convertirse en un método poderoso y accesible para evaluar la efectividad de los esfuerzos para prevenir derrames de petróleo. Advierte, sin embargo, que detectar petróleo en el mar no necesariamente apunta a impactos destructivos inmediatos en las áreas involucradas. Algunos microorganismos pueden descomponer las manchas para usarlas como alimento y, aunque las altas concentraciones de petróleo en el agua son tóxicas para la vida marina, es probable que algunos ecosistemas puedan tolerar pequeñas cantidades. Exactamente cuánto petróleo es demasiado necesita más estudio, especialmente en las zonas costeras.

Las mareas negras descubiertas en el estudio también podrían señalar dónde es probable que se encuentren otros contaminantes industriales que no pueden ser observados de forma remota o descompuestos por organismos, como los PCB y los metales pesados, dice Deborah French McCay, oceanógrafa y directora de investigación. y modelado en RPS Group, empresa cuyos servicios incluyen consultoría ambiental. Ella no participó en el nuevo estudio.

Dong espera que exponer la gran extensión de los vertidos de petróleo relacionados con el hombre inspire la cooperación internacional para proteger mejor los entornos marinos, en particular a lo largo de las costas, y no solo en términos de contaminación por petróleo. “La huella de las mareas negras también puede verse como un indicador de las actividades humanas”, dice. “Creemos que estos resultados alertarán a la humanidad sobre las formas en que los humanos están estresando el océano”.