Bitcoin cae al precio más bajo desde 2020

La oferta parecía demasiado buena para dejarla pasar: deposite su criptomoneda y reciba un rendimiento de hasta el 18 por ciento.

Esa fue la promesa de Celsius Network, un banco de criptomonedas experimental con más de un millón de clientes que emergió como líder en el turbio mundo de las finanzas descentralizadas o DeFi. El año pasado, DeFi se convirtió en una industria de $ 100 mil millones, atrayendo tanto a firmas de capital de riesgo como a inversionistas regulares con la perspectiva de ganancias ultrarrápidas. Celsius estaba administrando más de $ 20 mil millones en activos.

Pero el domingo por la noche, cuando los precios de las criptomonedas cayeron, Celsius se convirtió en la última criptoempresa en caer en una crisis y anunció que congelaría los retiros «debido a las condiciones extremas del mercado».

El anuncio hizo que el mercado colapsara, ya que los clientes de Celsius se preguntaban si podrían recuperar sus depósitos. Bitcoin ha bajado un 15 por ciento en las últimas 24 horas, cayendo a unos 23.000 dólares, su valor más bajo desde diciembre de 2020, según CoinMarketCap, un rastreador de precios de la industria. Ether, la segunda criptomoneda más valiosa, ha bajado un 16 por ciento.

El colapso extiende un período terrible para las criptomonedas, lo que ilustra en términos gráficos los riesgos de estas inversiones experimentales. Hace solo un mes, la implosión de una moneda popular ayudó a desencadenar un colapso criptográfico que borró $ 300 mil millones en valor en todo el mercado. Los accidentes consecutivos han alimentado las críticas de que muchos de los proyectos complejos de criptobanca y préstamos conocidos como DeFi son esquemas de alto riesgo que se tambalean al borde de la ruina.

“DeFi es un castillo de naipes”, dijo Cory Klippsten, director ejecutivo de Swan Bitcoin, una firma de servicios financieros enfocada en Bitcoin. «Es especulación sobre especulación, y no hay un caso de uso en el mundo real para nada de esto».

DeFi explotó en la corriente principal en 2021, cuando los precios de Bitcoin y Ether aumentaron y las criptomonedas se convirtieron en un fenómeno cultural. Muchos clientes se sintieron atraídos por el potencial de ganancias astronómicas de proyectos complejos de préstamos criptográficos.

Celsius se ha convertido en una de las opciones de inversión mejor financiadas y más populares para los especuladores de DeFi. Fundada en 2017 por los empresarios Alex Mashinsky y Daniel Leon, Celsius acepta depósitos de Bitcoin, Ether y otras criptomonedas y luego las invierte, generando rendimientos que se devuelven a los depositantes.

Celsius dice que ha atraído a 1,7 millones de clientes. El año pasado, la empresa tenía más de 20.000 millones de dólares en activos, aunque esa cifra se ha hundido en los últimos meses debido a la caída del mercado. En otoño, Celsius anunció que había recaudado 750 millones de dólares de los inversores, lo que le otorga una valoración de más de 3.000 millones de dólares.

Pero la compañía también encontró su parte de problemas. Durante meses, los críticos se han preguntado cómo podría sostener rendimientos tan dramáticos sin poner en peligro los fondos de sus depositantes a través de inversiones riesgosas. La compañía ha sido objeto de escrutinio por parte de varios reguladores estatales, y su director financiero fue arrestado en Israel como parte de una investigación de fraude no relacionada con Celsius.

«Para Celsius, como el resto del mercado de criptomonedas, no existe supervisión regulatoria, ni protección al consumidor, ni requisitos de capital neto», dijo John Reed Stark, exfuncionario de la Comisión de Bolsa y Valores y crítico vocal de la industria. “No es solo el Salvaje Oeste, es la anarquía financiera global”.

Pero Mashinsky rechazó las críticas. En transmisiones en vivo regulares, comercializó Celsius agresivamente, hablando de los enormes rendimientos. “Es como ir a los Juegos Olímpicos y obtener 15 medallas en 15 campos diferentes”, declaró en diciembre.

Tan recientemente como este fin de semana, solo un día antes de que la compañía detuviera los retiros, él acusado un crítico de la difusión de información errónea sobre la empresa. «¿Conoces a una sola persona que tenga problemas para retirarse de Celsius?» escribió en Twitter.

Al final, una caída en los precios de las criptomonedas pareció poner a la empresa bajo más presión de la que podía soportar. Los precios cayeron a fines de la semana pasada, luego de que un informe mostrara un aumento en la inflación en los Estados Unidos, lo que sacudió a los mercados.

Con los precios de Bitcoin y Ether ya cayendo, Celsius anunció el domingo que congelaría los retiros. La compañía se negó a comentar. Pero dijo en el comunicado en su sitio web que había activado una cláusula en sus términos de uso que le permitía dar ese paso.

“Nuestro objetivo final es estabilizar la liquidez y restaurar los retiros”, dijo el comunicado. “Hay mucho trabajo por delante mientras consideramos varias opciones, este proceso llevará tiempo y puede haber retrasos”.

En un foro de Reddit para clientes de Celsius, los inversores lamentaron la pérdida potencial de sus ahorros; un usuario publicó un enlace a una línea directa de suicidio.

“Básicamente, esto es como una corrida bancaria”, dijo Campbell Harvey, profesor de la Universidad de Duke y autor del libro “DeFi and the Future of Finance”. “Lo que estoy viendo es lo que parece ser una falla en la gestión de riesgos”.

Celsius es una de varias empresas emergentes de DeFi que están siendo objeto de un intenso escrutinio a medida que caen los precios de las criptomonedas.

El desplome de mayo se vio acelerado por el colapso de TerraUSD, una de las denominadas monedas estables con un precio fijo vinculado al dólar estadounidense. La paridad de $1 de la moneda se basó en una ingeniería financiera compleja que la vinculó a una criptomoneda hermana llamada Luna. Cuando el precio de Luna se desplomó en mayo, TerraUSD cayó a la vez, una «espiral de la muerte» que desestabilizó el mercado en general.

TerraUSD se hizo popular por la misma razón que Celsius. Fue comercializado por un emprendedor agresivo, Do Kwon, que ofreció un servicio DeFi llamado Anchor Protocol, en el que los clientes podían depositar TerraUSD y recibir intereses de hasta el 19,5 por ciento. Ahora TerraUSD no vale prácticamente nada.

Hilary Allen, experta en finanzas de la American University, dijo que las crisis de Terra y Celsius mostraron que el destino de las inversiones en criptomonedas, aclamadas durante mucho tiempo como parte de un mercado descentralizado, en realidad depende de las opciones de gestión de los fundadores individuales.

“Los inversionistas confiaron en tuits reconfortantes de fundadores como Do Kwon de Terra y Mashinsky de Celsius mientras las cosas se dirigían hacia el sur”, dijo Allen, “pero luego se encontraron atrapados en posiciones cada vez más inútiles una vez que los fundadores tomaron la decisión de cerrar”.