Investigación espacial en un desierto de Utah: cómo los voluntarios abren camino hacia Marte

Aprenden a tomar duchas cortas, ponerse trajes espaciales y hacer experimentos en el desierto. En todo el mundo, más de 1000 voluntarios apasionados por el espacio han estado participando en misiones simuladas al planeta rojo durante las últimas dos décadas. Estos científicos se aíslan en un entorno similar a Marte durante semanas, aprendiendo lecciones que podrían ayudar a los humanos a prepararse para las exigencias de una misión de la vida real.

En Utah, por ejemplo, los equipos de seis a siete dependen de la energía solar, comen alimentos congelados preenvasados, cultivan cultivos y verduras, se visten para estudiar rocas y rastrean el uso del agua.

Por qué escribimos esto

Para los amantes del espacio, viajar a Marte es la máxima fantasía. Estos voluntarios están aprovechando sus propios sueños de viajes espaciales para ayudar a resolver algunos de los obstáculos logísticos para toda la humanidad.

La colaboración es esencial pero desafiante. “Tuvimos problemas de comunicación”, dice Christiane Heinicke, quien dirige el proyecto Moon and Mars Base Analog en la Universidad de Bremen en Alemania. “Dijimos, ‘Está bien, tenemos que resolver esto. Tenemos que encontrar una solución. Y eso fue lo que nos ayudó a continuar con el tercer cuarto”.

“No vamos a dejar la Tierra para dejar atrás los problemas de la Tierra”, dice Shannon Rupert, quien dirige misiones en los Estados Unidos respaldadas por The Mars Society. «Ir a Marte… nos hace mirar hacia el futuro, no solo en Marte, sino aquí: ¿cómo queremos que se vea la Tierra cuando estemos en Marte?»

La calma de la mañana se rompió cuando un grito urgente de ayuda sonó de los compañeros de tripulación con trajes espaciales de Clément Plagne. Era el día 3 de esta excursión simulada al planeta rojo y las cosas se ponían complicadas.

“No obtengo aire del traje”, dijo por radio un compañero de tripulación. “Si esto no fuera la Tierra, estaría muerto ahora mismo”.

“Tenemos que regresar al Hab inmediatamente”, instruyó otro.

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Para los amantes del espacio, viajar a Marte es la máxima fantasía. Estos voluntarios están aprovechando sus propios sueños de viajes espaciales para ayudar a resolver algunos de los obstáculos logísticos para toda la humanidad.

Dentro del «Hab», un hábitat sellado herméticamente, el Sr. Plagne y otros dos miembros de la tripulación esperaban ansiosamente que el resto de la tripulación regresara de caminar sobre la superficie «marciana». La situación finalmente se resolvió, pero perdieron tiempo explorando el terreno circundante.

Como periodista designado para la Tripulación 223, parte del trabajo del Sr. Plagne durante esta simulación de dos semanas fue documento estos interludios de montaña rusa. Los problemas encontrados en la Estación de Investigación del Desierto de Marte (MRDS) de The Mars Society en el desierto del sur de Utah son puntos de datos valiosos para la prevención de desastres y los planes de respuesta para los astronautas de la vida real.

“Si te estás poniendo en una situación que se suponía que estaba en Marte y tu ventilación se rompe en cuatro o cinco segundos, eso es una emergencia”, recuerda de ese día en 2020.

El Sr. Plagne, estudiante de ingeniería aeroespacial en el Instituto Nacional Superior Francés de Aeronáutica y del Espacio en Toulouse, Francia, dice que su sueño de astronauta se remonta a su infancia, inspirado en la película de 1995 «Apollo 13».

Él es uno de los más de 1000 voluntarios apasionados por el espacio que han sido seleccionados, capacitados y enviados a los sitios análogos de MDRS durante las últimas dos décadas. Son parte de esfuerzos mundiales más grandes en los que los «astronautas» se aíslan en un entorno similar a Marte durante semanas para estudiar los requisitos tecnológicos, operativos y de comportamiento para una misión humana a Marte.

El objetivo es a la vez simple y grandioso: impulsar la comprensión humana, que en última instancia podría ayudarnos a llegar a otros planetas, y quizás tener beneficios derivados para resolver problemas como el cambio climático aquí en la Tierra.

“No vamos a dejar la Tierra para dejar atrás los problemas de la Tierra”, dice la directora de MDRS, Shannon Rupert. “Ir a Marte nos permite solucionar los problemas de la Tierra y nos hace mirar hacia el futuro, no solo en Marte, sino aquí: ¿cómo queremos que se vea la Tierra cuando estemos en Marte?”.

Investigación espacial en un desierto de Utah: cómo los voluntarios abren camino hacia Marte

Cortesía de The Mars Society/MDRS

Clément Plagne (centro, con camiseta blanca) y sus compañeros de Crew 240 disfrutan de la pizza que prepararon. La albahaca para la pizza se cosechó del Greenhab que plantaron en la Estación de Investigación del Desierto de Marte en Utah. El Sr. Plagne dirigió a otros cinco participantes con experiencia en ingeniería, seguridad alimentaria, biología y botánica durante una simulación de tres semanas.

Alrededor del mundo, 22 bases analógicas dirigido por organizaciones científicas, simula operaciones en futuras misiones a Marte y la Luna. Los participantes estudian la seguridad y la capacidad de sustentar la vida de los hábitats, así como la psicología de la tripulación, desde unas pocas semanas hasta un año.

En Utah, por ejemplo, equipos de seis a siete miembros de la tripulación comparten los hábitats de vida grupal, dependen de la energía solar, comen alimentos congelados preenvasados, cultivan cultivos y vegetales, realizan misiones de actividad extravehicular para estudiar rocas y recopilar datos, y rastrear el consumo de agua.

Las pruebas de un estilo de vida marciano

El Dr. Rupert, quien se unió por primera vez al programa analógico de MDRS a principios de la década de 2000 y se convirtió en su director de programa en 2009, señala el cambio en el interés público sobre la misión a Marte a la película de 2015 “The Martian”, protagonizada por Matt Damon. “De repente el espacio se volvió emocionante … donde antes tenías que ganarte realmente el respeto de una comunidad más pequeña”, dice ella.

Para el científico de datos israelí Alon Tenzer, la pasión por el espacio lo llevó a unirse a AMADEE-20, la misión analógica de cuatro semanas del Foro Espacial de Austria en asociación con la Agencia Espacial de Israel en el sitio de prueba en el desierto de Negev en octubre de 2021. Seleccionado por primera vez como un astronauta análogo en 2019, viajó de Singapur a Europa en cinco ocasiones distintas que requirieron tiempo lejos de su familia y trabajo para participar en entrenamiento físico intensivo de meses, aprendizaje autodirigido y ensayos generales antes de dirigirse a la misión similar a Marte.

“Ponerse un traje es una actividad en sí misma”, recuerda el Sr. Tenzer sobre las cuatro horas que tomó aprender a vestirse con su equipo de protección.

Mientras vivía en el entorno similar a Marte, encontró desafiantes los retrasos de comunicación simulados entre la Tierra y «Marte», donde «no hay llamadas en vivo ni chat de video». [with family members]”, dice el Sr. Tenzer. “En ese momento, mis mellizos tenían 6 meses. No pude verlos y los cambios que les sucedieron o simplemente hablar con ellos, y es difícil”, dice.

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Cortesía de The Mars Society/MDRS

Los 240 miembros de la tripulación se reúnen para una foto grupal a principios de 2022 en la Estación de Investigación del Desierto de Marte en Hanksville, Utah. El sitio se encuentra entre casi dos docenas a nivel mundial donde los voluntarios prueban la tecnología y los hábitos de vida para una posible misión humana a Marte.

Las misiones de larga duración pueden plantear más desafíos, dice Christiane Heinicke, físico e ingeniero que dirige el proyecto Moon and Mars Base Analog en la Universidad de Bremen en Alemania. Su experiencia de aislamiento de 12 meses hace unos seis años como parte de un equipo en la simulación y exploración espacial analógica de Hawái (HI-SEAS) informa su trabajo en la base analógica.

Mientras encontraba «puntos dulces» viviendo en un entorno grupal durante los dos primeros trimestres del experimento patrocinado por la NASA, observó signos de un «síndrome del tercer trimestre» en su grupo durante los últimos meses de su misión viviendo en un El entorno aislado pasó factura.

“Existe este ejemplo clásico de alguien que hace ruidos de masticación cuando está comiendo. Si lo escucha una vez, piensa: ‘Es molesto, pero no me importa’”, dice el Dr. Heinicke. “Pero si estás en una misión de larga duración y escuchas esto cada hora de la comida todos los días durante semanas o meses, en algún momento, simplemente te vuelve loco”.

Pero ese tipo de los factores estresantes también pueden ser el catalizador para encontrar soluciones.

“En nuestro caso, en un evento, tuvimos problemas de comunicación y dijimos: ‘Está bien, tenemos que resolver esto. Tenemos que encontrar una solución. Y eso fue lo que nos ayudó a continuar con el tercer trimestre”, agrega.

Hacer frente a los desafíos medioambientales

Con un suministro limitado de agua y energía, la Dra. Heinicke dice que su equipo creó una competencia para ver quién podía tomar las duchas más cortas. Un miembro de la tripulación lo redujo a 23 segundos.

“Uno de los platos para llevar [of these missions] es que mientras simulas la vida en Marte, también te das cuenta de cuánta comodidad… tenemos en la vida diaria en la Tierra y qué suerte tenemos de tener todos los recursos”, dice el Sr. Plagne, quien se da cuenta de que está siendo “más consciente” de ahorrar agua y conservar energía después de sus misiones.

annie meieringeniero químico e investigador principal en el Centro Espacial Kennedy de la NASA que estudia la conversión de desechos y la utilización de recursos, cree que los experimentos de misiones análogas en el manejo de basura y el envasado de alimentos pueden informar la logística de futuras misiones espaciales.

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Cortesía de The Mars Society/MDRS

Julie Levita, oficial de seguridad sanitaria de la Tripulación 240, trabaja en experimentos agrícolas en la Estación de Investigación del Desierto de Marte a principios de 2022.

Durante su misión analógica de cuatro meses en HI-SEAS, la Dra. Meier y su equipo intentaron separar su basura para reciclarla, algo que la Estación Espacial Internacional actualmente no hace. También analizaron qué tipo de envase es realmente necesario para conservar los alimentos.

“Para misiones de larga duración, puede tener empaques a granel y no necesita todo esto envuelto individualmente para mantenerlo estable. Eso puede reducir significativamente la cantidad de plástico y protección contra la radiación que tiene este alimento”, agrega.

“Toda persona es un soñador”

Al regresar de la misión análoga a Marte, el Dr. Heinicke ​​ha estado trabajando en tecnologías de hábitat sostenible que no interferirán con el ecosistema marciano, como las esclusas de aire, una de las principales fuentes de contaminación potencial. “Tenemos que asegurarnos de que la esclusa de aire no sea una puerta abierta de par en par por donde los microbios puedan conducir al entorno marciano”, dice.

En enero pasado, el Sr. Plagne regresó al sitio de Utah para una simulación de tres semanas, esta vez como comandante. La tripulación 240 incluía a otros cinco participantes con experiencia en ingeniería, seguridad alimentaria, biología y botánica, todos dedicados a la idea de ayudar a los futuros astronautas a llegar a Marte de manera segura y lograr la autosuficiencia. También está programado para una pasantía en la Agencia Espacial Europea. Dice que todavía se mantiene en contacto con su equipo Crew 223 dos años después de la misión.

“Me gusta pensar que cada persona es un soñador. Nuestro sueño es trabajar para que, algún día, la humanidad florezca en otro lugar, lejos de su cuna”, Sr. Plagne escribió en el diario de la misión Crew 223 el 10 de marzo de 2020.

Nadie anticipó que el día después de que el Sr. Plagne escribiera esas palabras, la Organización Mundial de la Salud declararía una pandemia mundial, lo que daría paso a una incertidumbre y cambios sin precedentes. Pero si algo aprendieron estos “marcianos” viviendo aislados en la Tierra fue el poder de los sueños, la esperanza, la colaboración y la persistencia para llevarlos a través de lo desconocido.

Nota del editor: dado que los participantes en los sitios análogos de Marte son a menudo científicos con títulos y capacitación avanzados, este artículo se ha actualizado para eliminar las referencias a la frase ciencia ciudadana.