Cómo una secta religiosa llevó a Google a una demanda

OREGON HOUSE, Calif. — En un pequeño pueblo en las faldas de la Sierra Nevada, una organización religiosa llamada Fellowship of Friends ha establecido un elaborado complejo de 1,200 acres lleno de arte y arquitectura ornamentada.

A más de 200 millas de distancia de la base de la Fraternidad en Oregon House, California, la secta religiosa, que cree que se puede lograr una mayor conciencia al abrazar las bellas artes y la cultura, también se afianzó dentro de una unidad de negocios en Google.

Incluso en la cultura despreocupada de la oficina de Google, que alienta a los empleados a decir lo que piensan y perseguir sus propios proyectos, la presencia de Fellowship en la unidad comercial era inusual. Hasta 12 miembros de Fellowship y parientes cercanos trabajaron para Google Developer Studio, o GDS, que produce videos que muestran las tecnologías de la compañía, según una demanda presentada por Kevin Lloyd, un ex productor de videos de Google de 34 años.

Muchos otros trabajaron en eventos de la empresa, trabajaron en mostradores de registro, tomaron fotografías, tocaron música, brindaron masajes y sirvieron vino. Para estos eventos, Google compraba regularmente vino de una bodega de Oregon House propiedad de un miembro de Fellowship, según la demanda.

El Sr. Lloyd afirmó que fue despedido el año pasado porque se quejó de la influencia de la secta religiosa. Su demanda también nombra a Advanced Systems Group, o ASG, la empresa que envió al Sr. Lloyd a Google como contratista. La mayoría de Google Developer Studio se unió al equipo a través de ASG como contratistas, incluidos muchos miembros de Fellowship.

La demanda, que el Sr. Lloyd presentó en agosto en el Tribunal Superior de California, acusa a Google y ASG de violar una ley laboral de California que protege a los trabajadores contra la discriminación. Está en etapa de descubrimiento.

The New York Times corroboró muchas de las afirmaciones de la demanda a través de entrevistas con ocho empleados actuales y anteriores de la unidad comercial de Google y exámenes de información disponible públicamente y otros documentos. Estos incluyeron una lista de miembros para Fellowship of Friends, hojas de cálculo de Google que detallan los presupuestos de los eventos y fotos tomadas en estos eventos.

“Tenemos políticas de empleados y proveedores de larga data para prevenir la discriminación y los conflictos de intereses, y los tomamos en serio”, dijo una portavoz de Google, Courtenay Mencini, en un comunicado. “Es contra la ley preguntar sobre las afiliaciones religiosas de quienes trabajan para nosotros o para nuestros proveedores, pero, por supuesto, investigaremos a fondo estas denuncias en busca de irregularidades o prácticas de contratación indebidas. Si encontramos evidencia de violaciones de la política, tomaremos medidas”.

Dave Van Hoy, presidente de ASG, dijo en un comunicado que su empresa creía en “los principios de apertura, inclusión e igualdad para personas de todas las razas, religiones, identificación de género y, sobre todo, no discriminación”.

“Seguimos negando las acusaciones infundadas del demandante y esperamos reivindicarnos pronto en los tribunales”, agregó.

Fundada en 1970 por Robert Earl Burton, un ex maestro de escuela del Área de la Bahía de San Francisco, Fellowship of Friends se describe a sí misma como una organización «disponible para cualquier persona interesada en seguir el trabajo espiritual del despertar». Cuenta con 1.500 miembros en todo el mundo, con alrededor de 500 a 600 dentro y alrededor de su complejo en Oregon House. Por lo general, se requiere que los miembros den el 10 por ciento de sus ganancias mensuales a la organización.

El Sr. Burton basó sus enseñanzas en el Cuarto Camino, una filosofía desarrollada a principios del siglo XX por un filósofo armenio griego y uno de sus alumnos. Creían que mientras la mayoría de la gente se movía por la vida en un estado de «sueño despierto», era posible una conciencia superior. Basándose en lo que describió como visitas de encarnaciones angelicales de figuras históricas como Leonardo da Vinci, Johann Sebastian Bach y Walt Whitman, el Sr. Burton enseñó que la verdadera conciencia se puede lograr abrazando las bellas artes.

Dentro del recinto de la organización en el norte de California, llamado Apollo, la Fraternidad representó óperas, obras de teatro y ballets; dirigía una bodega aclamada por la crítica; y coleccionó arte de todo el mundo, incluidos más de $11 millones en antigüedades chinas.

“Creen que para lograr la iluminación uno debe rodearse de las llamadas impresiones superiores, lo que Robert Burton creía que eran las mejores cosas de la vida”, dijo Jennings Brown, un periodista que recientemente produjo un podcast sobre la Fraternidad llamado “Revelaciones”. El Sr. Burton describió a Apolo como la semilla de una nueva civilización que surgiría después de un apocalipsis global.

La Fraternidad fue objeto de críticas en 1984 cuando un exmiembro presentó una demanda de 2,75 millones de dólares alegando que los jóvenes que se unieron a la organización “habían sido seducidos sexualmente a la fuerza e ilegalmente por Burton”. En 1996, otro ex miembro presentó una demanda que acusaba al Sr. Burton de conducta sexual inapropiada con él cuando era menor de edad. Ambas demandas se resolvieron fuera de los tribunales.

El mismo año, la Fraternidad vendió su colección de antigüedades chinas en una subasta. En 2015, luego de que su enólogo principal dejara la organización, su bodega cesó la producción. El presidente de la Fraternidad, Greg Holman, se negó a comentar para este artículo.

Peter Lubbers, miembro de Fellowship of Friends desde hace mucho tiempo, dirige Google Developer Studio. Un directorio de becas de julio de 2019, obtenido por The Times, lo incluye como miembro. Los ex miembros confirman que se unió a la Fraternidad después de mudarse a los Estados Unidos desde los Países Bajos.

En Google, es director, un puesto que suele estar un peldaño por debajo del de vicepresidente en la gestión de Google y, por lo general, recibe una compensación anual de seis cifras altas o siete cifras bajas.

Anteriormente, el Sr. Lubbers trabajó para la empresa de personal Kelly Services. M. Catherine Jones, la abogada del Sr. Lloyd, ganó una demanda similar contra Kelly Services en 2008 en nombre de Lynn Noyes, quien afirmó que la empresa no la había promovido porque no era miembro de la Fraternidad. Una corte de California otorgó a la Sra. Noyes $6.5 millones en daños.

La Sra. Noyes dijo en una entrevista que el Sr. Lubbers se encontraba entre un gran contingente de miembros de la beca de los Países Bajos que trabajaron para la empresa a fines de la década de 1990 y principios de la de 2000.

En Kelly Services, el Sr. Lubbers trabajó como desarrollador de software antes de trabajar en Oracle, el gigante del software de Silicon Valley, según su perfil de LinkedIn, que se eliminó recientemente. Se unió a Google en 2012, inicialmente trabajando en un equipo que promovía la tecnología de Google entre desarrolladores de software externos. En 2014, ayudó a crear GDS, que produjo videos que promocionaban las herramientas para desarrolladores de Google.

Kelly Services se negó a comentar sobre la demanda.

Bajo el mando del Sr. Lubbers, el grupo incorporó a varios otros miembros de la Fraternidad, incluido un productor de video llamado Gabe Pannell. Una foto de 2015 publicada en Internet por el padre del Sr. Pannell muestra al Sr. Lubbers y al Sr. Pannell con el Sr. Burton, conocido como «El maestro» o «Nuestro amado maestro» dentro de la Fraternidad. Una leyenda en la foto, que también se eliminó recientemente, llama al Sr. Pannell un «estudiante nuevo».

Haciéndose eco de las afirmaciones hechas en la demanda, Erik Johanson, un productor de video senior que ha trabajado para Google Developer Studio desde 2015 a través de ASG, dijo que el liderazgo del equipo abusó del sistema de contratación que trajo a los trabajadores como contratistas.

“Pudieron promover sus propios objetivos muy rápidamente porque podían contratar personas con mucho menos escrutinio y un proceso de incorporación mucho menos riguroso que si estas personas fueran contratadas como empleados de tiempo completo”, dijo. “Significaba que nadie estaba mirando muy de cerca cuando trajeron a todas estas personas desde las faldas de las Sierras”.

El Sr. Lloyd dijo que después de solicitar su trabajo, se entrevistó con el Sr. Pannell dos veces y que le había informado directamente al Sr. Pannell cuando se unió a un equipo de producción de video del Área de la Bahía de 25 personas dentro de GDS en 2017. Pronto notó que casi la mitad de este equipo, incluidos el Sr. Lubbers y el Sr. Pannell, procedían de Oregon House.

Google pagó para instalar un sistema de sonido de última generación en la casa de Oregon House de un miembro de Fellowship que trabajaba para el equipo como diseñador de sonido, según la demanda. El Sr. Lubbers cuestionó esta afirmación en una entrevista telefónica y dijo que el equipo era viejo y que lo habrían tirado si el equipo no lo hubiera enviado a la casa.

La hija del diseñador de sonido también trabajó para el equipo como escenógrafa. Se contrataron miembros adicionales de la Fraternidad y sus familiares para trabajar en los eventos de Google, incluido un fotógrafo, una masajista, la esposa del Sr. Lubbers y su hijo, que trabajaba como DJ en las fiestas de la empresa.

La compañía servía con frecuencia vino de Grant Marie, una bodega en Oregon House dirigida por un miembro de la Fraternidad que anteriormente administraba la bodega de la Fraternidad, según la demanda y una persona familiarizada con el asunto, que se negó a ser identificada por temor a represalias.

“Mis creencias religiosas personales son un asunto privado profundamente arraigado”, dijo el Sr. Lubbers. “En todos mis años en tecnología, nunca han jugado un papel en la contratación. Siempre he desempeñado mi función al incorporar el talento adecuado para la situación, al incorporar a los proveedores adecuados para los trabajos”.

Dijo que ASG, no Google, contrató contratistas para el equipo de GDS, y agregó que estaba bien para él «animar a las personas a postularse para esos roles». Y dijo que en los últimos años, el equipo ha crecido a más de 250 personas, incluidos empleados de medio tiempo.

Pannell dijo en una entrevista telefónica que el equipo incorporó a trabajadores de “un círculo de amigos y familiares de confianza con antecedentes extremadamente calificados”, incluidos graduados de la Universidad de California, Berkeley.

En 2017 y 2018, según la demanda, Pannell asistió a las tomas de video en estado de ebriedad y ocasionalmente le tiraba cosas al presentador cuando no estaba contento con una actuación. El Sr. Pannell dijo que no recordaba los incidentes y que no parecían algo que él haría. También reconoció que había tenido problemas con el alcohol y había buscado ayuda.

Después de siete meses en Google, Pannell se convirtió en empleado de tiempo completo, según la demanda. Más tarde fue ascendido a productor senior y luego a productor ejecutivo, según su perfil de LinkedIn, que también ha sido eliminado.

El Sr. Lloyd trajo gran parte de esto a la atención de un gerente dentro del equipo, dijo. Pero le dijeron repetidamente que no siguiera con el asunto porque Lubbers era una figura poderosa en Google y porque Lloyd podría perder su trabajo, según su demanda. Dijo que fue despedido en febrero de 2021 y no le dieron una razón. Google, Lubbers y Pannell dijeron que lo habían despedido por problemas de rendimiento.

La Sra. Jones, la abogada del Sr. Lloyd, argumentó que la relación de Google con ASG permitió que los miembros de la Fraternidad se unieran a la empresa sin haber sido investigados adecuadamente. “Este es uno de los métodos que utilizó la Fraternidad en el caso de Kelly”, dijo. “Pueden atravesar la puerta sin el escrutinio normal”.

El Sr. Lloyd busca daños y perjuicios por despido injustificado, represalias, falta de prevención de la discriminación e imposición intencional de angustia emocional. Pero dijo que le preocupa que, al hacer tantos negocios con sus miembros, Google inyectó dinero en Fellowship of Friends.

“Una vez que te das cuenta de esto, te vuelves responsable”, dijo Lloyd. “No puedes apartar la mirada”.