A medida que desaparece la costa de Luisiana, el canal más nuevo del río Mississippi está construyendo terrenos muy necesarios

A unas 55 millas al sureste de Nueva Orleans, justo antes de que el tramo del río Mississippi se divida en el pie de un delta de tres dedos, una grieta en la orilla este del río se ha hinchado hasta convertirse en un canal masivo. Durante los últimos años, ha continuado expandiéndose, desviando más y más agua de su río principal hacia el cuerpo de agua del otro lado, Quarantine Bay. Como cualquier río, el Mississippi busca eficiencia: caminos más cortos y empinados hacia el mar. Eso es exactamente lo que ofrece su nueva sucursal, conocida como Neptune Pass.

Ahora, cada segundo se derraman unos 118,000 pies cúbicos de agua a través del canal de una milla de largo, cinco veces la descarga del río Hudson de Nueva York. Es suficiente para arrojar a los barcos que intentan navegar río abajo, por lo que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército, que administra las vías fluviales del país, planea cerrar el canal errante el próximo mes. Pero eso, a su vez, plantea otro problema: los sedimentos arrastrados por el agua del río parecen estar formando pequeños bultos de tierra frente a la costa del estado que desaparece rápidamente a lo largo del Golfo de México, lo que lleva a los funcionarios estatales a ver la brecha como una oportunidad para aprovechar la capacidad del río para restaurar los humedales perdidos. Y están presionando para que el sedimento siga fluyendo.

Luisiana, hambrienta de sedimentos, ha sido escapando, acelerado por el hundimiento de la tierra y el aumento del nivel del mar. Los humedales son cruciales para proteger la costa. Absorben las aguas de inundación provocadas por poderosas tormentas provocadas por el cambio climático y son el hogar de una gran variedad de peces y criaturas como caimanes y garzas. “Cuantos más humedales tengamos entre nuestras comunidades y el Golfo de México, entre nuestras comunidades y un huracán que se acerca a nuestra costa, mejor estaremos”, dijo Bren Haase, director ejecutivo de la Autoridad de Restauración y Protección Costera de Luisiana.

El dilema en Neptune Pass subraya los desafíos de disputar el río más caudaloso del país y todas las industrias y personas que dependen de él. «Es uno de los eventos más grandes que ha ocurrido en el río en las últimas décadas», dijo Alex Kolker, un científico costero del Consorcio Marino de las Universidades de Luisiana que recientemente publicó un reporte en el canal En 2016, el paso tenía 150 pies de ancho; desde entonces ha crecido a 850 pies. Cerca de su desembocadura, el canal corre tan rápido, saltando sobre la orilla erosionada, que se forman aguas bravas. “Rara vez en todo el país hay otras personas trabajando con volúmenes de agua tan grandes”, dijo.

Una foto amplia del río Mississippi desde arriba, al atardecer.  Varios cargueros están en el río.
Buques de carga deslizándose por el río Mississippi, una de las principales arterias industriales del país.
Mario Tama/Getty Images

El año pasado, con la pandemia manteniéndolo en casa, Kolker tuvo “más tiempo para conectarse en internet”, y a menudo lo pasaba estudiando imágenes satelitales del río Mississippi. Se centró en un tramo del sur donde se habían formado fisuras en el dique (las orillas construidas a ambos lados del río) que permitían que el agua se rompiera y se derramara en la bahía cercana. Kolker notó que una grieta había evolucionado rápidamente, ensanchándose y enderezándose. Parecía estar expulsando sedimentos en Breton Sound, la entrada entre la costa y el Golfo de México, donde nunca antes había estado.

Tal comportamiento fue una vez típico del Mississippi, una de las principales formas en que el río acumuló tierra, depositando sedimentos a medida que avanzaba por la llanura aluvial. Pero el sistema de diques de 140 años de antigüedad del Cuerpo de Ejército, instalado para el control de inundaciones y la navegación, evita las grietas, con la excepción de las que se forman al sur de Bohemia, Luisiana, en la orilla este del río, donde no hay pueblos y la los diques no se mantienen meticulosamente. Según Kolker, los últimos 15 años de marea alta, provocada por fuertes lluvias, podrían haber estresado los viejos diques de roca que bordean el río, lo que llevó a la formación de Neptune Pass.

El Cuerpo de Ejército también había estado monitoreando la grieta durante el último año, listo para intervenir una vez que comenzara a obstruir la navegación. El río Mississippi es una de las principales arterias de la industria del país, donde barcos casi tan largos como la Torre Eiffel navegan arriba y abajo de sus tramos del sur, muchos de ellos transportando combustibles fósiles, cuya producción ha jugado un papel muy importante en poner en peligro la costa de Luisiana. Los problemas comenzaron a gestarse el mes pasado, según Ricky Boyett, portavoz del Cuerpo. Neptune Pass había capturado suficiente agua para reducir la velocidad del río Mississippi río abajo. Como resultado, los sedimentos caían de la corriente y, poco a poco, se elevaban en bajíos que nunca habían existido en ese tramo del río. “Esa fue una indicación de que vamos a comenzar a tener grandes impactos”, dijo Boyett.

A mediados de mayo, el Cuerpo envió una draga para retirar los sedimentos acumulados. También comenzaron a tramar planes para sellar la grieta y restaurar el flujo rápido del bajo Mississippi, que generalmente arroja sedimentos directamente al mar. A partir de julio, el Cuerpo colocará un manto de roca donde el banco se ha derrumbado. Pero el Cuerpo reconoce la importancia de la capacidad de los sedimentos para viajar y construir terrenos, dijo Boyett. Por lo tanto, están considerando una barricada, más adentro de Neptune Pass, con una abertura estrecha que permitiría que los botes pequeños, que han estado tomando el atajo hacia Quarantine Bay durante meses, agua y sedimentos sigan navegando.

Dos imágenes satelitales fechadas el 29 de octubre de 2021 y el 2 de diciembre de 2021. Flechas amarillas etiquetadas "barras bucales emergentes" señalar la construcción de terrenos en forma de lágrima en una bahía frente al río Mississippi.
Los signos de formación de tierra, llamados barras bucales, son evidentes en las imágenes de satélite.
Alex Kolker, LUMCON/Centinela-2

El Cuerpo y la Autoridad de Protección y Restauración Costera se reunieron recientemente para discutir los planes de construcción. Haase dijo que el Cuerpo se mostró receptivo cuando recomendó ver Neptune Pass “como una oportunidad, no necesariamente solo como un problema por una faceta de por qué administramos el río”. Los signos de formación de tierra ya son evidentes en las imágenes de satélite: islas en forma de lágrima llamadas barras bucales. Sin interrupciones, podrían convertirse en una mancha de tierra en forma de abanico durante el próximo siglo, similar a las que se encuentran a ambos lados del pequeño pueblo pesquero de Venecia, a unas pocas millas río abajo.

Boyett dijo que la prioridad del Cuerpo es mantener la navegación y el tráfico comercial. “Pero si podemos hacerlo y obtener beneficios en el otro lado también, ¿por qué no?”. preguntó.

Mientras el Cuerpo finaliza sus planes para cerrar la grieta, el río Mississippi puede tener otro truco bajo la manga. A principios de junio, unas pocas semanas después de su primer estudio, Kolker volvió a cartografiar el fondo del paso de Neptuno con un sonar. Se quedó atónito al descubrir enormes agujeros submarinos, uno de ellos de al menos 100 pies de profundidad y 650 pies de ancho. Incluso si la nueva puerta del Cuerpo permite que el agua y los sedimentos fluyan, el cierre probablemente desaceleraría la corriente. Kolker se preguntó si la corriente sería lo suficientemente fuerte como para arrojar sedimentos a la bahía, o si esa preciosa arena y gravilla simplemente caerían en las profundidades del paso de Neptuno. Se necesitan más modelos, dijo, antes de que los científicos puedan predecir el próximo movimiento del río.