Los fabricantes de chips se preparan para los problemas ya que Rusia limita las exportaciones de gases raros


Después de lidiar con cuellos de botella en el suministro provocados por la pandemia, los fabricantes de chips enfrentan un nuevo dolor de cabeza: Rusia, uno de los mayores proveedores mundiales de gases utilizados para fabricar semiconductores, ha comenzado a limitar las exportaciones.

Moscú comenzó a restringir las exportaciones de gases inertes o «nobles», incluidos el neón, el argón y el helio, a países «enemigos» a fines de mayo, según un informe de la agencia estatal de noticias rusa TASS.

Es una de las últimas salvas del presidente Vladimir Putin. contra países que han impuesto una serie de sanciones a Moscú en respuesta a su ataque a Ucrania. Antes de la guerra, Rusia y Ucrania juntas representaban alrededor del 30% del suministro de gas neón de la industria de chips, según la consultora Bain & Company.

Los límites a la exportación llegan justo cuando la industria de los semiconductores y sus clientes, empezaban a sacudirse lo peor de la crisis de abastecimiento. El año pasado, los fabricantes de automóviles construyeron 10 millones de vehículos menos debido a la escasez de chips, según LMC Automotive, pero los suministros eran Se espera que mejore en la segunda mitad de este año.

«Lo que no necesitamos, obviamente, es otro drama con el suministro de chips que podría afectar y tal vez detener la recuperación», dijo Justin Cox, director de producción global de la consultora automotriz.

Le dijo a CNN Business que los límites de exportación de neón eran «preocupantes», pero que no habían tomado por sorpresa a los fabricantes de chips. Después de que Rusia anexó Crimea de Ucrania hace ocho años, la industria se había estado preparando para más interrupciones en el suministro de la región, dijo.

Los fabricantes de chips se han estado preparando

El neón juega un papel fundamental en la producción de semiconductores, en un proceso llamado litografía. El gas controla la longitud de onda de la luz producida por un láser mientras graba patrones en las obleas de silicio que compone el chip.

Antes de la guerra, Rusia recolectó neón en bruto como subproducto en su acería y luego lo envió a Ucrania para su purificación. Los dos países han sido productores líderes de gases nobles desde los días de la Unión Soviética, cuando la superpotencia los usó para construir sus tecnologías militares y espaciales, dijo a CNN Business Jonas Sundqvist, analista senior de tecnología de Techcet, una compañía de investigación de mercado.

El conflicto ha causado daños duraderos a la capacidad. Los intensos combates en algunas de las ciudades de Ucrania, incluidas Mariupol y Odessa, dos ciudades portuarias estratégicamente importantes, han destruido sitios industriales y han hecho extremadamente difícil exportar bienes de la región.

«Ahora tenemos una pérdida permanente de alguna capacidad de purificación en Mariupol y Odessa», dijo Sundqvist.

Pero los fabricantes de semiconductores han reducido su dependencia de la región desde que Rusia invadió Crimea en 2014.

Peter Hanbury, socio de la práctica de fabricación de Bain & Company para las Américas, le dijo a CNN Business que los fabricantes de chips han redoblado sus esfuerzos tras la invasión de febrero.

La dependencia de la industria de Ucrania y Rusia para el neón fue «históricamente muy alta» entre 80% y 90%, dijo Hanbury. Pero desde 2014, los fabricantes de chips lo han reducido a menos de un tercio.

«La industria reconoció el riesgo asociado con [the region] y comenzó básicamente calificando nuevas fuentes, desarrollando nuevos países y proveedores específicos”, agregó.

El precio sube

Todavía es demasiado pronto para saber cómo afectarán las restricciones a la exportación de Rusia a los fabricantes de semiconductores.

Hasta ahora, la guerra en Ucrania no ha afectado la producción de chips, dijo Hanbury.

«No creo que vayamos a ver un impacto durante al menos unos meses… Creo que el impacto que veremos probablemente será algo mínimo», dijo.

Sin embargo, incluso si los fabricantes de chips pueden reemplazar el suministro perdido de la región, es probable que terminen pagando mucho más por los gases vitales.

Es difícil rastrear el precio del neón y otros gases, porque la mayoría se comercializan bajo contratos privados a largo plazo, dijo Sundqvist. Pero Techcet estima que los precios de los contratos de neón ya se han quintuplicado desde la invasión a principios de este año y se mantendrán en esos niveles elevados en el corto plazo.

«[Russia’s export limits] definitivamente tendrá un impacto en cualquier contrato nuevo», dijo Sundqvist.

Corea del Sur, hogar del gigante fabricante de chips Samsung (SSNLF), agregó, sentirá el dolor primero, porque depende de las importaciones de gas noble y, a diferencia de Estados Unidos, Japón y Europa, carece de grandes compañías de gas que puedan aumentar la producción. Samsung superó Intel (INTC) el año pasado como el mayor fabricante de semiconductores por ingresos, según datos recopilados por Counterpoint Research. Tecnología de micras (MU)otro de los mayores fabricantes de chips del mundo, le dijo a CNN Business que ha visto aumentar los precios del gas noble, pero que tenía «suficiente suministro para los próximos meses» y no espera hacer ningún recorte en su producción en el corto plazo.

«[We] están tomando medidas para asegurar un suministro adicional durante un período más largo», dijo un portavoz de la compañía.

China podría beneficiarse

Los países ahora están compitiendo para desarrollar su capacidad de fabricación de chips después de dos años que los dejaron brutalmente expuestos a la volatilidad de las cadenas de suministro globales.

Intel se ha ofrecido a ayudar al gobierno de EE. UU. con su plan y, a principios de este año, anunció que invertiría 20.000 millones de dólares en dos nuevas fábricas. El año pasado, Samsung también se comprometió a construir una instalación de $17 mil millones en Texas.

Es probable que más fabricación de chips se traduzca en una mayor demanda de gases nobles.

Con Rusia amenazando con reducir sus exportaciones, China podría ser un gran beneficiario. Tiene la capacidad de producción «más grande y más nueva», según Sundqvist.

Desde 2015, el país ha invertido en su propia industria de semiconductores, incluidos los equipos necesarios para separar los gases nobles de otros productos industriales. China es ahora un exportador neto de estos gases y afirma ser autosuficiente, dijo.

La demanda mundial de gases nobles probablemente se concentrará en China, agregó Sundqvist, y el país «obtendrá un buen precio por [its] producto.»