¿Dónde están los drones de reparto?

Jeff Bezos dijo que los drones de Amazon llevarían pasta de dientes y comida para gatos a los hogares de los estadounidenses dentro de cuatro o cinco años. Eso fue hace casi nueve años. Ups.

Esta semana, Amazon dijo que planeaba comenzar sus primeras entregas con drones en los EE. UU. en algún momento de 2022, tal vez, en una ciudad de California.

El boletín de hoy aborda dos preguntas: ¿Por qué tardan tanto las entregas con drones? ¿Y son mejores que otras formas de traer mercancías a nuestra puerta?

El resultado final: en el futuro previsible, las entregas de drones serán útiles en un número limitado de lugares para una pequeña cantidad de productos bajo ciertas condiciones. Pero debido a las limitaciones técnicas y financieras, es poco probable que los drones sean el futuro de la entrega de paquetes a gran escala.

Las entregas de drones son una mejora significativa para algunas tareas, como llevar medicamentos a personas en áreas remotas. Pero eso es menos ambicioso que el gran sueño de los drones que Bezos y otros lanzaron al público.

¿Por qué los drones son tan difíciles?

Los miniaviones que operan sin control humano enfrentan dos obstáculos importantes: la tecnología es compleja y los gobiernos han requerido muchos trámites burocráticos, a menudo por una buena razón. (En los EE. UU., los problemas regulatorios se han resuelto en gran medida).

Dan Patt, un experimentado ingeniero de drones y miembro sénior del grupo de investigación del Instituto Hudson, dijo que él y yo podríamos fabricar nuestro propio dron de reparto en un garaje en aproximadamente una semana por menos de $5,000. Los conceptos básicos no son tan difíciles.

Pero el mundo real es infinitamente complejo y los drones no pueden lidiar con eso. A velocidades rápidas, los drones deben «ver» con precisión y navegar alrededor de edificios, cables eléctricos, árboles, otras aeronaves y personas antes de aterrizar en el suelo o enviar paquetes desde una altura. El GPS podría averiarse por una fracción de segundo y estrellar el dron. Hay poco margen para el error.

“Resolver la primera parte del problema es muy fácil”, dijo Patt. «Resolver el problema completo para hacer que la entrega de drones sea completamente robusta es realmente difícil».

El enfoque típico de los tecnólogos es pensar en algo más pequeño, lo que significa limitar los drones a entornos relativamente sencillos. La empresa emergente Zipline se centró en el uso de drones para entregar sangre y suministros médicos a los centros de atención médica en partes relativamente dispersas de Ruanda y Ghana, donde la conducción era difícil. Un suburbio o ciudad típica es más complejo y las entregas en vehículos son mejores alternativas. (Lockeford, California, donde Amazon planea sus primeras entregas de aviones no tripulados en EE. UU., tiene unos pocos miles de personas que viven en hogares en su mayoría dispersos).

Sigue siendo un logro increíble y, con el tiempo, los drones son cada vez más capaces de realizar entregas en otros tipos de entornos.

El problema aún más complicado, dijo Patt, es que las entregas con drones pueden no tener sentido económico la mayor parte del tiempo. Es barato meter un paquete más en un camión de reparto de UPS. Pero los drones no pueden transportar tanto. No pueden hacer muchas escalas en un vuelo. Las personas y los vehículos aún necesitan llevar la comida para gatos y la pasta de dientes a donde sea que despeguen los drones.

“Creo que son mercados pequeños, conceptos pequeños, nichos de uso para los próximos 10 años”, dijo Patt. “No va a escalar para reemplazar todo”. Algunas personas que trabajan con drones son más optimistas que Patt, pero hemos visto que un optimismo similar en otras áreas se queda corto.

Prometedor en exceso y entrega insuficiente

Los paralelismos entre los drones y los autos sin conductor seguían saltándome a la vista. Los tecnólogos de drones me dijeron que, al igual que con los autos sin conductor, juzgaron mal el desafío y sobreestimaron el potencial de los vehículos controlados por computadora.

La entrega confiable de drones y los automóviles sin conductor son una buena idea, pero es posible que nunca estén tan extendidos como imaginaban los tecnólogos.

Seguimos cometiendo los mismos errores con la tecnología automatizada. Durante décadas, los tecnólogos siguieron diciendo que los automóviles sin conductor, las computadoras que razonan como los humanos y los trabajadores robóticos de las fábricas pronto serían ubicuos y mejores que los anteriores. Queremos creerles. Y cuando la visión no funciona, surge la decepción.

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Brian X Chenel columnista de tecnología de consumo de The New York Times, sugiere formas de hacer que nuestras compras en línea (no entregadas por drones) sean un poco más amables con el planeta.

Resiste la gratificación instantánea. Si no necesita un artículo de inmediato, es mejor elegir el tiempo de envío más lento. Las entregas al día siguiente o el mismo día a menudo significan que las empresas de paquetes optan por la velocidad sobre la eficiencia: más vuelos en avión y más millas recorridas que contribuyen a la contaminación.

Usa menos cartón. Hay una opción llamada Amazon Day Delivery que permite a las personas elegir un día específico de la semana y consolidar varios pedidos en una entrega. Los artículos también se empaquetan en menos cajas. Además, para algunos artículos, Amazon ofrece «embalaje sin frustraciones» que elimina algunos embalajes innecesarios. Elegir cualquiera de estas opciones reducirá su consumo de cartón y plástico.

Cuando sea práctico, compre usados. Para muchos listados de Amazon, hay una opción para comprar el producto usado. Para muchos artículos, desde utensilios de cocina de hierro fundido hasta destornilladores, tiene mucho sentido comprar algo que se usó ligeramente antes de devolverlo. Le estás dando una segunda vida a un producto y te estás ahorrando unos cuantos dólares.

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