¡Sonreír! Los científicos captan la primera foto del agujero negro de la Vía Láctea.

Washington

La primera imagen del mundo del caótico agujero negro supermasivo en el centro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, no retrata a un destructor cósmico voraz, sino a lo que los astrónomos llamaron el jueves un «gigante amable» con una dieta cercana a la inanición.

Los astrónomos creen que casi todas las galaxias, incluida la nuestra, tienen estos agujeros negros gigantes en su bullicioso y abarrotado centro, donde la luz y la materia no pueden escapar, lo que hace que sea extremadamente difícil obtener imágenes de ellos. La luz se dobla y gira por la gravedad a medida que es absorbida por el abismo junto con el gas y el polvo sobrecalentados.

La imagen coloreada presentada el jueves es de un consorcio internacional detrás del Event Horizon Telescope, una colección de ocho radiotelescopios sincronizados en todo el mundo. Conseguir una buena imagen fue todo un reto; los esfuerzos anteriores encontraron que el agujero negro estaba demasiado nervioso.

“Borbujeaba y gorgoteaba mientras lo mirábamos”, dijo Feryal Özel de la Universidad de Arizona.

Ella lo describió como un «gigante gentil» mientras anunciaba el avance junto con otros astrónomos involucrados en el proyecto. La imagen también confirma la teoría general de la relatividad de Albert Einstein: el agujero negro tiene precisamente el tamaño que dictan las ecuaciones de Einstein. Tiene aproximadamente el tamaño de la órbita de Mercurio alrededor de nuestro sol.

Los agujeros negros engullen material galáctico, pero el profesor Özel dijo que este está «comiendo muy poco». Es el equivalente a que una persona coma un solo grano de arroz durante millones de años, dijo otro astrónomo.

“Las imágenes de los agujeros negros son lo más difícil de pensar”, dijo la astrónoma Andrea Ghez de la Universidad de California, Los Ángeles. No formó parte del equipo del telescopio, pero ganó un Premio Nobel por el descubrimiento del agujero negro de la Vía Láctea en la década de 1990.

Ella dijo que la imagen de «mi bebé» es exactamente como debería ser: un anillo rojo anaranjado de aspecto espeluznante con una negrura total en el medio.

Los científicos esperaban que el agujero negro de la Vía Láctea fuera más violento, especialmente porque la única otra imagen de otra galaxia muestra un agujero negro mucho más grande y activo.

“Es el león cobarde de los agujeros negros”, dijo el científico del proyecto Geoffrey C. Bower del Instituto de Astronomía y Astrofísica Academia Sinica de Taiwán.

Debido a que el agujero negro «está en una dieta de hambre», cae muy poco material en el centro, y eso permite a los astrónomos mirar más profundo, dijo el Dr. Bower.

El agujero negro de la Vía Láctea se llama Sagitario A* (con un asterisco que indica una estrella). Está cerca del borde de las constelaciones de Sagitario y Escorpio y es 4 millones de veces más masivo que nuestro sol. El Dr. Bower dijo que probablemente sea más típico de lo que está en el centro de la mayoría de las galaxias, «simplemente sentado allí haciendo muy poco».

Hace un calor increíble, trillones de grados, dijo el profesor Özel.

El mismo grupo de telescopios publicó la primera imagen de un agujero negro en 2019. La imagen era de una galaxia a 53 millones de años luz de distancia que es 1500 veces más grande que la de nuestra galaxia. El agujero negro de la Vía Láctea está mucho más cerca, a unos 27.000 años luz de distancia. Un año luz son 5,9 billones de millas.

Para hacerse una idea, los ocho telescopios tuvieron que coordinarse muy de cerca «en un proceso similar a cuando todos se dan la mano con todos los demás en la sala», dijo el astrónomo Vincent Fish del Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Los astrónomos trabajaron con los datos recopilados en 2017 para obtener las nuevas imágenes. El próximo paso es una película de uno de esos dos agujeros negros, tal vez ambos, dijo el Dr. Fish.

El proyecto costó casi $ 60 millones con $ 28 millones provenientes de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU.

Aunque es más silencioso de lo esperado, el centro de la Vía Láctea es un lugar importante para estudiar, dijo el profesor Ghez.

Es “como un centro urbano, todo es más extremo. Esta lleno de personas. Las cosas se mueven rápido”, dijo el profesor Ghez en una entrevista. “Vivimos en los suburbios [in a spiral arm of the galaxy]. Las cosas están tranquilas aquí.

Esta historia fue reportada por The Associated Press. El Departamento de Salud y Ciencias de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. El AP es el único responsable de todo el contenido.