Los planes de China para ir a la Luna, Marte y más allá

Por Wanyuan Song y Jana Tauschinski
noticias de la BBC

Bandera china en el espacio con la Tierra al fondoFuente de imagen, BBC; Imagen Getty; NASA

Tres astronautas chinos han comenzado una misión de seis meses para trabajar en la nueva estación espacial del país.

Es el último paso de China para convertirse en una potencia espacial líder en las próximas décadas.

¿Qué es la estación espacial Tiangong?

El año pasado, China puso en órbita el primer módulo de su estación espacial Tiangong o «Palacio Celestial». Planea agregar más módulos, como el laboratorio de ciencias de Mengtian, para fin de año.

El próximo año lanzará un telescopio espacial, llamado Xuntian. Esto volará cerca de la estación espacial y se acoplará con ella para el mantenimiento y el reabastecimiento de combustible.

Tiangong tendrá su propia energía, propulsión, sistemas de soporte vital y viviendas.

China es solo el tercer país en la historia que ha puesto astronautas en el espacio y ha construido una estación espacial, después de la Unión Soviética (y ahora Rusia) y los EE. UU.

Tiene grandes ambiciones para Tiangong y espera que reemplace a la Estación Espacial Internacional (ISS), que se cerrará en 2031.

Los astronautas chinos están excluidos de la ISS porque la ley estadounidense prohíbe que su agencia espacial, la NASA, comparta sus datos con China.

Los planes de China para llegar a la Luna y Marte

Las ambiciones de China no terminan ahí.

Dentro de unos años quiere tomar muestras de asteroides cerca de la Tierra.

Para 2030, tiene como objetivo haber puesto a sus primeros astronautas en la Luna y haber enviado sondas para recolectar muestras de Marte y Júpiter.

¿Qué están haciendo otros países?

A medida que China amplía su papel en el espacio, varios otros países también aspiran a llegar a la Luna.

¿Quién hace las reglas del espacio?

  • la ONU Tratado del Espacio Exterior de 1967 dice que ningún lugar en el espacio puede ser reclamado por ninguna nación
  • la ONU Acuerdo de la luna de 1979 dice que el espacio no debe ser explotado comercialmente, pero EE. UU., China y Rusia se han negado a firmar
  • Ahora, EE.UU. está promocionando su Acuerdos de Artemisaexplicando cómo las naciones pueden explotar los minerales de la Luna de manera cooperativa
  • Rusia y China no firmarán los Acuerdos, diciendo que Estados Unidos no tiene derecho a establecer las reglas para el espacio.

¿Cuál es la historia de China en el espacio?

China puso en órbita su primer satélite en 1970, mientras sufría interrupciones masivas causadas por la Revolución Cultural.

Las únicas otras potencias que habían ido al espacio en esa etapa eran los EE. UU., la Unión Soviética, Francia y Japón.

En los últimos 10 años, China ha lanzado más de 200 cohetes.

Ya envió una misión no tripulada a la Luna, llamada Chang’e 5, para recolectar y devolver muestras de rocas. Plantó una bandera china en la superficie lunar, que era deliberadamente más grande que las banderas estadounidenses anteriores.

Con el lanzamiento de Shenzhou 14, China ha puesto ahora 14 astronautas en el espacio, en comparación con los 340 de EE. UU. y más de 130 de la Unión Soviética (y ahora Rusia).

Pero ha habido contratiempos. En 2021, parte de un cohete chino se salió de órbita y se estrelló contra el Océano Atlántico y dos lanzamientos fallaron en 2020.

¿Quién paga el programa espacial de China?

El medio estatal chino Xinhua dijo que al menos 300.000 personas han trabajado en proyectos espaciales de China, casi 18 veces más que las que trabajan actualmente para la NASA.

La Administración Nacional del Espacio de China se creó en 2003 con un presupuesto anual inicial de dos mil millones de yuanes (300 millones de dólares, 240 millones de libras esterlinas).

Sin embargo, en 2016, China abrió su industria espacial a las empresas privadas, y ahora están invirtiendo más de 10.000 millones de yuanes (1.500 millones de dólares, 1.200 millones de libras esterlinas) al año, según los medios chinos.

¿Por qué China va al espacio?

China está interesada en desarrollar su tecnología satelital para telecomunicaciones, gestión del tráfico aéreo, pronóstico del tiempo y navegación y más.

Pero muchos de sus satélites también tienen fines militares. Pueden ayudarlo a espiar a las potencias rivales y guiar misiles de largo alcance.

Lucinda King, gerente de proyectos espaciales en la Universidad de Portsmouth, dice que China no solo se está enfocando en misiones espaciales de alto perfil: «Son prolíficos en todos los aspectos del espacio. Tienen la motivación política y los recursos para financiar sus programas planificados».

Las misiones lunares de China están motivadas en parte por las oportunidades de extraer metales de tierras raras de su superficie.

Sin embargo, el profesor Sa’id Mosteshar, director del Instituto de Política y Derecho Espacial de Londres en la Universidad de Londres, dice que probablemente no sería rentable para China enviar repetidas misiones mineras a la Luna.

En cambio, dice que el programa espacial de China está impulsado más por el deseo de impresionar al resto del mundo. «Es una proyección de poder y una demostración de avance tecnológico».

Información adicional de Jeremy Howell y Tim Bowler