Soy médico y la hipnoterapia para el SII ha cambiado mi creencia sobre el dolor | Monty Lyman

«Cperder los ojos y respirar normalmente”, dijo el terapeuta. Aquí estaba yo, un médico formado en la escuela occidental de investigación racional, evidencia empírica y, me atrevo a decirlo, cinismo esnob, siendo hipnotizado. Pero había vivido con el síndrome del intestino irritable (IBS, por sus siglas en inglés) desde que podía recordar, con calambres abdominales que traían molestias regulares y agonía ocasional. Los medicamentos y los cambios en la dieta no habían hecho absolutamente nada.

Era consciente de la creciente evidencia de la eficacia de la hipnoterapia para varias condiciones dolorosas, pero cuando me senté en el sofá del hipnoterapeuta y cerré los ojos por primera vez, se sintió más como una oración de desesperación que como una decisión de tratamiento razonada.

A través de palabras de sugestión, mi hipnoterapeuta guió suavemente mi atención a través de mi cuerpo durante unos 10 minutos. Sentí como si estuviera encendiendo selectivamente una antorcha sobre sensaciones a las que nunca presto atención: la pesadez de mis pies, el sonido de mi respiración. Luego atrajo mi atención hacia mi dolorido y acalambrado abdomen y usó imágenes para cambiar la forma en que veía mi dolor.

“Imagine sus intestinos como si fueran un río”, dijo. «Ahora, puede parecer una corriente rápida de rápidos rocosos, pero imagínelo como el Támesis apacible, con barcas que se mueven lánguidamente y se deslizan suavemente río abajo». Durante las siguientes semanas, todavía podía sentir sensaciones dolorosas durante los brotes, pero las imágenes placenteras que ahora asociaba con el SII estaban comenzando a cambiar mi experiencia al respecto. Era como si pudiera dar un paso atrás y mirar mi propio dolor como un observador.

Mi hipnoterapeuta trata a muchos clientes por fobias, y me preguntaba si funcionaba un proceso similar con mi dolor. Solía ​​visualizarlo como una araña de aspecto amenazante. Pero ahora, en lugar de huir a otra habitación o tratar de golpearlo con un periódico, podría levantarlo suavemente y reubicarlo en el jardín. Después de algunas semanas de practicar la autohipnosis, el dolor comenzó a disminuir y después de un par de meses se detuvo por completo. Hasta el día de hoy, no han vuelto los síntomas del SII.

Esta experiencia comenzó a sacudir los cimientos de mi creencia de que el dolor es una medida precisa de la lesión. En la superficie, esto parece tener sentido, pero si miramos más de cerca, está claro que la relación entre dolor y lesión no es para nada lineal. El daño tisular severo puede ocurrir sin dolor: todos hemos escuchado historias de soldados en el fragor de la batalla completamente anestesiados en la extremidad que les falta. El dolor también puede ocurrir sin ninguna lesión, incluso sin ningún tejido, como se ve en el fenómeno sorprendentemente común del dolor del miembro fantasma en los amputados. Y todos tenemos la sensación de que la misma lesión es más dolorosa cuando el estado de ánimo es bajo o si el daño lo causa otra persona en una situación amenazante.

Si el dolor fuera un reflejo, un simple sistema de señalización del cuerpo al cerebro, entonces siempre y solo deberíamos sentir dolor cuando nuestro tejido está dañado, y el dolor es directamente proporcional a la extensión de la lesión. El dolor solo comienza a tener sentido cuando comprende una verdad fundamental y revolucionaria que la ciencia moderna del dolor está revelando: el dolor es un protector, no un detector. El dolor es una decisión ejecutiva que toma nuestro cerebro fuera de nuestro control consciente, para decirle a nuestra mente consciente que estamos en peligro y para motivarnos a proteger nuestro cuerpo. Donde otra prioridad de supervivencia más importante triunfa sobre esto, llevar al soldado al campo de batalla luchando por su vida, el cerebro puede decidir no crear dolor en absoluto o retrasarlo para un momento posterior.

En la mayoría de los casos de dolor a corto plazo o “agudo”, el daño suele ser un indicador preciso del daño. Cierras tu computadora portátil en tu pulgar y duele; lo golpeas en la puerta de un auto y duele más. Pero el vínculo entre dolor y daño comienza a desvanecerse cuanto más persiste el dolor. Al menos una quinta parte de la mayoría de las poblaciones de hoy viven con dolor persistente, también llamado crónico. El dolor persistente arruina millones de vidas, pero fue solo reconocido como una enfermedad por derecho propio en 2019 y, a menudo, se pasa por alto en las facultades de medicina.

En muchos casos de dolor persistente, la lesión inicial hace tiempo que se curó. A través de un mecanismo llamado sensibilización central, el cerebro se ha vuelto sobreprotector y el dolor se «conecta». No estoy diciendo ni por un minuto que el dolor persistente está «todo en tu cabeza», un problema de pensamientos incorrectos. Más bien es neurológico, tan real como la epilepsia.

Pero, ¿cómo podría esto ayudarnos a lidiar con el dolor? Todo se reduce a una fórmula simple: para volver a cablear su cerebro fuera del dolor a largo plazo, debe proporcionarle de manera persistente evidencia de seguridad y reducir la evidencia de amenaza. Se trata de calmar poco a poco un cerebro sobreprotector, haciéndole saber que el cuerpo está a salvo.

Para mi sorpresa, descubrí que la hipnoterapia es un vehículo útil para esto, pero existen muchas otras formas basadas en la evidencia para hacer que el cerebro se sienta más seguro en su cuerpo. Un ejemplo es el movimiento – de ejercicio a tejer, que le proporciona a su cerebro datos de que su cuerpo es fuerte y seguro.

Y la nueva tecnología también podría ayudarnos a encontrar la salida del dolor. Un paisaje nevado interactivo de realidad virtual (VR) ayuda a los que sufren de quemaduras a manejar el cuidado de sus heridas notoriamente dolorosas. Un equipo en Francia ha combinado una de las terapias más antiguas del mundo, la hipnosis, con una de nuestras tecnologías más nuevas, la realidad virtual, para brindar niños recuperándose de una cirugía la oportunidad de experimentar la hipnoterapia en un entorno relajante de realidad virtual de su elección, desde una playa tropical hasta la cima de una montaña. Los niños que recibieron una sesión de «hipnoVR» de 20 minutos dentro de las 72 horas posteriores a la cirugía requirieron la mitad de la cantidad de morfina posoperatoria en comparación con los que recibieron atención estándar. Será fascinante ver si la realidad virtual también puede ayudar al cerebro a recuperarse del dolor persistente.

Aún así, la mayoría de las personas, incluidos los médicos, tienen una idea obsoleta de qué es el dolor y por qué existe, aunque la divulgación pública es cambiando lentamente eso. Comprender cómo funciona realmente el dolor es el primer paso para realmente controlarlo.