Exxon dejó a los trabajadores fuera de sus trabajos. ¿Pueden los trabajadores excluir a Exxon de un acuerdo de captura de carbono?

En Beaumont, Texas, trabajar en una de las plantas de Exxon Mobil ha sido durante mucho tiempo una forma de ganar salarios estables y mantener a una familia en este rincón industrial de la Costa del Golfo. “Cuidamos de algo más que nuestra familia inmediata”, dijo Darrell Kyle, presidente del capítulo local de United Steelworkers, el sindicato que representa a los trabajadores en las plantas. “Somos los tíos y las tías”, dijo, que ayudan “a las sobrinas o sobrinos con dificultades que necesitan un par de cientos de dólares para sobrevivir, para pagar una factura”.

Pero durante los últimos nueve meses, alrededor de 600 empleados sindicalizados en la refinería de Exxon y otras plantas han estado luchando para pagar sus propias facturas: han sido despedidos de sus trabajos porque Exxon no ha podido llegar a un acuerdo con el sindicato sobre un nuevo contrato. Kyle dijo que la compañía se niega a cumplir con las protecciones para los trabajadores mayores que han estado vigentes durante décadas, mientras que el sindicato exige que esas protecciones permanezcan vigentes. A fines de abril pasado, sin un contrato finalizado y con la amenaza de una huelga sindical pendiente, la empresa comenzó a escoltar a los empleados fuera del complejo, el Empresa Beaumont, un diario local, informó. La empresa declaró que las disposiciones que pedía el sindicato eran “artículos que aumentarían significativamente los costos y limitarían la capacidad de la empresa para operar de manera segura y eficiente”.

Algunos trabajadores, dispuestos a aceptar el trato que ofrecía Exxon, iniciaron una campaña para descertificar el sindicato, lo que terminaría con la representación sindical en las plantas. El sindicato United Steelworkers cree que Exxon ayudó ilegalmente a la campaña y ha presentado quejas ante la Junta Nacional de Revisión Laboral.

Pero además de usar este canal legal para tratar de proteger a su sindicato, los Steelworkers intentaron una táctica diferente. Comenzaron su propia campaña para presionar a Exxon a un acuerdo, socavando el impulso de la compañía por obtener dinero público para construir un centro de captura de carbono de $ 100 mil millones en las cercanías de Houston.

Los trabajadores se paran en un grupo afuera de una refinería en Beaumont, Texas, con carteles que dicen "poner fin al bloqueo"
cortesía de United Steelworkers

En abril pasado, justo antes de que comenzara el cierre patronal, Exxon anunció una propuesta para convertir el Canal de Navegación de Houston en una “zona de innovación” de captura y almacenamiento de carbono. El Canal de Navegación es un tramo de 50 millas en el Puerto de Houston que alberga una alta concentración de instalaciones industriales. Exxon dijo que quería trabajar con otras compañías en el área para capturar las emisiones de dióxido de carbono de las plantas de fabricación, químicas y de energía allí, y canalizar el CO2. al golfo de mexico para ser bombeado a miles de pies bajo el lecho marino para almacenamiento permanente. Estima que el proyecto eventualmente podría capturar 100 millones de toneladas métricas de carbono anualmente para 2040, que es aproximadamente el 1,5 por ciento de emisiones actuales de EE. UU.. Exxon ha subrayado que el concepto de 100.000 millones de dólares requieren una combinación de financiación pública y privada, como exenciones de impuestos corporativos, y comenzó a presionar a los líderes locales para obtener apoyo.

En mayo, el Tribunal de Comisionados del Condado de Harris, que administra el gobierno, los presupuestos y los impuestos a nivel del condado en el área de Houston, aprobó una resolución que elogia el plan de Exxon. “Se resuelve que el Tribunal de Comisionados del Condado de Harris por la presente elogia el compromiso de Exxon Mobil con la innovación en el Condado de Harris”, se lee. El alcalde de Houston, Sylvestor Turner, también ha sido un defensor vocal. En septiembre, cuando Exxon anunció que otras 10 empresas habían acordado comenzar a discutir el centro de captura de carbono, se citó a Turner en Comunicado de prensa de Exxon diciendo: “Es emocionante ver que tantas empresas ya se han unido para hablar sobre hacer de Houston el líder mundial en captura y almacenamiento de carbono. Estamos reinventando lo que significa ser la capital energética del mundo”.

United Steelworkers y otros sindicatos que representan a los trabajadores de combustibles fósiles en Texas son grandes partidarios de la captura de carbono. Para ellos, es una solución en la que todos ganan para reducir las emisiones al tiempo que protegen sus puestos de trabajo en industrias intensivas en carbono, y la construcción y gestión de todos los nuevos equipos y tuberías necesarios crearía nuevos puestos de trabajo. Pero si los trabajadores de las plantas de Exxon se están quedando atrás hoy, ¿cómo pueden confiar en que la empresa los traerá en el futuro?

“Puede haber una mejor empresa con la que asociarse que realmente valore a sus empleados y tenga una buena relación de trabajo con los sindicatos”, dijo Brian Gross, representante internacional de United Steelworkers. “Preferimos ver a la ciudad irse con alguien así que con alguien que, solo porque no se sale con la suya en la mesa de negociaciones, deja fuera a 650 familias”.

Cuando los trabajadores de Beaumont se enteraron de los elogios del Tribunal de Comisionados del Condado de Harris para Exxon, comenzaron a cuestionar el apoyo incondicional a la empresa. En noviembre, un grupo de miembros y simpatizantes del sindicato se presentaron sin previo aviso en una reunión de comisionados y advirtieron a los funcionarios electos que no le dieran un centavo a Exxon por su plan a menos que la compañía cambiara de tono en Beaumont.

“Estoy aquí para oponerme a que Exxon reciba un trato especial o incentivos de los contribuyentes del condado de Harris para proyectos de captura de carbono”, dijo Paul Harper, uno de los trabajadores de Beaumont afectados por el cierre patronal. “Pedimos al juez del condado de Harris y a los comisionados del condado que apoyen a los trabajadores y exijan que Exxon Mobil ponga fin al cierre patronal que ha devastado a más de 600 familias de la Costa del Golfo”.

Gross le dijo a Grist que los miembros del sindicato luego tuvieron reuniones adicionales con el comisionado Adrián García, quien presentó la resolución que respalda el plan de captura de carbono de Exxon, y la jueza del condado de Harris, Lina Hidalgo, jefa de la corte de comisionados, sobre el tema. ellos tambien empezaron una petición que presiona a los comisionados para que mantengan a Exxon en un estándar más alto.

Los comisionados parecieron tomar el mensaje en serio. En diciembre, Hidalgo, García y Rodney Ellis, los tres comisionados que habían aprobado la resolución que celebraba el plan de Exxon en mayo, enviaron cartas al director ejecutivo de Exxon, Darren Woods, instándolo a poner fin al cierre patronal de Beaumont. “Si bien en mayo elogiamos su compromiso para mitigar los efectos del carbono, hoy le escribimos para informarle que nuestras oficinas priorizarán la colaboración política con entidades que puedan demostrar relaciones laborales respetuosas y centradas en el trabajador”, decían las cartas.

Vista aérea de una jungla de refinerías en el Canal de Navegación de Houston
Refinerías de petróleo fuera del Canal de Navegación de Houston
Ken Cedeño/Corbis vía Getty Images

En una respuesta enviada por correo electrónico a las preguntas de Grist sobre su carta, García escribió que la había enviado debido a la necesidad de «equilibrar intereses contrapuestos» y dijo que la tecnología de captura de carbono será necesaria para abordar el cambio climático.

En un comunicado enviado por correo electrónico, Exxon no respondió a ninguna de las preguntas de Grist sobre su iniciativa de captura de carbono o las cartas que enviaron los comisionados.

No está claro si la visión de Exxon de un centro de captura de carbono en Houston funcionaría incluso con generosas exenciones de impuestos locales. Las empresas de combustibles fósiles han sido publicitando sus esfuerzos para investigar y desarrollar tecnología de captura de carbono durante décadas, pero hasta ahora solo han encontrado una manera de hacer que la economía funcione en casos limitados como el procesamiento de gas natural y la refinación de etanol. Este tipo de instalaciones emiten un flujo más puro de CO2 que es más fácil de capturar, a diferencia del cóctel de contaminantes que sale de una planta de energía, por ejemplo. La mayoría de las instalaciones existentes que capturan carbono hacen que funcione vendiendo el dióxido de carbono a las compañías petroleras, que lo inyectan en pozos de petróleo viejos para estimular la producción de petróleo adicional, una práctica que no necesariamente reduce las emisiones generales.

Pero el panorama económico y político para la captura de carbono está cambiando. El proyecto de ley de infraestructura bipartidista que el presidente Joe Biden firmó en noviembre incluía una serie de políticas y financiamiento para apoyar el desarrollo de la captura de carbono, incluidos $3500 millones para proyectos de demostración, un nuevo mecanismo financiero para financiar la construcción de tuberías de dióxido de carbono y millones para financiar permisos de pozos subterráneos de inyección de CO2. A coalición de defensores de la captura de carbono están luchando para que se incluyan más disposiciones en la Ley Build Back Better, que actualmente está estancada en el Senado. Quieren que la legislación aumente el valor de los créditos fiscales federales existentes para la captura de carbono y reduzca las barreras para reclamarlos. Exxon también anunció recientemente que apuntaría a reducir las emisiones de sus operaciones a cero neto para 2050, respondiendo a la inmensa presión de los accionistas por un plan climático más ambicioso.

Sin embargo, otro obstáculo para el centro de captura de carbono propuesto pueden ser los miembros de la comunidad afectados por la contaminación de las plantas en Houston. Corey Williams, director de investigación de Air Alliance Houston, una organización de defensa sin fines de lucro, le dijo a Grist por correo electrónico que ha habido «poca, si es que ha habido alguna» discusión sobre lo que significará el centro de captura de carbono para las emisiones tóxicas o los problemas de seguridad, como explosiones y emisiones químicas. , que amenazan a las comunidades cercanas a las instalaciones industriales en el Canal de Navegación de Houston. ¿La captura de carbono también puede mitigar algunas de esas emisiones? ¿O la mayor demanda de energía para hacer funcionar los sistemas de captura de carbono aumentaría la contaminación?

“No sé la respuesta, pero debería responderse antes de que estos proyectos avancen”, dijo Williams. Agregó que preferiría ver a las empresas gravadas por sus emisiones de carbono que incentivadas con créditos fiscales para continuar con actividades intensivas en carbono.

A medida que avanza el cierre patronal de Beaumont, United Steelworkers no solo está preocupado por sus trabajos. Exxon reemplazó a los miembros calificados del sindicato con trabajadores temporales y Kyle está preocupado por la seguridad de la comunidad circundante. Dijo que él y sus compañeros sindicalistas han visto regularmente bengalas de emergencia en la planta química, lo que generalmente significa que la planta está experimentando algún tipo de problema. Para evitar un problema mayor, los trabajadores tienen que liberar y quemar ciertos gases para regular la presión dentro de la planta. “Casi todos los fines de semana, la mayoría de las noches, hay algún tipo de quema, y ​​la refinería solo funciona al 60 por ciento de su capacidad”, dijo. La contaminación que arrojan esas llamaradas (toxinas como el benceno y el óxido de nitrógeno) cae sobre un comunidad predominantemente negra a la sombra de las plantas.

Exxon dejó a los trabajadores fuera de sus trabajos. ¿Pueden los trabajadores excluir a Exxon de un acuerdo de captura de carbono?
Exxon dejó a los trabajadores fuera de sus trabajos. ¿Pueden los trabajadores excluir a Exxon de un acuerdo de captura de carbono?
Después de ser despedidos de sus trabajos, los trabajadores de USW de la instalación de Beaumont comenzaron a documentar cada vez que veían una quema en la refinería.
cortesía de Brian Gross

Pero Exxon no ha estado informando esos eventos de llamarada a los reguladores de Texas. Según una revisión de los informes de emisiones que Exxon presentó ante la Comisión de Calidad Ambiental de Texas, o TCEQ, durante los últimos nueve meses, la compañía solo informó a la agencia estatal dos pequeños eventos de quema en mayo y julio. Antes del cierre patronal, informaba aproximadamente un evento al mes.

En respuesta a preguntas detalladas de Grist sobre la aparente discrepancia, un vocero de la TCEQ declaró que los requisitos de información “no se aplican a todos los casos de quema”. “En algunos casos, el vapor también puede ser visible desde las antorchas y otros equipos de la planta y puede parecer humo blanco aunque no lo sea”, dijo el vocero.

En diciembre, los trabajadores votaron sobre la descertificación o no del sindicato, pero los votos fueron incautados por la Junta Nacional de Relaciones Laborales mientras investiga las acusaciones del sindicato de coerción por parte de Exxon. En uno video publicado en el sitio de la empresa, Exxon dijo que eliminar la representación sindical terminaría con el cierre patronal, una promesa que, según el sindicato, equivale a un esfuerzo por influir indebidamente en la votación. Los Steelworkers también acusan a la empresa de negarse a negociar y de negociar de mala fe. En un comunicado, la compañía refutó esas afirmaciones. También dijo que continúa operando la planta química de manera segura.

Hasta que Exxon y el sindicato puedan acordar un contrato, los trabajadores de la planta permanecerán sin trabajo y sin cheque de pago. En estos días, los compañeros de trabajo de Kyle, que habían estado trabajando para una empresa que informó casi $ 7 mil millones en ganancias en solo tres meses el año pasado, se las arreglan con trabajos temporales, donaciones en efectivo del sindicato y visitas semanales a la despensa de alimentos que instaló para los trabajadores despedidos.

“Todos los demás locales de USW en todo el mundo han estado donando dinero para mantener esa tienda de comestibles y permitirnos dar tarjetas de regalo para ayudar a la gente”, dijo Kyle. Mientras tanto, dijo, Exxon tiene “trillones de dólares, y todo lo que dicen es: ‘Oye, tenemos que ahorrar dinero, tenemos que ahorrar dinero’”.