Siguiendo el rastro de Lewis y Clark de los laxantes mercúricos

Siguiendo el rastro de Lewis y Clark de los laxantes mercúricos

En mayo de 1804, el capitán Meriwether Lewis, el teniente William Clark y el resto de sus 33 miembros Cuerpo de Descubrimiento comenzó un largo viaje desde St. Louis hasta el Océano Pacífico. ¿Su meta? Para explorar el territorio desconocido y establecer comercio con los nativos americanos.

“Hay algo en la psicología del audaz intento de cruzar un continente, cuando ni siquiera sabían a dónde iban”, dice Julie Stein, geoarqueóloga de la Universidad de Washington y directora ejecutiva del Museo Burke.

Es cierto: el viaje histórico de Lewis y Clark ha capturado innumerables mentes durante más de 200 años, muchas de las cuales desean reconstruir ese viaje por sí mismos. Para intentarlo, tanto los expertos como los entusiastas confían en la guía militar, los diarios, los mapas y… caca del dúo.

Medicina turbia

El Cuerpo trajo consigo docenas de medicamentos, la mayoría de los cuales inducían la sudoración, el vómito o la defecación. Entre los más efectivos que usaron, dice el médico retirado David J. Peck, estaban el opio y los derivados del opio, que se mezclaban con whisky. “En ese entonces pensaban que el opio era un fuerte estimulante para el sistema, sin darse cuenta de que era un potente depresor”, explica. “Se lo dieron a Sacagawea cuando tenía un problema abdominal importante, lo que probablemente le hizo bien, pero solo en términos de alivio del dolor”.

Antes de la expedición, el entonces presidente Thomas Jefferson hizo arreglos para que Lewis recibiera capacitación médica de su buen amigo, el médico de Filadelfia Benjamin Rush. Rush, sin embargo, era un gran admirador del uso de mercurio para combatir una variedad de dolencias. Su “Dra. Rush’s Bilious Pills, o «thunderclappers», como se les conoció, contenían una cantidad impactante del mineral de cloruro de mercurio conocido como calomelano, entre otros fuertes ingredientes laxantes. De acuerdo a algunas cuentas, las píldoras contenían la friolera de un 60 por ciento de mercurio.

«Lo llamó su ‘terapia agotadora’, comprensiblemente, porque le daría a alguien una diarrea realmente profunda», dice Peck, autor de O perecer en el intento y tan difícil de morir. “La idea era que los problemas gastrointestinales, especialmente el estreñimiento, causaban varios tipos de enfermedades. Entonces pensó, ‘bueno, si podemos deshacernos de lo que está dentro de su tracto GI, entonces estaremos tratando cualquier enfermedad que tenga'».

Lewis y Clark trajeron cientos de estas píldoras cargadas de mercurio y las usaron mucho. Después de todo, una dieta constante de carne de caza arrastrada por el agua del río probablemente resultó en problemas gastrointestinales frecuentes. Sin mencionar los otros problemas que los aquejaron mientras caminaban por un desierto desconocido, agrega Peck, como los abscesos en sus pies y piernas por pincharse con estrías de tuna.

A veces duplicaron sus dosis. Uno de los casos más interesantes, dice Peck, es cuando Clark contrajo dolores en el cuerpo, escalofríos y fiebre, síntomas probables de la fiebre por garrapatas de Colorado, una rara enfermedad viral transmitida por garrapatas de madera de las Montañas Rocosas infectadas. “Por supuesto, no habrían tenido idea de eso en ese momento porque realmente no tenían ningún concepto de bacterias o enfermedades virales. Así que Clark decide tomar cinco de estas píldoras biliosas del Dr. Rush”, dice, y agrega que el laxante mercurial realmente funcionó como se anuncia. “Esa es una enorme dosis de cosas que son básicamente tóxicas para tu sistema”.

Si se pregunta acerca de la seguridad de ingerir mercurio, no le recomendamos probarlo en casa. “La forma de mercurio que se usaba en ese momento, sin que todos lo supieran, era una forma insoluble de mercurio”, dice Stein. “Estaba tan estrechamente unido a los otros elementos [namely chlorine], que el sistema digestivo no podía disolverlo.” Eso fue una suerte para el Cuerpo y todos los demás que tomaron las píldoras; habrían muerto en cuestión de días si hubieran consumido azogue o mercurio elemental, una forma que atraviesa fácilmente la barrera hematoencefálica.

«Hay mucho de este tipo de pensamiento médico extraño en ese entonces», agrega Peck. “Lo más asombroso, siempre lo he pensado, es que estos muchachos sobrevivieron a la práctica médica que tenían”.

La búsqueda de pozos cargados de caca

Aquí están las buenas noticias: debido a que el mercurio de las píldoras biliosas del Dr. Rush no pudo ser absorbido por sus cuerpos, se encuentra incluso hoy en la abundante caca que el Cuerpo dejó en su viaje. Y esas son realmente buenas noticias para la investigación, porque los arqueólogos tienen pocas otras formas de volver sobre los pasos de Lewis y Clark.

“Imagina que estás en un viaje en canoa”, dice Stein. “Todas las noches sales en algún momento, haces un campamento, empacas todo, lo vuelves a meter en la canoa y te vas. Y cada vez que llueve, cada vez que el río sube o baja, tu campamento se lava con el agua de ese río. ¿Dónde espera encontrar las pruebas de Lewis y Clark?

Si quedara un pozo de fuego, no se sabría quién lo creó en primer lugar; después de todo, todos construyen un fuego con los mismos materiales. Incluso si los arqueólogos descubren un objeto que se sabe que pertenece a los exploradores (por ejemplo, una de sus medallas de la paz de Jefferson), siempre existe la posibilidad de que se haya intercambiado con un nativo americano y se haya transmitido de generación en generación antes de dejarlo caer o enterrar en otro lugar completamente diferente. .

En resumen, dice Stein, es muy difícil encontrar los campamentos de Lewis y Clark. Y ha hecho su parte justa de intentarlo, ya que pasó una parte de la década de 2000 buscando las letrinas de los exploradores en un campamento potencial en Astoria, Oregón, llamado Fuerte Clatsop. “La lógica es que el mercurio se quedaría allí porque no podría ser disuelto por el sistema digestivo, ni por la lluvia, ni por el derretimiento de la nieve, ni por las raíces de las plantas. Se quedaría allí en el suelo”, dice Stein.

El arqueólogo Dan Hall (izquierda) y otros investigadores examinan una posible letrina en el Parque Estatal Travelers’ Rest a principios de la década de 2000. (Crédito: Parque Estatal Travelers’ Rest)

Para encontrar estas letrinas, los investigadores recurren a la guía militar que el Cuerpo (después de todo, ante todo, una expedición militar autorizada por el gobierno federal) utilizó para organizar sus campamentos. Manual de ejercicios de guerra revolucionaria del barón Frederick von Steuben animó a sus lectores a cavar letrinas (entonces llamados “lavabos”) siempre que se detuvieran por más de un cierto número de días, y cavar letrinas nuevas al menos cada cuatro días. Para aquellos miembros del Cuerpo que comieron demasiado y necesitaban alivio, las letrinas se podían encontrar a 300 pies al frente o detrás del campamento.

Desafortunadamente, muchas cosas pueden crear un pozo que recuerda a los que se usan como letrinas. Algunos animales, por ejemplo, cavan madrigueras que posteriormente llenan con heces o restos de comida. En el caso de Fort Clatsop, Stein y sus colegas encontraron cientos de pozos, todos creados por los sistemas de raíces de árboles gigantes talados hace mucho tiempo. En otras palabras, era un callejón sin salida.

Sí hay tenido Si hubiera sido una letrina de Lewis y Clark en Fort Clatsop, Stein sospecha que la primera semilla que cayó en ese tesoro de materia orgánica y nitrógeno habría crecido el doble de rápido que todas las semillas cercanas. Si la suerte hubiera estado de su lado, el enorme árbol podría haber vivido fácilmente 200 años y esperar a que ella lo encontrara.

Desafortunadamente, sin embargo, los agricultores y madereros llegaron primero. “Van a limpiar la tierra y talar los árboles y quemar los tocones. Y cuando queman el tocón, el fuego desciende al pozo creado por el árbol, y luego arrancan el tocón y alteran todo el paisaje”, dice Stein, y agrega que, probablemente como resultado de esta perturbación, encontró un equivalente a un nivel medio de mercurio en todo el paisaje.

Oro llamativo

De las más de 600 ubicaciones potenciales en las que se detuvieron Lewis y Clark, solo una ha sido verificada mediante análisis de mercurio: Descanso de los viajeros en Lolo, Montana. Sabemos por sus diarios que el Cuerpo visitó en dos ocasiones. El primero fue a mediados de septiembre de 1805, después de intentar pasar por encima de las montañas Bitterroot y verse obligado a retroceder por la nieve profunda. Luego regresaron a fines de junio y principios de julio de 1806, en su camino de regreso al este.

“Definitivamente, el clima era más frío en los años que estuvieron aquí en Bitterroot Valley”, dice Maci MacPherson, administradora del parque estatal Travelers’ Rest. “A fines de junio de 1806 vieron florecer la planta amarga, que fue uno de sus ‘nuevos hallazgos’ y que luego se convirtió en la flor del estado de Montana. Hoy en día… las flores amargas suelen florecer a mediados o finales de mayo, así que bastante antes que cuando estaban aquí».

En 1960, el Servicio de Parques Nacionales nombró a Travelers’ Rest como Monumento histórico nacional – pero colocó por error el campamento alrededor de una milla al este de su verdadera ubicación. Luego, a finales de los 90, dice MacPherson, un grupo de voluntarios y entusiastas locales comenzaron a hurgar y hacer observaciones celestes. Muy pronto, los arqueólogos los siguieron, magnetómetros y palas en la mano.

Visitantes del Parque Estatal Travelers’ Rest. (Crédito: Parque Estatal Travelers’ Rest)

En el verano de 2002, Daniel Hall y sus colegas localizaron lo que esperaban que fuera una letrina y tomaron muestras de suelo “a 10 centímetros por debajo de la superficie, dentro del pozo, fuera del pozo, por aquí, por allá, la parte más profunda del pozo, la parte superior del pozo”, dice Stein. Debido a que hay cantidades naturales de mercurio en todas partes, incluso cuando la lluvia ácida lo arrastra del aire a nuestros arroyos y lagos, no bastaría con un pequeño rastro del elemento.

Sin embargo, después de realizar un análisis estadístico de todas las muestras recolectadas, los investigadores finalmente obtuvieron su momento eureka: de hecho, había porcentajes significativamente más altos de mercurio dentro del pozo que en cualquier otro lugar alrededor del campamento de 4 acres. Se habían encontrado pruebas de Lewis y Clark.

Tal vez recuerdes que los ríos desbordados son la ruina de la existencia para aquellos que buscan pruebas concretas de la expedición. Pero curiosamente, las inundaciones son exactamente lo que impidió que los colonos posteriores desarrollaran el área de Descanso de los Viajeros y destruyeran sus letrinas. “Creo que tuvimos mucha suerte de que el lugar donde acamparon aquí nunca fuera construido ni perturbado”, dice MacPherson, y agrega que el área de las tierras bajas generalmente se inunda cada primavera. “Cuando caminas por el campamento, se ve muy similar a lo que probablemente parecía hace más de 200 años”.

Visitantes del Parque Estatal Travelers’ Rest. (Crédito: Parque Estatal Travelers’ Rest)

Hoy en día, los visitantes que deseen sumergirse en la historia pueden hacerlo durante todo el año. Los senderos de grava y concreto serpentean a través del parque de 63 acres, y los letreros explicativos explican la ubicación de las tiendas de campaña y las letrinas de los exploradores.

El área también fue utilizada tradicionalmente como campamento y cruce de senderos por la tribu Bitterroot Salish y Nez Perce, agrega MacPherson, quienes fueron una gran razón por la cual el Cuerpo se quedó allí en primer lugar. Para una mayor comprensión de las personas vinculadas al paisaje mucho antes de que aparecieran Lewis y Clark, pase por Travelers’ Rest durante su programación de verano, cuando se invita a los narradores nativos a dar vida a su historia, cultura y sociedad.