Los olores se están extinguiendo, por lo que los investigadores están trabajando para preservarlos

Los olores se están extinguiendo, por lo que los investigadores están trabajando para preservarlos

Tendemos a ver la preservación en términos de material visual y táctil. La casa de la infancia de George Washington, el Taj Mahal, Stonehenge: lo que podemos ver y tocar, lo podemos salvar. Pero los componentes básicos de la cultura se extienden a otros reinos de sentido, y sin ellos, nuestra reconstrucción de cualquier lugar o tiempo es limitada. Quizás el sentido más descuidado es el olfato.

Para los pocos defensores de la historia del olfato, este descuido es evidente. “Cuando pensamos en qué aspectos de la cultura consideramos legado, pensamos en términos muy materiales”, dice Cecilia Bembibre, investigadora del Instituto para el Patrimonio Sostenible del University College London. “No pensamos en dejar un olor para las generaciones futuras”. Incluso en el contexto de la cultura inmaterial, a menudo se olvida. En 2003, la UNESCO estableció directrices para “la salvaguardia del patrimonio cultural inmaterial.” Las pautas abarcan las artes escénicas, las tradiciones orales y los festivales, pero no mencionan el olor.

Sin embargo, Bembibre y un puñado de compañeros se sumergen de nariz en los paisajes culturales del mundo, en busca de los aromas que más han moldeado la experiencia humana. Desde estanterías polvorientas hasta calles bulliciosas de la ciudad, están averiguando cómo y por qué proteger los aromas de la extinción.

¿Qué hay en un aroma?

Cada olor único se compone de compuestos químicos volátiles (moléculas diminutas que flotan en el aire que inhalamos) que se combinan en una mezcla precisa. Uno de los principales objetivos de la investigación de olores es analizar y documentar estas combinaciones.

Bembibre ha caracterizado los aromas de todo, desde la cera para muebles hasta las cajas de rapé, y la técnica óptima varía de un caso a otro. En esta etapa temprana del desarrollo del campo, dice, “estamos explorando”. Pero todos los diferentes enfoques cumplen una misión: “La pregunta es: ‘¿Cómo podemos experimentar un aroma auténticamente una vez que la fuente ha desaparecido?’ » ella dice. “Cuando la biblioteca ya no está, ¿cuál es una forma efectiva de evocar la biblioteca para la nariz?”

Un método se llama microextracción en fase sólida. Hace algunos años, en la Catedral de St. Paul en Londres, Bembibre expuso un sensor al aire que flotaba alrededor de la colección de libros encuadernados en cuero deteriorados de la iglesia de siglos pasados. El sensor capturó los compuestos que compensar ese olor preciado. De vuelta en el laboratorio, una máquina de cromatografía de gases y espectrometría de masas separó todos los compuestos, que luego pudieron ser registrados y nombrados, lo que resultó en una especie de receta aromática.

Otra opción comienza desde la perspectiva humana. Por curiosidad, Bembibre quería construir la fragancia de un libro antiguo desde cero, en lugar de trabajar hacia atrás a partir de sus componentes químicos. Reclutó a la perfumista Sarah McCartney para oler algunas páginas amarillentas y luego inventar su propia versión de la esencia de la biblioteca. Luego le preguntaron a un grupo de personas qué muestra parecía más precisa, la reconstrucción del laboratorio o la interpretación de McCartney. Sorprendentemente, el consenso estaba dividido.

El experimento muestra que el aporte personal también es crucial. ¿Un aroma parece mohoso, intenso, dulce, sutil? ¿Agradable o desagradable? Estas respuestas se clasifican en una escala, en un esfuerzo por cuantificar la experiencia subjetiva. “Con toda esa información, podemos reconstruirla”, dice Bembibre. «Podemos tratar de revelar ese olor fuera de la biblioteca».

Este proceso funciona bien para los olores cuyas fuentes han sobrevivido hasta la era moderna. ¿Pero qué hay de los que ya hemos perdido? Aquí, los métodos son aún más diversos. En un ejemplo, la investigadora noruega de olores Sissel Tolaas colaboró ​​con la artista Alexandra Daisy Ginsberg para evocar los aromas de las plantas extintas. Usando ADN de trozos de hojas en los especímenes del herbario de Harvard, pudieron sintetizar fragancias naturales de Hawái, Kentucky y Sudáfrica.

Otro jugador en este campo es el proyecto odeeuropa, un consorcio de investigadores europeos. El grupo está empleando inteligencia artificial para escanear miles de imágenes y textos históricos, en siete idiomas, en busca de referencias al olfato. Ese catálogo se publicará en línea como una enciclopedia, y los investigadores también lo usarán para revivir (lo mejor que puedan) más de 100 aromas para exhibirlos en museos.

Elegir qué conservar

Con el patrimonio tangible, especialmente edificios y paisajes, los criterios para la preservación están bastante bien definidos: si tiene un significado estético o histórico, es un candidato. Casi todo el mundo puede ver la sabiduría en cuidar los jardines de Claude Monet y no demoler la Acrópolis. Pero en el dominio olfativo, “no tenemos nada de eso”, dice Bembibre. “Estamos desarrollando estos criterios para considerar un olor culturalmente importante”.

Una prueba obvia es simplemente qué tan significativo es para las personas. Pero, por supuesto, diferentes grupos, e incluso individuos, tienen valores diferentes. El perfume del mercado de pescado local puede parecer indispensable para algunos, intolerable para otros. Lo más probable es que todos tengan su propia idea de lo que importa en el complejo y siempre cambiante paisaje olfativo. Idealmente, algún tipo de diálogo comunitario informaría las decisiones sobre qué aromas deberían representar un lugar.

Otra complicación es que los olores están indisolublemente ligados a su contexto. Como puede atestiguar Bembibre, la Navidad huele muy diferente en el Londres invernal que en el verano argentino de su juventud. En otras palabras, la descomposición química no es el único factor importante: «la forma en que interpretamos los olores cambia constantemente», dice, «con el trasfondo cultural y el momento en que vivimos».

Estas, entre otras, son las grandes preguntas a las que los investigadores de aromas tendrán que enfrentarse en los próximos años. Después de décadas con poco reconocimiento, el campo finalmente está ganando apoyo. “El olfato se está tomando más en serio en la academia”, dice Bembibre. “Hay más fondos para proyectos que investigan olores, y sabemos más sobre el sentido del olfato porque los científicos neuronales lo están investigando”. A finales de 2020, el equipo de Odeuropa recibió una subvención de 3,2 millones de dólares de la Unión Europea.

Como Bembibre ha escrito, “Nuestro conocimiento del pasado es inodoro”. Pero a medida que ella y sus compañeros continúan elevando lo oloroso, están desbloqueando una nueva dimensión del patrimonio cultural. Podría ser que las generaciones futuras se conecten con el pasado con sus narices tan fácilmente como lo hacemos ahora con nuestros ojos.