Los productores de petróleo están llenos de efectivo. Ahora, ¿qué harán con él?

Los productores canadienses de petróleo y gas están inundados de efectivo por primera vez en años, gracias a los precios del crudo que han vuelto a subir a máximos de varios años después de su colapso a principios de la pandemia.

Se espera que los ingresos alcancen niveles récord este año si los precios del petróleo se mantienen altos, inmediatamente después de un largo tramo de ajuste de cinturón y restricción de gastos en toda la industria.

El aguijón de una fuerte recesión en la primavera de 2020 ahora está en gran parte en el espejo retrovisor, ya que los líderes de la industria se encuentran en la posición envidiable de decidir qué hacer con el dinero que fluye a borbotones en las arcas de la empresa.

Por lo general, cuando los precios del petróleo comienzan a dispararse después de una recesión, hay un patrón predecible que se desarrolla en Alberta, dice el director ejecutivo de Tamarack Valley Energy, Brian Schmidt: Toneladas de nuevas empresas, precios de la tierra en alza y empresas que aumentan la producción.

Sin embargo, este año, a pesar del resurgimiento de los ingresos y los precios del petróleo en máximos de varios años, el ejecutivo de Oilpatch con sede en Calgary no ha sido testigo de eso.

«Nunca antes había visto este tipo de respuesta a los aumentos de la demanda, nunca», dijo Schmidt.

Los productores de petróleo están llenos de efectivo. Ahora, ¿qué harán con él?
Pumpjacks extraen petróleo del suelo en un campo de canola cerca de Olds, Alta., en 2020. El campo petrolífero de Canadá ha visto grandes mejoras en el flujo de efectivo, gracias a una recuperación dramática en la demanda global. (Jeff McIntosh/La Prensa Canadiense)

Si bien los planes de gasto aumentaron este año, no se acercarán a los niveles observados a principios de la última década. En cambio, las empresas se mantienen enfocadas en las lecciones de unos pocos años de castigo: la disciplina fiscal.

Es un mensaje que viene con los accionistas exigiendo rendimientos saludables, pero también a medida que crecen los pedidos de fuentes de energía más limpias.

La situación tiene a muchos preguntándose qué harán las empresas con sus excedentes de ingresos y cómo deben invertirlos.

Efectivo a borbotones

A pesar de las advertencias sobre cómo el consumo global de combustibles fósiles está avivando el cambio climático, se espera que la demanda de petróleo continúe recuperándose en 2022.

Un informe de BMO Capital Markets publicado este mes dijo que cree que la demanda mundial de petróleo «seguirá creciendo en el futuro previsible y pronto alcanzará niveles récord».

El informe dijo que la demanda podría aumentar en 4,6 millones de barriles por día este año, superando finalmente los 100 millones de barriles por día. Además, espera que el petróleo crudo West Texas Intermediate, el punto de referencia de América del Norte, se negocie entre $ 70 y $ 80 por barril en 2022.

Esta semana, el petróleo ha estado cotizando por encima de los 85 dólares estadounidenses por barril.

Con este tipo de precios, el sector canadiense podría ver récords históricos tanto en ingresos como en flujo de efectivo en 2022, según el Instituto de Investigación de Energía ARC con sede en Calgary.

«La industria canadiense está saliendo de un muy buen año en lo que respecta a las métricas financieras», dijo Jackie Forrest, directora ejecutiva de la firma. «A la industria le está yendo bastante bien ahora».

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¿Qué hacer con el efectivo?

Analistas, inversionistas, políticos y grupos enfocados en el clima ahora están atentos para ver qué harán las empresas con el efectivo, particularmente para ver si lo usarán para:

  • Aumentar el gasto para impulsar la producción.
  • Aumentar el gasto para reducir las emisiones.
  • Pagar la deuda.
  • Aumentar los dividendos y la recompra de acciones.

En los últimos años, los inversores se han resentido de los grandes planes de gasto y, en cambio, han aumentado la presión sobre la zona petrolera para que produzca beneficios y devuelva ese dinero a los accionistas.

Algunos también quieren que las empresas sigan un plan para lidiar con las emisiones de gases de efecto invernadero, ya sea invirtiendo en tecnología verde o recurriendo a herramientas de mitigación.

En el informe reciente de BMO, dijo que el grupo de petróleo y gas de América del Norte se encuentra en su posición financiera más fuerte en años y cree que el efectivo se distribuirá en gran medida a los accionistas.

Canadian Natural Resources, Suncor Energy, Cenovus Energy e Imperial Oil han aumentado sus expectativas de gasto de capital y producción de petróleo para este año. Pero las empresas son optando por gastar en la recompra de acciones, los dividendos y la extracción de más barriles de los activos existentes, en lugar de emprender nuevos y grandes proyectos de expansión.

Ed Whittingham, consultor de políticas energéticas y exdirector ejecutivo del grupo de expertos en energía verde Pembina Institute, espera que el aumento de los ingresos ayude a financiar los esfuerzos de reorganización para hacer la transición de los productores de energía alta a baja en carbono.

Él subraya el punto al hacer referencia a una vieja calcomanía que se ve en Alberta: «Por favor, Dios, que haya otro auge petrolero. Prometo no arruinarlo todo la próxima vez».

«Lo que diría con este último auge es que si no lo gastamos todo en dividendos, podría ser algo bueno, neto, para la acción climática», dijo Whittingham, quien también es coanfitrión de un podcast titulado Energía vs Clima.

La transición de una energía alta a una baja en carbono es difícil, dijo, ya sea que se trate de una empresa, una provincia o un país, y se necesitan balances saludables para ayudar a hacerlo.

«No dejemos de lado la urgencia de que necesitamos tomar ese capital, que viene de esos sólidos balances que tenemos, y comencemos a invertir en la transición que necesitamos hacer», dijo Whittingham.

Durante el año pasado, varios productores de arenas bituminosas se comprometieron a lograr emisiones netas cero para 2050, poniéndolos en línea con lo que el gobierno federal ha prometido.

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(Gráficos de noticias de CBC)

El analista Kevin Birn dijo que cada compañía tendrá su propio enfoque y responderá a su manera, pero los altos precios del petróleo actuales brindan la flexibilidad para buscar una serie de opciones a la vez, incluso con un enfoque en los rendimientos de los accionistas.

«Creo que gastarán más dinero porque tendrán que abordar la racionalización de los últimos años y las presiones inflacionarias de las interrupciones en la cadena de suministro», dijo Birn, de IHS Markit, con sede en Calgary.

Birn espera que los productores respondan a los precios más altos y apunten a aumentar la actividad upstream en diversos grados, pero «también van a considerar la descarbonización, y eso es diferente para cada empresa y los activos que poseen», dijo.

Esos esfuerzos podrían centrarse en la medición y contención de metano, la electrificación y la captura y almacenamiento de carbono en las operaciones más grandes e industriales, dijo.

Mantener un límite en el gasto

Las fortunas de Oilpatch comenzaron a cambiar el año pasado, aunque no provocó un aumento en el gasto.

Según Statistics Canada, el gasto de capital en petróleo y gas durante los primeros tres trimestres de 2021 totalizó $ 8.5 mil millones, aún un 32 por ciento por debajo del mismo período en 2019, que fue antes de la pandemia.

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Versiones de estas calcomanías para parachoques que rezan por otro auge petrolero se han visto en automóviles en Alberta durante décadas. Algunos defensores de la energía verde están instando al sector a dirigir más fondos hacia los esfuerzos de descarbonización. (Mike Morrison/Twitter)

True Canadian Energy, una empresa con sede en Nisku, Alta., que fabrica equipos y brinda servicios a la industria, ha visto crecer su actividad a medida que suben los precios.

El copropietario Ryan Williams dijo que no espera necesariamente otro auge, pero que le gustaría el tipo de crecimiento estable que mantiene la inversión fuerte, las personas empleadas y las empresas a flote.

«Los precios del petróleo se han mantenido por encima de los 60 dólares durante bastante tiempo, por lo que todo conduce a más actividad y más servicios. Por lo tanto, seguimos buscando áreas en las que también podamos expandirnos», dijo.

La incertidumbre permanece

Predecir el futuro de los mercados energéticos es una tarea difícil en el mejor de los casos, y más aún durante la pandemia.

Los precios del petróleo se desplomaron brevemente hace unas semanas, cuando apareció por primera vez la variante Omicron y se desconocía en gran medida su impacto, lo que destaca la volatilidad continua del mercado.

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En esta foto de archivo, se muestran trabajadores de una plataforma petrolera en un sitio al sur de Fort McMurray, Alta. Se espera que la actividad en la zona petrolífera se recupere este año a medida que las compañías petroleras aumenten el gasto, aunque no a los niveles observados a principios de la década anterior. (Reuters)

Para Schmidt, de Tamarack Valley Energy, se siente bastante bien con el estado actual de la zona petrolífera. Su compañía está introduciendo un dividendo para los accionistas, pagando la deuda y realizando adquisiciones activamente.

Aún así, no está seguro de lo que depara el futuro más allá de este año, considerando las presiones que enfrenta el sector. Existe un escrutinio global cada vez mayor sobre la industria de los combustibles fósiles, por parte de los reguladores, el público y los bancos, a medida que los países intentan combatir el cambio climático mediante la transición a fuentes de energía con menos carbono.

Da miedo, dijo, porque no sabes lo que hay a la vuelta de la esquina.

«Podría ir por la calle y podría obtener probablemente una docena de opiniones diferentes al respecto», dijo. «Es emocionante y aterrador al mismo tiempo».