‘Se está produciendo un cambio’: McCain y la vieja guardia de la alimentación miran hacia el futuro mientras el cambio climático amenaza los cultivos

Una ‘enorme cantidad’ de capital está inundando el sector agroalimentario para financiar nuevas tecnologías

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Entre la ráfaga de inversiones futuristas que ha estado haciendo el imperio canadiense de papas fritas McCain Foods Ltd., probablemente la más interesante ha sido una granja de lechugas bajo techo.

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Esa empresa, GoodLeaf Farms, ha llamado la atención en la industria al producir cantidades comerciales de verduras para ensalada durante todo el año en un almacén sin ventanas en Guelph, Ontario, sin fijarse un precio que no compita con las variedades de exterior enviadas desde California. El método de agricultura de ambiente controlado de GoodLeaf podría ayudar a Canadá a fortalecerse contra catástrofes climáticas inminentes que podrían hacer que la lechuga de California sea menos viable. Pero no puede cultivar papas.

Bueno, podría cultivar papas, pero costarían $20 por libra, en lugar de las actuales precio de alrededor de $ 1 por libra, como dijo una vez Lenore Newman en la Universidad de Fraser Valley en Columbia Británica. Las granjas verticales usan luces LED y, aunque los avances las han hecho menos costosas, sigue siendo una propuesta costosa. Cuanto más rápido crezca la cosecha hasta el tamaño del mercado, menor será el precio. Los microgreens pueden estar listos en cuestión de días; las patatas tardan meses. Y McCain necesita alrededor de 2,300 millones de libras de papas anualmente en Canadá, provenientes de agricultores en New Brunswick, Manitoba y Alberta.

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“Recuerdo la primera vez que entré en uno de nuestros almacenes de papas”, dijo Peter Dawe, director de estrategia y crecimiento de McCain, en una entrevista reciente. “Es del tamaño de un campo de fútbol. La pila de papas mide 40 pies de altura y se remonta para siempre”.

Patatas en una fábrica de patatas fritas de McCain.
Patatas en una fábrica de patatas fritas de McCain. Foto de Martin Bureau/AFP a través de Getty Images

La granja bajo techo podría ayudar a desarrollar nuevas variedades de papas, al menos algún día, pero la inversión de $65 millones de McCain para convertirse en el mayor accionista de GoodLeaf no se trata realmente de papas. El movimiento ha sido informado por lo que Dawe llamó la «lógica común» que subyace a los cientos de millones de dólares que McCain ha canalizado en una serie de nuevas empresas de alimentos y empresas tecnológicas desde 2018.

“Todos encajan en una narrativa y una visión del mundo y hacia dónde creemos que va”, dijo. “Se está produciendo un cambio”.

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Para McCain, el cambio climático representa dos desafíos: es más difícil cultivar y los consumidores se están volviendo contra las marcas que consideran que empeoran las cosas. Las nuevas tecnologías agrícolas han atraído inversiones de Silicon Valley últimamente, pero los observadores de la industria creen que una evolución en la agricultura seguirá dependiendo en gran parte de la vieja guardia: las grandes empresas de alimentos tradicionales que pueden ayudar a las nuevas empresas a alcanzar escala.

McCain se ha comprometido a utilizar técnicas de agricultura regenerativa en los 370 000 acres de los que depende en todo el mundo para 2030, en un esfuerzo por hacer que sus cultivos sean más resistentes al tipo de clima extremo que se espera que sea más común a medida que avanza el cambio climático. La primera de las tres Granjas del Futuro de McCain está operando en Florenceville, NB, la ciudad a orillas del río St. John donde la compañía construyó su primera planta de papas fritas en 1957, para desarrollar nuevas prácticas y demostrar su viabilidad.

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La compañía no ha revelado las cifras exactas, pero Dawe dijo que la inversión total desde 2018 es de «cientos de millones» para seis empresas principales: GoodLeaf; Simulate, una startup de nuggets de pollo a base de plantas; la marca Simple Root de quesos veganos y salsas derivadas de las papas wonkier no aptas para las papas fritas McCain; la empresa de gestión de cultivos Resson que utiliza imágenes satelitales y de drones; una participación del 49 por ciento en Fiddlehead, una empresa de ciencia de datos con sede en New Brunswick; y US$55 millones en Strong Roots, una marca irlandesa de alimentos congelados que elabora croquetas de patata con coliflor, papas fritas con tubérculos y otras alternativas ricas en almidón a las papas.

El agrónomo Cesar Cappa y productor principal de GoodLeaf Farms en Guelph, Ontario, inspecciona microvegetales.
El agrónomo Cesar Cappa y productor principal de GoodLeaf Farms en Guelph, Ontario, inspecciona microvegetales. Foto de Glenn Lowson para National Post

Las inversiones de McCain son parte de una “cantidad masiva” de capital que inunda el sector agroalimentario para financiar nuevas tecnologías, según Steven Webb, quien dirige el Instituto Global para la Seguridad Alimentaria de la Universidad de Saskatchewan. Esa ola de interés ha producido nuevos queridos agtech, pero las viejas compañías de alimentos aún tienen un papel que desempeñar.

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Webb los llamó «grandes titulares»: McCain, o el gigante avícola Maple Leaf Foods Inc., que se ha movido dramáticamente hacia el procesamiento de proteínas a base de plantas. Esas grandes empresas tienen el alcance y la experiencia para llenar el vacío entre las tecnologías emergentes y los equipos que pueden ayudar a llevarlas al mercado con éxito.

“No es solo dinero”, dijo Webb. “Aportan conocimiento del mercado. Traen alcance. Aportan habilidad”.

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McCain, por ejemplo, notó que la base de inversionistas de GoodLeaf se inclinaba hacia el “mundo de la tecnología”, dijo Dawe.

“Creo que traemos algo único”, dijo. “Nuestro objetivo no es crear un fondo de riesgo de alimentos, como lo hacen algunos de nuestros competidores”.

Lo que McCain puede ofrecer, y las empresas tecnológicas no, son contactos entre las cadenas de restaurantes más grandes del mundo. Los $10 mil millones en ventas anuales de la compañía se inclinan fuertemente hacia el sector de servicio de alimentos, y los representantes de ventas de McCain han comenzado a ayudar a presentar los productos GoodLeaf a sus clientes existentes en el área de Toronto, dijo Dawe.

Eso termina funcionando para ambos lados. GoodLeaf recibe presentaciones de los principales compradores de la industria y McCain se ramifica desde las papas fritas y las croquetas de patata. “Ahora también somos relevantes”, dijo, “porque podemos ser parte de su ensalada o su guarnición”.

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