Los enredos legales de Amazon son una advertencia para otros inversores en India

Lo que debería ser una disputa comercial ordinaria entre Amazon.com Inc. y los fundadores de un minorista al borde de la bancarrota arroja una dura luz sobre la calidad de la protección legal y regulatoria que los inversores realmente reciben en India.

La larga saga ha planteado dos preguntas para los posibles inversores, o para aquellos que ya tienen intereses comerciales en la India. En primer lugar, ¿qué significa un visto bueno de la autoridad antimonopolio del país si toda una cadena de inversión basada en esa aprobación tiene que ser deshecha o revertida después de dos años? En segundo lugar, ¿se puede confiar en el arbitraje internacional para hacer cumplir los contratos indios, o los tribunales locales se involucrarán y arrojarán una llave inglesa a los mecanismos alternativos de resolución de disputas?

El mes pasado, el organismo de control de la competencia de la India multó a Amazon con 2.020 millones de rupias (26,7 millones de dólares). Peor aún, su inyección de capital de $ 192 millones en Future Coupons Pvt., una transacción de 2019, se puso «en suspenso» por ser económico con las divulgaciones. La comisión dijo que se le negó la oportunidad de “evaluar los efectos de la combinación real”, lo que otorgó a Amazon derechos estratégicos sobre Future Retail Ltd, que cotiza en bolsa. No importa que esos “efectos”, incluso si el fideicomisario tuvo la oportunidad de estudiarlos. , es poco probable que hayan incluido la concentración de poder en la industria minorista, por la sencilla razón de que Amazon no es un minorista en la India. Es un mercado electrónico para compradores y vendedores.

A nivel mundial, la definición de lo que constituye abuso de posición dominante se está expandiendo más allá de la fijación de precios. Como parte de una represión más amplia contra sus titanes tecnológicos, Beijing impuso una multa antimonopolio récord de 2800 millones de dólares a Alibaba Group Holding Ltd. por usar datos y algoritmos para obtener una ventaja injusta sobre los comerciantes. Tencent Holdings Ltd. fue arrestada por no informar adecuadamente las adquisiciones e inversiones pasadas, y la aplicación de entrega de alimentos Meituan fue castigada por obligar a los restaurantes a acuerdos exclusivos. Incluso fuera de China, las grandes plataformas tecnológicas de consumo se enfrentan a un escrutinio cada vez más hostil. El regulador italiano impuso recientemente una sanción de 1.100 millones de euros (US$1.200 millones) a Amazon por discriminar a terceros vendedores que no utilizan su servicio de logística.

Sin embargo, las tribulaciones de Amazon en India tienen poco que ver con el dominio. Las normas de inversión en el extranjero de la India prohíben legalmente que la empresa extranjera actúe como minorista que posee o vende inventario. Eso explica por qué Amazon buscó controlar Future Retail indirectamente, a través de su inversión en Future Coupons, una empresa relacionada. Para mantenerse en el lado correcto de la ley india, el gigante mundial del comercio electrónico también ha mantenido sus derechos de voto en otra de sus adquisiciones, la cadena de supermercados local More, por debajo del 26%. Sin embargo, al hacer esos tratos, la firma estadounidense no ha comenzado a ejercer una gran influencia en el comercio de consumo de India de $ 800 mil millones al año. Las tiendas familiares controlan el 80% del mercado de comestibles.

El futuro fundador de Retail, Kishore Biyani, hizo su trato con Amazon en 2019 porque estaba desesperado: quería canalizar fondos a su red minorista cargada de deudas, y Jeff Bezos estaba dispuesto a ser su caballero blanco. El regulador de la competencia dio su aprobación al acuerdo. Sin embargo, mientras proporcionaba el dinero, Amazon insistió en una lista de partes restringidas a las que los activos de Future no podían venderse sin su permiso. En esa lista estaba Mukesh Ambani, el hombre más rico de Asia que también controla la cadena minorista más grande de India.

Sin embargo, cuando la industria minorista cayó en un abismo después del cierre de Covid-19 de la India en marzo de 2020, Biyani se dio la vuelta y vendió sus más de 1500 tiendas a Reliance Industries Ltd de Ambani. Amazon inició procedimientos de arbitraje en Singapur por incumplimiento de contrato, poniendo en peligro los $ 3.4 adquisición de mil millones. Sin ese obstáculo, los 37 millones de pies cuadrados de espacio comercial de Reliance ya habrían recibido un buen impulso de los 16 millones de pies cuadrados de Future. (Reliance no es parte de las disputas legales entre Future y Amazon).

La congelación de la aprobación antimonopolio ha puesto en duda el mismo contrato que Amazon está tratando de hacer cumplir. Cuando Future trató de usar esa laguna para anular más audiencias en Singapur, un juez del Tribunal Superior de Delhi señaló que para que el arbitraje resuelva rápidamente las disputas, la interferencia de los tribunales debe mantenerse al mínimo. “Si se alienta a las partes a acercarse a la corte en cada etapa del procedimiento de arbitraje, todo el propósito del arbitraje se frustraría”, dijo el juez. Y, sin embargo, solo un día después, un tribunal de dos jueces del mismo tribunal anuló la orden e impuso una suspensión de los procedimientos por parte del tribunal de Singapur.

El reloj está corriendo. Future Retail no hizo recientemente un pago a los bancos, y la oferta de Reliance para comprar las tiendas de la firma con problemas de liquidez vence en marzo. Sin embargo, la disputa sobre el destino de sus activos está lejos de terminar. Amazon está impugnando la última orden del Tribunal Superior de Delhi en el Tribunal Supremo de la India y ha apelado contra el cambio de actitud de la agencia antimonopolio ante un tribunal de derecho empresarial. Y ese es el punto final que los inversores deben tener en cuenta: deben estar preparados para litigios costosos y prolongados para proteger el valor de sus transacciones. El gobierno del primer ministro Narendra Modi afirma, con alguna justificación, que ha facilitado la navegación del laberinto burocrático de la India para las empresas globales. Sin embargo, una vez que ingresan, el cumplimiento del contrato puede ser una historia completamente diferente.

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