¿Qué está retrasando las nuevas vacunas de Omicron?

¿Qué está retrasando las nuevas vacunas de Omicron?

Todas las vacunas que usamos para protegernos del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID, comparten una característica crucial: fueron diseñadas para proteger contra su forma ancestral, que apareció en Wuhan, China, hace más de dos años. El virus de hoy, sin embargo, no es el mismo de antes.

El SARS-CoV-2 ha ido evolucionando, con variantes sucesivas de preocupación que erosionan la capacidad de las vacunas para evitar infecciones. Las vacunas de ARNm, prominentes en los EE. UU., tenían una eficacia del 90 al 95 por ciento contra la infección por el virus más antiguo. Pero en el caso de la vacuna de dos dosis hecha por Moderna, esa cayó al 87 por ciento contra el Delta emergente más tarde, según un estudio reciente. Y la evidencia de los casos Omicron de Sudáfrica indicó que dos dosis del tiro hecho por Pfizer y BioNTech cayó al 33 por ciento de protección. Las inyecciones siguen siendo extremadamente efectivas para prevenir enfermedades graves y hospitalizaciones. Pero esta tendencia a la baja ha llevado a los fabricantes de vacunas a probar una serie de vacunas con variantes específicas.

Sin embargo, ninguno de esos tiros más nuevos se ha acercado a la autorización. ¿Qué los detiene? A medida que la ola actual de Omicron afecta a los hospitales de EE. UU. y otros países, esa se ha convertido en una pregunta apremiante. Los expertos citan una serie de razones, incluido que el virus está desarrollando nuevas mutaciones más rápido de lo que los fabricantes de vacunas pueden seguir.

Desde el diseño inicial hasta las pruebas clínicas y la producción en masa, se necesitan de cuatro a seis meses para generar nuevos lotes de una vacuna con una variante específica para su distribución, según Dan Barouch, director del Centro de Virología e Investigación de Vacunas del Centro Médico Beth Israel Deaconess en Bostón. Pero la experiencia muestra que pueden surgir nuevas variantes y explotar en escalas de tiempo más cortas. “La variante Beta vino y se fue en dos meses”, dice Barouch, quien colabora con el fabricante de vacunas Johnson & Johnson. “Tan pronto como las vacunas Beta estuvieron disponibles, no hubo más incendios Beta en el mundo”. Del mismo modo, la onda Delta alcanzó su punto máximo antes de lo previsto, y Omicron, la variante que la reemplazó, ya está disminuyendo en Sudáfrica, luego de que se detectó allí por primera vez en noviembre pasado.

Al carecer de una bola de cristal y temerosos de invertir demasiado en la protección contra variantes que pronto podrían pasar desapercibidas, los fabricantes de vacunas están procediendo de manera tentativa. En declaraciones públicas, Pfizer afirmó que podría entregar una vacuna basada en Omicron para marzo de 2022 “si es necesario”. Pero la empresa no se ha comprometido a iniciar los necesarios ensayos de eficacia a gran escala. La serie actual de dos dosis y un refuerzo, enfatizaron los funcionarios de Pfizer, sigue siendo el mejor curso de acción para prevenir la propagación de COVID.

Las empresas se jactan de la capacidad de moverse rápidamente, dice Andrew Ward, biólogo estructural de Scripps Research en La Jolla, California, “pero dudan en cambiar las formulaciones cuando toda la capacidad de fabricación está en el original”. Cuando se trata de fabricar miles de millones de dosis, agrega Ward, las empresas necesitan compromisos regulatorios rápidos por parte de la Administración de Alimentos y Medicamentos y una garantía de los gobiernos dispuestos a comprarlos.

Paul Offit, pediatra y director del Centro de Educación sobre Vacunas del Hospital Infantil de Filadelfia, dice que mientras las vacunas y los refuerzos actuales protejan contra enfermedades graves, no son necesarias nuevas versiones específicas de variantes. En su opinión, tales formulaciones solo deberían considerarse si un gran número de personas vacunadas que están infectadas con la variante terminan hospitalizadas con COVID. Según un estudio, alrededor del 2 por ciento de las personas infectadas con SARS-CoV-2 actualmente terminan hospitalizadas, aumentando a aproximadamente el 9 por ciento de las personas mayores de 60 años. “Si esas cifras saltan, digamos, al 15 o 20 por ciento, entonces estamos hablando de una vacuna que no está funcionando bien”, dice Offit. «No he visto evidencia hasta la fecha que sugiera que deberíamos optar por una vacuna específica de Omicron».

Sin embargo, no todos comparten esa opinión. Ralph Baric, virólogo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, advierte que, con una creciente inmunidad en la población por infecciones y vacunas anteriores, Omicron está bajo una intensa presión para evolucionar y cambiar su estructura superficial. Es probable que Omicron sea la columna vertebral de las nuevas variantes, dice, y agrega que «una vacuna específica de Omicron se movería la barra hasta el punto en que, con suerte, puedas ofrecer algo más de protección”.

Pero Baric sí dice que la estrategia de búsqueda de variantes podría convertirse en un juego de golpear al topo: cuando una variante es vencida por una nueva fórmula de vacuna, otra variante surge para ocupar su lugar. Un mejor enfoque, dicen él y otros expertos, es avanzar hacia vacunas universales que aumenten las respuestas de anticuerpos contra una gama más amplia de variantes.

La forma en que funcionan las vacunas actuales es entrenando a las células inmunitarias para que reconozcan la proteína espiga ancestral o fragmentos de ella. Es importante destacar que algunos de estos componentes, llamados antígenos, se comparten de una variante a la siguiente. Es por eso que las células inmunitarias entrenadas por las vacunas atacan variantes que nunca antes habían visto. El objetivo de las vacunas universales es expandir esa respuesta presentando al sistema inmunológico antígenos de diferentes miembros de la misma familia viral.

En la Universidad de Washington, los investigadores han desarrollado ese tipo de vacuna ampliamente aplicable utilizando fragmentos de proteínas de cuatro coronavirus estrechamente relacionados, incluido el SARS-CoV (que causó un epidemia mortal pero limitada en 2003) y SARS-CoV-2. El fragmento en cada caso es el dominio de unión del receptor del pico, que es la «llave» que usa un coronavirus para desbloquear el pestillo en un objetivo celular humano. Los investigadores unen esos fragmentos a una nanopartícula diseñada computacionalmente. La vacuna fue adquirida recientemente por SK Bioscience, una farmacéutica de Corea del Sur. empresa que lo está probando en ensayos clínicos. “Nos gusta llamar al dominio de unión al receptor el talón de Aquiles del virus”, dice Lexi Walls, bioquímica de proteínas de la universidad, que ha desempeñado un papel destacado en el proyecto. “Estos antígenos no cambian o cambian muy lentamente en todas las variantes que hemos visto hasta ahora. Entonces, nuestro objetivo es que esta vacuna lo prepare para lo que sea que sea la próxima variante desafortunada”.

La investigación sobre la vacuna de la Universidad de Washington, además de otras que están desarrollando diferentes instituciones, ha obtenido el apoyo financiero de la Coalición para las Innovaciones en Preparación para Epidemias (CEPI), una organización internacional sin fines de lucro con sede en Noruega. Jodie Rogers, gerente de comunicaciones de CEPI, dice que cuando se trata de este tipo de vacunas de amplia protección, «creemos que obtendrá esto en la escala de tiempo de 2024 o 2025».

Entonces, durante dos años, dice Baric, la sociedad «se enfrenta a un camino lleno de baches» a menos que los fabricantes aprieten el gatillo para formulaciones más específicas. “Mi intuición es que todavía vamos a tener un par de variantes más antes de que esto termine”, dice. “Las empresas tendrán que desarrollar al menos alguna vacuna específica de variante intermedia que puedan implementar, ya sea para Omicron o lo que sea que suceda después de que Omicron termine de arrasar entre la población”.