¿Alcanzaremos alguna vez la inmunidad de rebaño a Covid? | Erin Mordecai y Mallory Harris

In mayo de 2020, nosotros y otros científicos predicho que es posible que muchas regiones del mundo nunca alcancen el umbral de inmunidad colectiva para el covid-19, el punto en el que suficientes personas son inmunes a la infección para que la transmisión comience a disminuir.

Esto sigue siendo cierto hoy, incluso cuando las vacunas se han vuelto accesibles en las naciones ricas y muchas personas han desarrollado inmunidad a través de vacunas, refuerzos e infecciones previas.

El umbral de inmunidad colectiva se malinterpretó comúnmente como un objetivo universal para alcanzar al principio de la pandemia. Pero el umbral siempre ha sido variable: depende de cuán transmisible sea el patógeno y de las características inmunológicas y de comportamiento de la población en la que se está propagando: cuánto se mezclan y con qué facilidad se infectan.

Por ejemplo, si un virus es muy transmisible, capaz de infectar más fácilmente a las personas, o si la población es muy densa y móvil, una gran proporción de la población necesitará inmunidad para detener su propagación. Por el contrario, si un virus es menos transmisible o una población no se mezcla con frecuencia en grupos grandes, menos personas deben ser inmunes para frenar el virus. En cada caso, el umbral preciso de inmunidad colectiva sería diferente.

La cepa original del virus Sars-CoV-2 tenía un umbral de inmunidad colectiva que se estimó en 60-75%. Pero variantes más recientes y más transmisibles, como Delta y Omicron, probablemente tenga umbrales superiores al 80-90%, y eso suponiendo que todos los que han sido vacunados o infectados previamente están completamente protegidos contra futuras infecciones.

De hecho, para Omicron, la protección inmunológica existente contra la infección y la transmisión es mucho más baja (aunque todavía se cree que la protección contra enfermedades graves es muy alta), por lo que incluso con el 90 % de la población vacunada, probablemente no veríamos desaparecer la transmisión de Omicron.

Los cambios de comportamiento, como usar máscaras, trabajar desde casa y evitar grandes reuniones, pueden retrasar la propagación del virus. Pero a medida que estas intervenciones se levanten o varíen entre las poblaciones, la transmisión del virus se acelerará nuevamente, elevando el umbral de inmunidad colectiva en comparación con el de una población más cautelosa. Al mismo tiempo, las desigualdades sociales pueden exacerbar el costo desproporcionado que Covid ya ha tenido en las comunidades marginadas al elevar el umbral de inmunidad colectiva a nivel local, por ejemplo, si las personas viven en viviendas abarrotadas.

El año pasado, algunos científicos sugirieron que nos estábamos acercando al umbral de inmunidad colectiva a través de una combinación de vacunación e infección. Pero un año después de que comenzaran las vacunas contra el covid-19, estamos viendo los picos de casos más grandes hasta la fecha en muchas regiones, incluidos lugares donde la inmunidad de la población contra la infección y la vacunación es bastante alta. Las variantes altamente infecciosas Delta y Omicron han impulsado aumentos repentinos recientes a través de su alta transmisibilidad y capacidad para evadir parcialmente la inmunidad, lo que hace que una fracción mucho mayor de nosotros sea susceptible a la infección nuevamente.

Esta experiencia subraya que todavía tenemos que alcanzar el umbral de inmunidad colectiva, y probablemente nunca lo haremos, a pesar del notable éxito de las vacunas. Al mismo tiempo, no debemos resignarnos a interminables brotes explosivos.

Ahora nos encontramos en la incómoda transición a la endemicidad de Covid-19. En un artículo profético publicado en Science en enero de 2021, Jennie Lavine y sus coautores predicho que, al igual que los otros coronavirus humanos que ahora causan el resfriado común, el Covid-19 eventualmente se convertiría en una infección leve que continúa circulando en niveles más bajos en la población humana a medida que las personas quedan expuestas e inmunizadas a edades tempranas. En otras palabras: un virus endémico.

Una vez que el covid-19 sea endémico, la inmunidad que bloquea las infecciones disminuirá rápidamente, de modo que el virus aún se propagará fácilmente, pero la inmunidad contra enfermedades graves durará más, lo que provocará que las infecciones y las enfermedades (principalmente leves) pasen a grupos de edad más jóvenes que aún no han estado expuestos o inmunizado; deberían disminuir los casos de enfermedad grave, que afecta principalmente a adultos sin inmunidad previa.

Sin embargo, todavía no estamos en ese punto. Los autores advirtieron que las intervenciones conductuales para frenar la propagación aún eran necesarias durante la transición a la endemicidad para evitar aumentos repentinos de hospitalizaciones y muertes, sin mencionar los síntomas del covid prolongado, que ahora es estimado afectar a 1,3 millones de personas solo en el Reino Unido. La vacunación (y el refuerzo periódico) siguen siendo importantes para mitigar los peores resultados a medida que hacemos la transición a la endemicidad.

Es importante recordar que la acumulación de inmunidad dentro de una población tiene beneficios para todos, incluso cuando no se puede alcanzar el umbral de inmunidad colectiva. La enfermedad grave se reduce drásticamente, preservando los recursos de atención médica. Cuando las personas vacunadas se infectan, pueden ser infecciosas por menos tiempo y tener cargas virales más bajas, lo que reduce la transmisión. La protección es multiplicativa cuando las personas vacunadas entran principalmente en contacto entre sí, ya que se reducen las probabilidades de infectarse y transmitir esa infección.

Todavía es cierto que la propagación descontrolada de Covid-19 en regiones insuficientemente vacunadas podría conducir a la evolución de nuevas variantes que continúan causando enfermedades. Hasta ahora, Omicron normalmente parece causar menos grave enfermedad que las cepas anteriores del virus, y la competencia entre variantes (por ejemplo, Omicron supera a Delta en muchas regiones), puede jugar a nuestro favor. Pero incluso las variantes más leves aún tienen el potencial de inundar los hospitales si son altamente transmisibles. Vacunar y estimular rápidamente a la población mundial, especialmente a aquellos que enfrentan graves desigualdades en la disponibilidad de vacunas, y combatir la información errónea que dificulta la aceptación de la vacuna siguen siendo algunas de las mejores formas de frenar la aparición de nuevas variantes y las incertidumbres y los contratiempos que conllevan.

Podemos prepararnos para el Covid-19 endémico ahora mejorando el acceso a vacunas, máscaras y pruebas de alta calidad, y solicitándolos en lugares públicos donde el riesgo es alto. Deberíamos invertir en investigación y distribución de tratamientos para prevenir resultados graves y apoyo social para las personas que lidian con los efectos a largo plazo de Covid-19. También debemos fortalecer nuestra infraestructura de salud pública para prevenir futuras pandemias, establecer regulaciones para entornos de trabajo más seguros y mitigar las disparidades de salud que han sido exacerbadas por la pandemia. Covid-19 no va a desaparecer, pero podemos manejarlo con políticas inteligentes y acción colectiva.