La energía limpia se enfrenta a los derechos tribales y la biodiversidad en Nevada

La administración de Biden enfrenta preguntas críticas sobre cómo equilibrar la urgencia de la transición a la energía limpia con otras prioridades progresistas. El lunes, un juez de distrito de EE. UU. detuvo la construcción de dos plantas de energía geotérmica en terrenos públicos en Nevada. La decisión fue en respuesta a una demanda presentada en diciembre por el Centro para la Diversidad Biológica, una organización ambiental sin fines de lucro, y la Tribu Fallon Paiute-Shoshone, contra la Oficina de Administración de Tierras, o BLM, por aprobar el proyecto.

Plantas de energía geotérmica bombear agua caliente desde las profundidades subterráneas y usarla para generar vapor para producir electricidad limpia. Las plantas de Nevada se construirán en un humedal verde en el desierto llamado Dixie Meadows. La demanda alega que el proyecto amenaza con secar las aguas termales que sustentan el humedal y tienen un significado religioso y cultural para los Fallon Paiute-Shoshone. El ecosistema también es el hogar del sapo del valle de Dixie, una especie que no se sabe que exista en ningún otro lugar de la Tierra.

“Estados Unidos ha prometido repetidamente honrar y proteger los sitios sagrados indígenas, pero luego la BLM aprobó un importante proyecto de construcción casi encima de nuestras aguas termales más sagradas”, dijo la presidenta tribal de Fallon Paiute-Shoshone, Cathi Tuni, en un comunicado. “Simplemente se siente como más palabras vacías”. Tuni continuó diciendo que la tribu no se ha opuesto a los proyectos geotérmicos en otras partes del valle de Dixie, pero que tenía el deber de proteger este sitio.

El conflicto ilustra los desafíos que enfrentará la administración Biden en la búsqueda de la transición energética rápida que se requiere para estabilizar el clima, al mismo tiempo que trata de reparar las relaciones con las naciones tribales, aumentar la conservación de EE. UU., y proteger la biodiversidad. El desarrollo energético siempre ha implicado compensaciones, pero hoy en día hay más en juego, y muchos en el movimiento climático afirman que la transición a las energías renovables no debería repetir prácticas históricamente explotadoras.

Las plantas de energía geotérmica actualmente producen una pequeña fracción de la electricidad de los EE. UU., solo alrededor del 0,5 por ciento en 2020. Pero un análisis del Departamento de Energía descubrió que con mejoras en la tecnología, ese número podría aumentar al 8,5 por ciento para 2050. Las plantas de energía geotérmica tienen varias ventajas relativas, además de no producir directamente ninguna emisión de carbono. Tienen una huella física pequeña en comparación con los parques eólicos y solares, y pueden proporcionar energía las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Este tipo de fuente de electricidad gestionable y siempre disponible será fundamental para la confiabilidad de la red a medida que aumenten las fuentes intermitentes de energía como la eólica y la solar.

En su aprobación de las plantas geotérmicas de Dixie Meadows, BLM escribió que ayudaría a Nevada a lograr su objetivo de obtener el 25 por ciento de su electricidad de fuentes renovables para 2025. La agencia también citó la propuesta del presidente Joe Biden Orden ejecutiva de enero de 2021 explicando su enfoque de todo el gobierno para abordar la crisis climática.

Pero el Centro para la Diversidad Biológica dice que la agencia apresuró el proceso de aprobación e ignoró las recomendaciones de los científicos del gobierno. La demanda cita comentarios presentados por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. y el Departamento de Vida Silvestre de Nevada que plantean preocupaciones sobre los impactos ambientales del proyecto y el plan del desarrollador para monitorear y abordar cualquier degradación de los manantiales.

Los demandantes tienen motivos para ser escépticos. La compañía geotérmica detrás del proyecto Dixie Meadows, Ormat Technologies, abrió una planta de energía geotérmica en 2011 a unas 40 millas de distancia en otras fuentes termales llamadas Jersey Valley. los manantiales se secó por completo pocos años después de que la planta comenzara a operar.

La demanda también afirma que el proyecto viola la Ley de Libertad Religiosa de los Indígenas Estadounidenses. “Muchos de los otros manantiales en el área han sido dañados o arruinados por el desarrollo”, dice la demanda. «Dixie Meadows Hot Springs es, por lo tanto, el manantial más importante y sagrado para la tribu, y uno de los últimos manantiales que quedan en el área». Los miembros de la tribu Fallon Paiute-Shoshone usan el sitio para “curar, remojar, acampar y cosechar plantas nativas para tejer y otros usos. Estas prácticas requieren silencio para la contemplación y oscuridad para ver el cielo nocturno”.

La disputa refleja otras batallas sobre el desarrollo de energía limpia en Nevada y en otras partes del país. En el noreste de Nevada, algunos miembros de la tribu Fort McDermitt Paiute y Shoshone y varias otras tribus y grupos ambientales están luchando contra una mina de litio propuesta. El litio es un ingrediente clave para muchas de las tecnologías que impulsarán un mundo libre de combustibles fósiles, incluidas las baterías para vehículos eléctricos.

Hasta la fecha, el desarrollo de plantas de energía geotérmica se ha limitado a áreas con recursos geotérmicos conocidos cerca de la superficie de la tierra, que a menudo están indicados por fuentes termales naturales. Pero investigación en curso en el Departamento de Energía y por parte de empresas privadas para aprovechar los recursos geotérmicos mucho más profundos podría abrir nuevas áreas para el desarrollo geotérmico, potencialmente ahorrando recursos naturales preciados como Dixie Meadows.

La orden judicial emitida el lunes es temporal y detiene la construcción del proyecto Dixie Meadows durante 90 días mientras el juez de distrito de EE. UU. escucha el caso. El juez dijo que es “aún no está convencido de que existe una gran probabilidad” de que prospere la demanda, pero los demandantes tendrán la opción de apelar una decisión desfavorable ante el Tribunal de Apelaciones del Noveno Circuito.