¿Qué pasa si un asteroide golpea la Tierra?

Un asteroide que golpea nuestro planeta es la materia de ciencia ficción. Varias películas y libros se basan en la idea («Deep Impact», «Armageddon», «Lucifer’s Hammer»), o intentan detener uno.

Pero un asteroide que impacte contra la Tierra no es solo material de ciencia ficción, también es material de ciencia real. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California tiene un «Vigilancia de asteroides«Todo ese propósito es detectar y rastrear asteroides (y cometas) que la agencia cree que se acercarán a la Tierra.

Vigilancia de asteroides

Hay al menos cinco en el Panel de vigilancia de asteroides solo para 2022, incluido uno que se cree que es alrededor de 2,5 veces la altura del Empire State Building de la ciudad de Nueva York. La NASA etiquetó este asteroide (7482) 1994 PC1 y lo sabe desde 1994. Dos de los cinco asteroides sobrevolaron la Tierra de manera segura (2021 YQ y 2021 YX) el 5 de enero de 2022, a distancias de 1,3 y 2,4 millones de millas (2,1 y 3,7 millones de kilómetros) respectivamente.

Pero no todos los asteroides a lo largo de la historia han fallado. Hay cráteres obvios en la Tierra (y la Luna) que prueban una larga historia de objetos masivos que golpean el planeta. El asteroide más famoso de la historia es el que golpeó la Tierra hace 66 millones de años. El asteroide del tamaño de una montaña dejó un cráter frente a la costa de la Península de Yucatán en México, con 93 millas (146 kilómetros) de ancho y 12 millas (19 kilómetros) de profundidad. Los científicos creen que creó tsunamis masivos y arrojó tanta agua y polvo a la atmósfera que cortó la luz solar, redujo las temperaturas en todo el mundo y provocó la extinción de los dinosaurios.

¿Qué pasa si un asteroide golpea la Tierra hoy?

Las posibilidades de que un asteroide golpee son bastante pequeñas. La NASA ha rastreado el 90 por ciento de los asteroides cercanos a la Tierra que tienen al menos media milla (0,8 kilómetros) de ancho y cree ninguno de ellos tiene una probabilidad significativa de golpear la Tierra.

Aún así, podría haber algunos asteroides más grandes que la NASA no conoce. Si un asteroide de una milla de ancho golpeara la Tierra, golpearía la superficie del planeta a unas 30.000 millas por hora (48.280 kilómetros por hora). Un asteroide tan grande que viaja a esa velocidad tiene la energía aproximadamente igual a una bomba de 1 millón de megatones.

Es difícil imaginar 1 millón de megatones, así que probemos algunos tamaños más pequeños. Digamos que un asteroide del tamaño de una casa golpea La Tierra a 30,000 millas por hora. Tendría una cantidad de energía aproximadamente igual a la bomba que cayó sobre Hiroshima, quizás 20 kilotones. Un asteroide como este derribaría edificios de hormigón armado hasta media milla de donde golpeó, y aplastaría estructuras de madera quizás a una milla y media de la zona cero. En otras palabras, haría un gran daño a cualquier ciudad.

Si el asteroide fuera tan grande como un edificio de 20 pisos (200 pies [61 meters] por un lado), podría tener la cantidad de energía equivalente a las bombas nucleares más grandes que se fabrican hoy en día: alrededor de 25 a 50 megatones. Asteroide de este tamaño aplastaría edificios de hormigón armado 5 millas (8 kilómetros) desde la zona cero. Destruiría por completo la mayoría de las principales ciudades de los Estados Unidos.

Para que un asteroide acabe casi todo en la Tierra, tendría que ser enorme. Los científicos estiman que un asteroide tardaría unos 7 a 8 millas (11 a 12 kilómetros) de ancho chocando contra la Tierra. Una vez que impactara, crearía una tremenda columna de polvo que envolvería todo el planeta, bloquearía el sol y elevaría las temperaturas donde el asteroide impactó. Miles de millones morirían y gran parte de la vida en el planeta sería destruida. Pero, los científicos creen que algunos sobrevivirían. Los científicos de la NASA dicen que se necesitaría un asteroide de 60 millas (96 kilómetros) de ancho para acabar con la vida en la Tierra por completo.

La buena noticia es que la nave espacial robótica Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA se lanzó al espacio en noviembre de 2021. Su única misión es estrellarse contra el pequeño asteroide Dimorphos a 4,1 millas (6,6 kilómetros) por segundo en un intento de cambiar la órbita ligeramente. . No hay posibilidad de que Dimorphos golpee la Tierra. La NASA está utilizando el asteroide como un objetivo seguro para probar la tecnología que podría tener que usar en el futuro para alterar la dirección de un asteroide asesino en un camino directo hacia la Tierra.

Publicado originalmente: 4 de diciembre de 2007