Topps venderá su negocio de tarjetas deportivas a fanáticos, un rival

Topps, el negocio que unió el chicle Bazooka con las tarjetas de béisbol hace más de medio siglo, ahora pertenece a un imperio de recuerdos deportivos de rápido crecimiento que casi saca a Topps del juego de las cartas de béisbol.

El martes, Topps anunció que había vendido su negocio de tarjetas deportivas a Fanatics, una empresa multimillonaria de 10 años cuyo negocio de licencias se basaba en los fanáticos del deporte, la tecnología y las redes. El acuerdo valora la división de deportes y entretenimiento de Topps en poco más de $ 500 millones, según personas con conocimiento de la situación, que hablaron bajo condición de anonimato porque la información es confidencial.

Topps había anunciado previamente un acuerdo para hacerse público. Pero en agosto, la compañía quedó sorprendida cuando perdió su acuerdo de licencia con la Major League Baseball y la Major League Baseball Players Association a causa de los fanáticos, lo que puso en duda su futuro. Fanatics y Topps comenzaron a discutir la adquisición del negocio de tarjetas de Topps aproximadamente un mes después de que Topps perdiera el contrato de béisbol, dijo una persona familiarizada con la situación.

«Topps es sinónimo de coleccionismo de tarjetas: es la marca principal en la que la gente piensa cuando piensa en tarjetas de béisbol y tarjetas deportivas», dijo Chris Ivy, director de subastas deportivas de Heritage Auctions. «Entonces, el hecho de que continuarán en el futuro, creo que es algo grandioso tanto para los coleccionistas como para la industria en general».

El acuerdo de Topps refleja la compra de Fanatics de la empresa de indumentaria Majestic, que adquirido después de ganar los derechos para fabricar uniformes de Grandes Ligas, contratos que Majestic había ganado anteriormente. El acuerdo anunciado el martes también subraya la amplitud de negocios que Fanatics ha construido, con el objetivo de crecer más allá de la venta de entradas y la televisión, los cuales son difíciles de expandir rápidamente. Las ligas buscan nuevos lugares para obtener ingresos, incluidos anuncios en camisetas y juegos de azar deportivos legalizados, y acuerdos de licencia de tarjetas comerciales.

Es posible que el negocio de los naipes de Topps no se transforme inmediatamente bajo su nueva propiedad. Las tarjetas Topps seguirán llevando el logotipo de Topps, y los aproximadamente 350 empleados de la división trabajarán para la marca Topps de forma independiente dentro de Fanatics. Pero a largo plazo, Fanatics espera crear para Topps la agilidad digital que ayudó a transformar su negocio de ropa con licencia, que está configurado para responder rápidamente a los rápidos cambios en la popularidad de un atleta.

Fanatics comenzó su negocio de naipes el año pasado, casi al mismo tiempo que llegó a acuerdos con sindicatos para NFL y NBA. jugadores para producir tarjetas coleccionables de fútbol y baloncesto. El negocio recaudó $ 350 millones en septiembre en un acuerdo que lo valoró en más de $ 10 mil millones. Con la adquisición de Topps, Fanatics tiene derecho a diseñar, fabricar y distribuir tarjetas de béisbol a partir de inmediato. (El acuerdo original de Fanatics con Major League Baseball y el sindicato de jugadores había permitido un comienzo en 2026).

Michael Rubin, director ejecutivo de Fanatics, dijo que las tarjetas comerciales y los objetos de colección son «un pilar importante» en los planes de la compañía para convertirse en una «plataforma de deportes digitales líder». Rubin, cuyo círculo incluye a Jay-Z y al comisionado de béisbol Rob Manfred, ha creado en la última década una empresa de fabricación y concesión de licencias valorada en 18.000 millones de dólares. Más allá de las sudaderas con capucha y los sombreros, Fanatics también ha comenzado negocios de juegos de azar y videojuegos.

Su apuesta por las cartas coleccionables refleja un interés impulsado por la pandemia en los objetos de interés, ya que los inversores impulsados ​​por la nostalgia se han encontrado al rojo vivo. En enero, una tarjeta de Mickey Mantle se vendió por $ 5,2 millones. En agosto, una tarjeta Honus Wagner se vendió por $ 6,6 millones. En octubre, una tarjeta de Michael Jordan se vendió por $ 2,7 millones.

Topps ha superado esa ola, con ventas récord de $ 567 millones en 2020, un aumento del 23 por ciento con respecto al año anterior. Ahora Fanatics se enfrenta a la cuestión de si puede mantener el impulso dada la susceptibilidad de la industria de las tarjetas comerciales a los auges y bustos.

Topps, que tiene casi un siglo, ha pasado por ambos. La compañía se inició en Brooklyn en 1938 como Topps Chewing Gum, en un esfuerzo por reactivar un negocio familiar de distribución de tabaco en dificultades. Un poco más de una década después, comenzó a empaquetar su chicle con “Magic Photo Cards”, que presentaba a Babe Ruth, Cy Young y otras estrellas del béisbol. Comenzó su juego anual de tarjetas de béisbol en 1952.

En 2007, se adquirió Topps por $ 385 millones por Tornante, una firma de inversión fundada por Michael Eisner, ex director ejecutivo de Walt Disney Company, y la firma de capital privado Madison Dearborn Partners. Bajo su nueva propiedad, Topps fundó Topps Now, que vende tarjetas del momento para capturar una jugada definitoria o un meme de la cultura pop. También comenzó a ofrecer sus tarjetas como NFT.

Eisner dijo en un comunicado el martes que «la fuerte conexión emocional entre los artículos de colección de Topps y los consumidores de todas las edades» lo convertiría en «una joya en la cartera de Fanatics».

El plan de Topps de cotizar en bolsa había valorado todo su negocio en aproximadamente 1.300 millones de dólares. Ese acuerdo incluyó sus marcas de confitería como la goma de mascar Bazooka y su negocio de tarjetas de regalo, que Tornante y Madison Dearborn siguen siendo propietarios. La unidad de dulces y tarjetas de regalo generó un tercio de las ventas de Topps el año pasado, según una presentación para inversionistas preparada para la transacción. Ha sido rebautizado como Bazooka Companies.

Tornante también mantiene los derechos para producir películas y programas de televisión basados ​​en las marcas de Topps, incluida la franquicia de videojuegos MechWarrior / BattleTech y Garbage Pail Kids, una serie de tarjetas intercambiables de pegatinas introducidas en 1985 como una parodia de Cabbage Patch Kids.

Kevin Draper y Katherine rosman contribuido a la presentación de informes.