Receta de las aerolíneas para alcanzar cero emisiones en 2050: usar aceite de cocina

«Creo que estamos haciendo muchas promesas que no podemos cumplir», dijo Alex Wilcox, director ejecutivo y cofundador de JSX, una aerolínea independiente en Dallas, durante un panel de discusión sobre sostenibilidad en una feria comercial de aerolíneas en Long. Playa.

Las aerolíneas dicen que el esfuerzo, incluso si no se puede alcanzar el objetivo, tiene un buen sentido comercial.

“Hay personas que quieren volar con una aerolínea que refleje sus creencias y valores”, dijo Maddie King, portavoz de United. «Hay clientes que están muy interesados ​​en hacer que su propio estilo de vida sea sostenible».

Vergüenza de vuelo

Algunos pueden sentirse impulsados ​​por la llamada vergüenza de volar, la culpa que sienten los viajeros con conciencia ambiental por la huella de carbono de sus viajes en avión. Es un sentimiento que está ganando popularidad, en parte gracias a los esfuerzos de la activista ambiental sueca Greta Thunberg.

Otra motivación para las aerolíneas es el temor de que los gobiernos comiencen a exigir reducciones de emisiones mediante el uso de multas o impuestos. Ya ha comenzado en Europa, donde la Unión Europea ha propuesto un plan medioambiental que, entre otros cambios, renovaría el programa de comercio de emisiones del bloque e introduciría impuestos sobre el transporte marítimo y los combustibles de aviación por primera vez.

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Una encuesta realizada por una iniciativa de las Naciones Unidas a 1200 directores ejecutivos de todo el mundo encontró que el 72 por ciento cree que la sostenibilidad es una prioridad inmediata.

El término «cero neto» es algo engañoso. IATA deja en claro en su literatura que el uso de combustible de aviación sostenible alcanzaría solo alrededor del 65 por ciento del objetivo, con un 13 por ciento adicional proveniente del uso de nueva tecnología para hacer aviones más livianos, más eficientes en combustible y aerodinámicos.

En los últimos años, muchas aerolíneas han agregado «winglets» (extensiones verticales de las puntas de las alas en los aviones) para mejorar la eficiencia del combustible en aproximadamente un 5 por ciento.

Confiando en compensaciones

De las reducciones de emisiones restantes, la mayor parte, alrededor del 19 por ciento, tendría que provenir de lo que se conoce como tecnología de «compensación» o «captura de carbono».

En otras palabras, las aerolíneas tendrían que compensar algunas emisiones de la aviación pagando a un tercero para plantar bosques o preservar humedales o invirtiendo en la tecnología incipiente que captura carbono recogiéndolo antes de que se libere de operaciones como las centrales eléctricas de carbón. , plantas químicas o centrales eléctricas de biomasa y su almacenamiento bajo tierra. United Airlines dice que espera alcanzar su objetivo sin compensaciones.

Los científicos y algunos ambientalistas son cautelosos acerca de la efectividad de las compensaciones para lograr sus objetivos.

Para completar la transición, las aerolíneas eventualmente deberán abandonar los motores de combustión y recurrir a tecnologías alternativas, como aviones híbridos o totalmente eléctricos, según los expertos. IATA prevé realizar el cambio a dicha tecnología en algún momento de la década de 2030.

Aún así, los expertos dicen que las baterías deben volverse sustancialmente más livianas y más potentes antes de que puedan proporcionar la propulsión para aviones comerciales. A corto plazo, un avión eléctrico podría ser factible para vuelos cortos, los de menos de 320 kilómetros, pero el desarrollo de baterías que puedan alimentar un vuelo transcontinental o transatlántico podría tardar décadas, dicen.

“El camino entre donde estamos ahora y allá requiere una innovación sustancial”, dijo Gene Gebolys, director ejecutivo de World Energy, una compañía de energía de biocombustibles de Boston.

Se necesitan aproximadamente ocho galones de aceite de cocina usado para producir un galón de combustible de aviación sostenible, dicen los expertos de la industria.

Se necesitan aproximadamente ocho galones de aceite de cocina usado para producir un galón de combustible de aviación sostenible, dicen los expertos de la industria.Crédito:istock

Por ahora, el mayor desafío es producir suficiente combustible para aviones sostenible y de bajas emisiones que pueda usarse en aviones comerciales existentes sin modificaciones para impulsar las aerolíneas del mundo.

Las refinerías del mundo ahora producen alrededor de 26,4 millones de galones de combustible de aviación sostenible y de bajas emisiones al año, según la IATA. Eso es solo una fracción de los 18,3 mil millones de galones de combustible quemados solo por los transportistas estadounidenses en 2019, según la Oficina de Estadísticas de Transporte de EE. UU.

Una propuesta en el plan «Reconstruir mejor» del presidente Biden exige un crédito fiscal al combustible que podría impulsar la producción de combustible de aviación sostenible a 3 mil millones de galones al año para 2030, todavía una fracción del combustible que las aerolíneas esperan necesitar durante la próxima década.

“No hay duda de que existe un desafío”, dijo Gebolys. «Se trata de escala».

«Es factible, pero se necesitan incentivos para tener la razón».

Jan Brueckner, profesor del Instituto de Estudios de Transporte de UC Irvine

La instalación Paramount de World Energy ahora tiene la capacidad de refinar aceite de cocina y convertir grasa animal en 15 millones de galones de combustible de aviación sostenible al año. El combustible se usó en el vuelo de demostración de United el 1 de diciembre y se usa en vuelos de JetBlue desde el Aeropuerto Internacional de Los Ángeles. La compañía ahora está invirtiendo 1.500 millones de dólares para modernizar la instalación y permitirle producir hasta 370 millones de galones al año.

“Parados donde estamos ahora, será un objetivo extremadamente ambicioso llegar a cero neto para 2050”, dijo Gebolys. “¿Creo que es posible? Absolutamente.»

Neste, una compañía finlandesa que se autodenomina como el mayor productor mundial de diesel renovable y combustible para aviones, genera 34 millones de galones al año, con planes de llegar a 515 millones de galones para mediados de 2023.

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“Esta es una industria incipiente”, dijo Jeremy Baines, presidente de Neste US. «Los productores de petróleo lo han hecho durante 100 años».

Por ahora, los productores de biocombustibles dependen del aceite de cocina usado, la grasa animal extraída, la planta de jatropha, las algas y otras supuestas materias primas, pero los expertos dicen que las refinerías no tienen acceso a suficientes de esos materiales para producir los miles de millones de galones de combustible de aviación. necesario para alcanzar la meta de cero neto.

Aproximadamente 3 mil millones de galones de aceite de cocina usado se recolectan anualmente de los hoteles y restaurantes del país, según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., Pero una gran cantidad de aceite termina en los vertederos o en las alcantarillas.

Se necesitan aproximadamente ocho galones de aceite de cocina usado para producir un galón de combustible de aviación sostenible, dicen los expertos de la industria. Eso significa que incluso si cada gota de aceite de cocina se recolectara y se convirtiera en combustible para aviones hoy, aún no sería suficiente para alimentar todos los vuelos actuales.

«Hay una cantidad limitada de aceite de cocina usado en el mundo», dijo Joshua S. Heyne, profesor de ingeniería mecánica y aeroespacial en la Universidad de Dayton.

Para motivar a las empresas privadas a aumentar la recolección de aceite de cocina usado, grasa animal extraída y otras materias primas, los gobiernos probablemente tendrían que proporcionar exenciones fiscales o subvenciones para que sea rentable, dicen los expertos de la industria.

“Es factible, pero necesita los incentivos para tener razón”, dijo Brueckner.

Los Angeles Times