El telescopio espacial James Webb finalmente está fuera del planeta Tierra

El telescopio espacial más grande y poderoso del mundo despegó el sábado en una búsqueda de alto riesgo para contemplar la luz de las primeras estrellas y galaxias y rastrear el universo en busca de indicios de vida.

El telescopio espacial James Webb de la NASA se elevó desde la Guayana Francesa en la costa noreste de América del Sur, montando un cohete europeo Ariane hacia el cielo de la mañana de Navidad.

El observatorio de $ 10 mil millones se precipitó hacia su destino a 1 millón de millas (1,6 millones de kilómetros) de distancia, o más de cuatro veces más allá de la luna. Tomará un mes llegar allí y otros cinco meses antes de que sus ojos infrarrojos estén listos para comenzar a explorar el cosmos.
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Primero, es necesario desplegar el enorme espejo y el parasol del telescopio; estaban doblados al estilo origami para encajar en el cono de la nariz del cohete. De lo contrario, el observatorio no podrá mirar hacia atrás en el tiempo 13,7 mil millones de años como se anticipó, dentro de apenas 100 millones de años del Big Bang que formó el universo.

«Nos dará una mejor comprensión de nuestro universo y nuestro lugar en él: quiénes somos, qué somos, la búsqueda que es eterna», dijo el administrador de la NASA Bill Nelson a principios de esta semana.

Pero advirtió: «Cuando quieres una gran recompensa, normalmente tienes que correr un gran riesgo».

Concebido como sucesor del envejecido Telescopio Espacial Hubble, el largamente retrasado James Webb lleva el nombre del administrador de la NASA durante la década de 1960. La NASA se asoció con las agencias espaciales europeas y canadienses para construir y lanzar el nuevo telescopio de 7 toneladas, con miles de personas de 29 países trabajando en él desde la década de 1990.

Con el lanzamiento en Navidad y un aumento global de casos de COVID-19, hubo menos espectadores en el sitio de lanzamiento de la Guayana Francesa de lo esperado. Nelson se retiró junto con una delegación del Congreso y muchos contratistas que trabajaron en el telescopio.

En todo el mundo, los astrónomos habían esperado ansiosamente que Webb finalmente despegara después de años de contratiempos. Los inconvenientes técnicos de última hora afectaron al lanzamiento casi una semana, luego el viento racheado lo empujó a Navidad. Dentro de Launch Control, había un puñado de gorros de Papá Noel.

“Lanzamos para la humanidad esta mañana”, dijo el CEO de Arianespace, Stephane Israel, minutos antes del despegue. «Después de Webb, nunca veremos los cielos de la misma manera».

La obra maestra del telescopio: un espejo chapado en oro de más de 21 pies (6,5 metros) de ancho.

La protección del observatorio es un delgado parasoles de cinco capas, vital para mantener el espejo de captación de luz y los detectores de infrarrojos sensibles al calor a temperaturas bajo cero. Con 70 pies por 46 pies (21 metros por 14 metros), es del tamaño de una cancha de tenis.

Si todo va bien, el parasol se abrirá tres días después del despegue y tardará al menos cinco días en desplegarse y bloquearse en su lugar. A continuación, los segmentos del espejo deben abrirse como las hojas de una mesa abatible, aproximadamente a los 12 días de vuelo.

En total, cientos de mecanismos de liberación deben funcionar, perfectamente, para que el telescopio tenga éxito. «Como nada que hayamos hecho antes», dijo el director del programa de la NASA, Greg Robinson.

El astronauta-astrónomo retirado Steven Hawley está más estresado por Webb que por el Hubble, que puso en órbita desde el transbordador espacial Discovery en 1990. Eso se debe a que Webb estará demasiado lejos para ser rescatado, como era necesario cuando el Hubble resultó tener imágenes borrosas. visión de un espejo defectuoso.

Las reparaciones de caminatas espaciales realizadas por astronautas transformaron al Hubble en una amada maravilla que ha revolucionado la comprensión del universo por parte de la humanidad, y ha remontado sus ojos a 13.400 millones de años. Ahora le toca a Webb acercarse aún más al Big Bang de hace 13,8 mil millones de años, su visión infrarroja es más aguda y de mayor alcance que la del Hubble en las longitudes de onda más cortas visible y ultravioleta.

La NASA está filmando durante 10 años de vida operativa desde Webb. Los ingenieros dejaron deliberadamente accesible el tanque de combustible para que las naves espaciales visitaran el tanque de combustible, siempre y cuando dicha tecnología estuviera disponible.

Cuando lanzó Hubble, «nunca hubiera creído que seguiría funcionando fuerte casi 32 años después», dijo Hawley, ahora profesor emérito de la Universidad de Kansas, en un correo electrónico. «Espero que en 32 años podamos decir que JWST también lo hizo».