¿Se están utilizando Apple AirTags para rastrear personas y robar autos?

Un domingo por la noche de septiembre, Ashley Estrada estaba en la casa de una amiga en Los Ángeles cuando recibió una notificación extraña en su iPhone: «AirTag detectado cerca de ti».

Un AirTag es un disco de 1.26 pulgadas con capacidades de rastreo de ubicación que Apple comenzó a vender a principios de este año como una forma de «hacer un seguimiento de sus cosas». La Sra. Estrada, de 24 años, no tenía ninguno, ni tampoco los amigos con los que estaba. La notificación en su teléfono decía que el AirTag había sido visto por primera vez con ella cuatro horas antes. Un mapa de la historia del AirTag mostraba el camino en zigzag que la Sra. Estrada había recorrido por la ciudad mientras hacía recados.

“Me sentí tan violada”, dijo. “Me sentí como, ¿quién me está siguiendo? ¿Cuál fue su intención conmigo? Fue espantoso.»

La Sra. Estrada no está sola en su experiencia. En los últimos meses, la gente ha publicado en TikTok, Reddit y Gorjeo sobre cómo encontrar AirTags en sus coches y en sus pertenencias. Existe una creciente preocupación de que los dispositivos puedan ser cómplices de una nueva forma de acecho, que los grupos de privacidad predijeron que podría suceder cuando Apple presentó los dispositivos en abril.

The New York Times habló con siete mujeres que creen que fueron rastreadas con AirTags, incluida una joven de 17 años cuya madre colocó subrepticiamente una en su automóvil para mantenerse informadas de su paradero.

Algunas autoridades han comenzado a examinar más de cerca la amenaza que representan los AirTags. El Departamento de Policía de West Seneca en Nueva York recientemente advirtió a su comunidad del potencial de rastreo de los dispositivos después de que se encontró un AirTag en el parachoques de un automóvil. Apple cumplió con una citación para obtener información sobre AirTag en el caso, lo que puede dar lugar a cargos, dijo la policía de West Seneca.

Y en Canadá, un departamento de policia local dijo que había investigado cinco incidentes de ladrones que colocaban AirTags en «vehículos de alta gama para que luego puedan localizarlos y robarlos».

Los investigadores ahora creen que los AirTags, que están equipados con tecnología Bluetooth, podrían estar revelando un problema más generalizado de rastreo habilitado por tecnología. Emiten una señal digital que puede ser detectada por dispositivos que ejecutan el sistema operativo móvil de Apple. Luego, esos dispositivos informan dónde se vio por última vez un AirTag. A diferencia de productos de rastreo similares de competidores como Tile, Apple agregó funciones para evitar abusos, incluidas notificaciones como la que recibió Estrada y pitidos automáticos. (Tile planea lanzar una característica para evitar el seguimiento de personas el próximo año, dijo una portavoz de esa compañía).

Pero los AirTags presentan una amenaza «excepcionalmente dañina» porque la ubicuidad de los productos de Apple permite un seguimiento más exacto de los movimientos de las personas, dijo Eva Galperin, directora de ciberseguridad de la Electronic Frontier Foundation que estudia el llamado stalkerware.

“Apple convirtió automáticamente todos los dispositivos iOS en parte de la red que utilizan AirTags para informar la ubicación de un AirTag”, dijo Galperin. “La red a la que tiene acceso Apple es más grande y más poderosa que la que utilizan los otros rastreadores. Es más poderoso para rastrear y más peligroso para acechar «.

Apple no revela cifras de ventas, pero los diminutos AirTag de 29 dólares han demostrado ser populares y se han vendido constantemente desde su presentación.

Un portavoz de Apple, Alex Kirschner, dijo en un comunicado que la compañía se toma la seguridad del cliente «muy en serio» y está «comprometida con la privacidad y seguridad de AirTag». Dijo que los dispositivos pequeños tienen características que informan a los usuarios si un AirTag desconocido podría estar con ellos y que disuaden a los malos actores de usar un AirTag con fines nefastos.

«Si los usuarios alguna vez sienten que su seguridad está en riesgo, se les anima a que se pongan en contacto con las autoridades locales que pueden trabajar con Apple para proporcionar cualquier información disponible sobre el AirTag desconocido», dijo Kirschner.

La policía podría pedirle a Apple que proporcione información sobre el propietario del AirTag, identificando potencialmente al culpable. Pero algunas de las personas que hablaron con The Times no pudieron encontrar los AirTags asociados de los que fueron notificados y dijeron que la policía no siempre toma en serio los informes de las notificaciones en sus teléfonos.

Después de una salida el viernes por la noche con su novio este mes, Erika Torres, una estudiante graduada de música en Nueva Orleans, fue notificada por su iPhone que un «accesorio desconocido» había sido detectado cerca de ella durante un período de dos horas, y se mudó con ella desde un bar a su casa.

Llamó a la policía y llamó a Apple, pero nunca encontró un AirTag. Un representante de Apple le dijo otros dispositivos podría activar la alerta, incluidos los AirPods. Cuando la Sra. Torres publicó un video sobre su experiencia en YouTube, una docena de personas comentaron que les estaba sucediendo. “La cantidad de informes me hace pensar que debe haber algún tipo de falla que está causando que todas estas personas experimenten esto”, dijo la Sra. Torres. «Espero que no todos estén siendo acosados».

La Sra. Estrada, quien recibió la notificación mientras estaba en Los Ángeles, finalmente encontró el rastreador de un cuarto de tamaño alojado en un espacio detrás de la placa de su Dodge Charger 2020. Ella publicó un video de su terrible experiencia en TikTok, que se volvió viral.

“Apple probablemente lanzó este producto con la intención de hacer el bien, pero esto demuestra que la tecnología se puede usar para buenos y malos propósitos”, dijo Estrada.

La Sra. Estrada dijo que un despachador de la policía de Los Ángeles le dijo que su situación no era de emergencia y que si quería presentar un informe tendría que llevar el dispositivo a la estación por la mañana. Ella no quiso esperar y se deshizo de él después de tomar varias fotos.

Un portavoz de la policía de Los Ángeles le dijo a The Times que el departamento no había oído hablar de casos en los que se hubiera utilizado un AirTag para rastrear a una persona o un vehículo. Pero Estrada dijo que después de publicar su video de TikTok, un empleado de Apple, actuando por su cuenta, la contactó. El empleado pudo conectar el AirTag a una mujer cuya dirección estaba en el centro de Los Ángeles.

Otra mujer fue notificada por su iPhone que estaba siendo rastreada por un «accesorio desconocido» después de salir de su gimnasio en noviembre. Cuando llegó a casa, llamó a la policía.

A la mujer, Michaela Clough de Corning, California, se le dijo que solo se podía presentar un informe si alguien se presentaba en su casa y que las notificaciones de Apple no eran prueba suficiente de que estaba siendo acosada. Más tarde se puso en contacto con un representante de servicio al cliente de Apple que pudo desconectar el dispositivo del iPhone de la Sra. Clough. El dispositivo nunca fue encontrado.

«Estaba aterrorizada y frustrada porque no había nada que pudiera hacer al respecto», dijo Clough, y señaló que no había regresado a su gimnasio desde entonces. «Durante una buena semana allí, me quedé en casa».

Los AirTags y otros productos conectados a la red de rastreo de ubicación de Apple, denominada «Find My», activan alertas en los iPhones desconocidos con los que viajan. La página del producto AirTag en el sitio web de Apple señala que los dispositivos están “diseñados para desalentar el rastreo no deseado” y que reproducirán un sonido después de un cierto período de tiempo sin detectar el dispositivo con el que están emparejados.

En junio, después de que surgieron preocupaciones sobre el acoso, Apple empujó una actualización a AirTags para hacer que comiencen a emitir pitidos dentro de un día de estar lejos de sus dispositivos vinculados, en lugar de tres días. Aún así, «no pitan muy fuerte», dijo Galperin.

Una persona que no posee un iPhone puede tener más dificultades para detectar un AirTag no deseado. Los AirTags no son compatibles con los teléfonos inteligentes Android. A principios de este mes, Apple lanzó una aplicación de Android que puede buscar AirTags, pero debes estar lo suficientemente atento para descargarla y usarla de manera proactiva.

Apple se negó a decir si estaba trabajando con Google en una tecnología que permitiría a los teléfonos Android detectar automáticamente sus rastreadores.

Las personas que dijeron que habían sido rastreados han dicho que las salvaguardas de Apple son insuficientes. La Sra. Estrada dijo que fue notificada cuatro horas después de que su teléfono notó por primera vez el dispositivo malicioso. Otros dijeron que pasaron días antes de que se enteraran de un AirTag desconocido. Según Apple, el tiempo de las alertas puede variar según el sistema operativo del iPhone y la configuración de ubicación.

Las inconsistencias de los dispositivos han causado confusión a las personas que no necesariamente estaban siendo rastreadas de manera nefasta. Mary Ford, una estudiante de secundaria de 17 años de Cary, Carolina del Norte, recibió una notificación a fines de octubre de que estaba siendo rastreada por un AirTag desconocido después de conducir a una cita. Ella entró en pánico mientras registraba su auto.

La Sra. Ford solo se dio cuenta de que no era una amenaza cuando su madre reveló que había puesto el rastreador en el vehículo unas dos semanas antes para seguir el paradero de su hija.

“Estaba nerviosa porque Mary salía y no podía encontrarla”, dijo su madre, Wendy Ford. Dijo que no había tenido la intención de ocultarle a su hija el conocimiento del AirTag, «pero si hubiera sabido que la habrían notificado, probablemente se lo hubiera dicho».

Jahna Maramba alquiló un vehículo del servicio de autos compartidos Turo el mes pasado en Los Ángeles, luego recibió una notificación sobre un AirTag desconocido cerca de ella un sábado por la noche con sus amigas.

Llevó el vehículo al estacionamiento de su amiga, donde registró el exterior del automóvil durante una hora antes de que su dueño le notificara que había colocado el dispositivo dentro del vehículo. La Sra. Maramba había estado conduciendo el automóvil durante dos días.

Un portavoz de Turo dijo en un comunicado que la compañía no tiene control sobre la tecnología que utilizan los propietarios de automóviles en los vehículos que alquilan.

“Imagínese enterarse a través de una notificación de que está siendo rastreado”, dijo Maramba. «Y no puedes hacer nada al respecto».