EO Wilson, pionero de la biología evolutiva, muere a los 92 años

“Las generaciones futuras nos van a perdonar nuestras horribles guerras genocidas, porque pasará demasiado lejos en la historia. Nos perdonarán todas las locuras y el daño de las generaciones anteriores. Pero no nos perdonarán el haber desperdiciado tan descuidadamente una gran parte del resto de la vida bajo nuestra custodia «. Edward Osborne Wilson fue uno de los grandes biólogos del siglo XX, un naturalista clásico atraído por los lugares salvajes. «Aquí hay un nido de la infame hormiga de fuego». Fue el mayor especialista mundial en biología de hormigas. Pero su mente y talento iban mucho más allá de los insectos. Fue un pensador profundo que desarrolló importantes teorías en ecología y evolución. Se convirtió en una celebridad poco probable, al ocupar un lugar central en dos controversias de la ciencia del siglo XX. A lo largo de su carrera, ganó casi todos los premios importantes de la ciencia y dos premios Pulitzer. “Me gustaría decir unas palabras sobre cómo salvar la diversidad biológica, el resto de la vida”. El New York Times se sentó con él en su oficina en Harvard en marzo de 2008 para esta entrevista para discutir su vida y cómo su amor por la ciencia surgió de su amor por el mundo natural. “Creo que un niño es, por naturaleza, un cazador. Empecé con una colección de mariposas cuando tenía 9 años. Y me creí un explorador y decidí que realizaría una expedición y recolectaría insectos. Y lo comencé, y nunca me detuve «. Sus primeras expediciones llevaron a la descripción de cientos de nuevas especies. Sus avances en el estudio del comportamiento y la comunicación de los insectos sociales cambiaron la forma en que nos vemos a nosotros mismos. “Algunas personas te han llamado un Darwin moderno. Dejando a un lado la falsa modestia, ¿cómo te sienta eso? » “Por supuesto, él, siendo el pionero y un hombre de una agudeza casi increíble, creo que es inigualable. Pero entre las personas que viven actualmente, creo que soy el mejor enfoque «. La primera parte de la carrera de Wilson estuvo marcada por conflictos y controversias. Las décadas de 1950 y 1960 fueron años turbulentos para la ciencia. El descubrimiento en 1953 de la estructura del ADN por Francis Crick y James Watson cambió para siempre la biología. Surgieron tensiones entre los de la nueva disciplina de la biología molecular y los biólogos clásicos, cuyo enfoque en organismos y especies enteros parecía pasado de moda. Quizás en ningún lugar la brecha fue más pronunciada que en Harvard. Y Edward Wilson y James Watson se enfrentaron. “Insistió en que toda esa vieja biología debe desaparecer porque ahora, el futuro de la biología está en la biología molecular. Y cuanto antes lo hagamos, mejor. Y fue muy grosero con eso. Me lo tomé muy personalmente, porque admiraba al hombre. Solo tenía un año más, pero aquí estaba alguien que había logrado un avance verdaderamente histórico. Lo llamé el Calígula de la biología. Y podía hacer lo que quisiera, y todo el mundo lo aplaudiría «. Con el tiempo, los dos eminentes científicos remendaron vallas, se hablaron muy bien entre sí en público y ocasionalmente aparecieron juntos en televisión. En la década de 1970, Wilson se convirtió en el centro de una tormenta política cuando fue pionero en una nueva disciplina llamada sociobiología. Extendió sus ideas sobre el comportamiento social de los insectos a los animales y luego a los humanos, colocándose en el centro del escenario en el debate sobre la naturaleza versus la crianza. “Este es el principio fundamental de la sociobiología. Existen genes para determinados comportamientos sociales y se han propagado por selección natural. Pero los científicos están profundamente divididos en cuanto a las implicaciones científicas y sociales «. “Lo que hizo fue agitar los palomares de las ciencias sociales y, en general, de la extrema izquierda política. Todos habían decidido que el cerebro humano es una pizarra en blanco y que todo está determinado por la historia y la contingencia. Y cualquiera que dijera que existe una naturaleza humana de base biológica no tendría nada que hacer. Lo que estaba haciendo era abrir la puerta al racismo o la discriminación sexual. La oposición a la sociobiología en Harvard fue particularmente virulenta. Fue dirigido por Richard Lewontin y Steve Gould. Se propusieron desacreditar por completo cualquier mérito de la sociobiología «. “No sabemos nada acerca de por qué algunas personas son más agresivas que otras, algunas personas son más emprendedoras, de hecho, por qué algunas personas tienen más habilidad musical que otras. No hay ninguna evidencia de que estos individuos difieran en sus genes «. Para Wilson, la crítica tomó una forma más concreta en la reunión anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia. “Llegó mi turno de dar la charla. Y este grupo, se apresuraron al escenario. Agarraron el micrófono. Una de las jóvenes se me acercó por detrás, agarró la jarra de agua helada y me la echó en la cabeza. Me decía a mí mismo, esto es muy interesante. Creo que voy a ser el único científico atacado físicamente en los últimos años por una idea «. Al ver la controversia, se propuso abordarla directamente. “Incluso los periódicos moderadamente centristas (la revista Time, por ejemplo) han llegado a aceptar que se trataba de una especie de creencia extrema sobre la base genética humana del comportamiento. Así que me senté y escribí el libro «Sobre la naturaleza humana», que debía explicar el aspecto humano tal como yo lo veía, incluyendo muchas de las nuevas pruebas. Eso ganó un premio Pulitzer. Y esa es todavía la multitud que grita, como dicen en un partido de fútbol después de que el oponente hace un touchdown. Fue mucho menos después de eso «. Edward Osborne Wilson nació en 1929 en Birmingham, Alabama. Su vida hogareña era difícil. Su padre era un alcohólico que finalmente se suicidó. Pero estas dificultades se combinaron con un amor natural por el aire libre. “Mi padre tenía trabajos que lo llevaron a muchos lugares, a varias localidades en Alabama, y ​​luego a Pensacola y así sucesivamente. Fui a unas 15 o 16 escuelas en 11 años de escolaridad. Estaba prácticamente solo como hijo único, así que tenía bosques para mí solo, por así decirlo. Y me sentía como un explorador todos los días que salía ”. Wilson quedó ciego de un ojo en un accidente de pesca infantil. La falta de percepción de la profundidad resultante hizo que algunas observaciones fueran difíciles. Pero podía sostener insectos en su ojo bueno. “Traje viudas negras a casa. De hecho, mis padres me permitieron criar arañas viudas negras en grandes frascos en el porche trasero «. «¿Eras religioso cuando eras niño?» “Bueno, yo era bautista del sur, por supuesto. Y, por supuesto, era devoto, porque todo el mundo era devoto, al igual que todo el mundo en el sur de Alabama era racista. Era parte de la cultura incuestionable. Cuando llegué a la universidad, descubrí la evolución, y combiné eso con la rebeldía natural de un joven de 17 y 18 años, me alejé del protestantismo fundamentalista «. «Entonces, ¿crees en Dios?» “No soy ateo, porque creo que sería una tontería negar, dogmáticamente, la posibilidad de alguna forma de inteligencia superior. Pero la religión es simplemente una expresión de tribalismo que incluye la creencia, la esperanza, el deseo de que esa tribu en particular sea bendecida por Dios. Satisfecho con esa explicación, me resulta mucho más fácil hablar con los jefes tribales, también conocidos como sacerdotes, rabinos y pastores «. Su libro de 2006, «La creación», fue dirigido específicamente a los cristianos. «Me he vuelto muy amigable con los líderes evangélicos como resultado de mi llamado a la cooperación entre científicos y ambientalistas para participar en la salvación de la biodiversidad de la Tierra». «Tenemos que pintar el -» En el momento de esta entrevista, Wilson, de 79 años, se mantenía ocupado en su laboratorio en Harvard, protagonizando un episodio de «Nova» en PBS y escribiendo libros. Esperaba la publicación de su primera novela, una alegoría política ambientada en un hormiguero. Su mayor legado puede ser su esfuerzo por preservar la biodiversidad en declive del planeta. “Lo que debemos tener en cuenta al considerar el resto de la vida en la Tierra es que la estamos perdiendo. Y es la parte que no se puede recuperar. Estamos destruyendo especies y ecosistemas, que tienen millones de años y son invaluables para la humanidad y las generaciones futuras. Y no sabemos qué tan rápido están desapareciendo. ¿Cómo despertar las cosas? Así que escribí un artículo llamado «Enciclopedia de la vida». Y esto se cogió muy rápido. Mucha gente dijo, sí, esa es la forma de hacerlo. Enciclopedia electrónica con un sitio web para cada especie de organismos en el mundo, incluso si resultaron ser 100 millones de ellos ”. La Enciclopedia de la Vida se lanzó en febrero de 2008. Fue simplemente el último de los muchos esfuerzos de Wilson para aumentar la conciencia pública sobre la pérdida de especies. «¿Cómo te gustaría ser recordado?» “Como sucesor de Darwin. [laughs] Como habiendo llevado la antorcha, al menos por un corto tiempo «.