La NASA tuvo un año estelar en silencio

La mayoría de la gente no se da cuenta cuando una rama del gobierno tiene un año muy bueno. ¿Qué constituyen tiempos altos en el Departamento de Comercio? ¿Qué les hace reventar los tapones de champán en la Oficina de Gestión y Presupuesto? Pero la NASA es diferente. Cuando su trabajo es construir cohetes, encender la mecha y enviar máquinas y humanos al espacio, la gente tiende a notar si las cosas van bien o no.

Por esa razón, a medida que la NASA cierra el 2021, las personas tanto dentro como fuera de la agencia están celebrando lo que fácilmente ha sido uno de los años más exitosos para el espacio desde la era dorada de las décadas de 1960 y 1970, cuando a veces parecía que la NASA no hacía casi nada más que triunfar. Los medios de comunicación no siempre han promocionado todos los logros más notables, debido al menos en parte a los titulares de 2021 que el club de chicos multimillonarios de Elon Musk, Jeff Bezos y Richard Branson ha tenido para despegar su propio hardware espacial. Pero los logros de la NASA han estado ahí de todos modos.
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Estos son solo algunos de los puntos que la NASA ha puesto en el tablero el año pasado:

El telescopio espacial James Webb

Telescopio espacial James Webb
NASA / Chris GunnEl telescopio espacial James Webb visto dentro de una sala limpia antes de su lanzamiento.

No importa la conocida cuenta regresiva de T-menos 10 segundos. Cuando los motores se encendieron en el cohete Ariane V que llevaba el Telescopio espacial James Webb al espacio a las 7:20 am ET en la mañana del 25 de diciembre, fue la culminación de 25 años de esfuerzo y no menos de $ 9.5 mil millones en costos de I + D y construcción. Pero si el Webb funciona como se anuncia, la recompensa cósmica será órdenes de magnitud mayor que el gasto terrestre.

El espejo principal del telescopio es un conjunto complejo de 18 segmentos de hexágonos de oro y berilio, que miden 6,5 m (21,3 pies) de ancho, en comparación con el diseño circular de una sola pieza del telescopio espacial Hubble, más pequeño, 2,4 m (7,9 pies). El nuevo enfoque fue necesario debido al tipo de trabajo muy diferente que realizará Webb. El Hubble ve en las longitudes de onda ultravioleta y visible, mientras que Webb está diseñado para ver en el infrarrojo.

Eso es algo muy importante, ya que el infrarrojo es la longitud de onda en la que nos llegan las señales más antiguas de las regiones más profundas del universo. Cuanto más lejos está una fuente de señal, más tiempo ha viajado la luz para alcanzarnos, por lo que la imagen que vemos no es la estrella u otra formación como aparece hoy, sino como apareció hace mucho tiempo. Hubble puede ver aproximadamente 13,4 mil millones de años en el pasado, solo 400 millones de años después del Big Bang que comenzó el universo. Webb podrá ver 200 millones de años más atrás, hasta el momento en que las primeras estrellas parpadeaban y se estaban formando las primeras galaxias. Esa es una puerta a la historia cósmica que siempre nos ha estado cerrada. En Navidad, la NASA lo abrió de una patada.

El Perseverance Rover y el ingenio helicóptero

La NASA tuvo un año estelar en silencio
NASA / JPL-CaltechEl rover Perseverance se baja a la superficie de Marte el 18 de febrero en la imagen capturada por la etapa de descenso de la nave espacial.

Aterrizar metal en Marte siempre ha sido uno de los desafíos más abrumadores que puede enfrentar una agencia espacial, con la larga historia de las misiones al Planeta Rojo plagado de cuasi accidentes, choques duros y fallas en serie. Pero el 18 de febrero de 2021, la NASA tuvo un gran éxito, cuando el Perseverancia rover aterrizó en Cráter del lago, llevando consigo el pequeño tamaño de un dron Helicóptero de ingenio. Hace mucho tiempo, el cráter Jezero era el lago Jezero, lleno de agua y alimentado por un río que afluía. Por esa razón, se considera un sitio privilegiado para buscar signos de vida antigua, o incluso existente.

Hasta ahora, perseverancia ha manejado 2,83 km (1,76 mi), lo que cuenta como mucho, dada la forma lenta y minuciosa, los comandos deben estar escritos previamente y cargados en la memoria del rover antes de que pueda moverse ni una pulgada, perforando rocas, investigando formaciones geológicas y recolectando muestras de suelo, que está empaquetando en tubos de titanio que serán traídos de regreso a la Tierra por una misión futura.

El helicóptero Ingenuity, mientras tanto, acaba de completar su vuelo número 17, mucho más que los cinco originales que estaba programado para volar al principio de la misión como una mera prueba del principio de que un avión podría operar en otro planeta. Hasta la fecha, el pequeño helicóptero ha pasado un total de 30 minutos y 48 segundos en el aire, cubriendo un recorrido colectivo de 3,5 km (2,2 millas), voló tan alto como 12 m (40 pies) y alcanzó velocidades de hasta 16 km / h (10 mph).

No se sabe cuánto durará el ingenio, y ¿en cuanto a la perseverancia? Bueno, piense en todo el camino de regreso a 2012. Fue entonces cuando la hermana rover de Perseverance, Curiosidad, aterrizó en el cráter Gale de Marte. Después de más de 3300 soles marcianos, o días (que es aproximadamente la misma duración que un día terrestre), Curiosity sigue resoplando. La perseverancia, si todo va según lo planeado, puede hacer lo mismo.

Prueba de redireccionamiento de doble asteroide (DART)

Ilustración de la nave espacial DART con Roll Out Solar Arrays (ROSA) extendido.
NASAIlustración de la nave espacial DART con Roll Out Solar Arrays (ROSA) extendido.

Hollywood está haciendo mucho heno esta temporada con No mires hacia arriba, una historia increíblemente cómica sobre un cometa en un curso de colisión con la Tierra que mata planetas. La película se juega para las risas oscuras, y las gana, pero no hay nada remotamente divertido en el duro hecho existencial de que vivimos en una galería de tiro de un sistema solar, y hay un montón de artefactos mortíferos por ahí que podrían significar el final de nosotros tan seguramente como una explosión cósmica hace 65 millones de años acabó con los dinosaurios.

El 21 de noviembre de 2021, la NASA comenzó a tomar cartas en el asunto, lanzando la nave espacial Prueba de redirección de doble asteroide (DART) para ver si era posible desviar un asteroide o cometa que estaba tomando una cuenta en nuestro planeta antes de que realmente pudiera alcanzar. nosotros. El objetivo de la nave espacial es el asteroide Didymos, que no representa una amenaza para la Tierra, una roca de 780 m (2.559 pies) que rodea al Sol desde las afueras de la órbita de nuestro planeta hasta las afueras de Marte. Didymos está rodeado por una luna de 160 m (525 pies) llamada Dimorphos. Cuando DART llegue al sistema Didymos, chocará deliberadamente con Dimorphos, y los astrónomos medirán el grado en que cambia la velocidad y dirección de la órbita de la luna. Si la misión logra cambiar significativamente el camino de Dimorphos, representará una primera prueba crítica de lo que algún día podría convertirse en un robusto sistema de defensa planetaria. Y ese día no podría llegar demasiado pronto; pregúntale a los dinosaurios.

Los viajes de Lucy

Un diagrama de la trayectoria de vuelo de Lucy.
Instituto de Investigaciones del SuroesteUn diagrama de la trayectoria de vuelo de Lucy.

No todos los asteroides desean mal a la Tierra. De hecho, la mayoría son inofensivos y algunos no tienen precio: artefactos de 4 mil millones de años del material primordial que creó el sistema solar. Acércate a esas rocas y abrirás un portal geológico en el tiempo. Algunas de las más intrigantes de estas reliquias cósmicas son las de Júpiter. Asteroides troyanos, dos enjambres de rocas, una de las cuales precede a Júpiter en su órbita alrededor del sol y otra lo sigue, que son restos encerrados en el tiempo de los bloques de construcción de los planetas exteriores.

Hay un total de aproximadamente 4.800 asteroides troyanos, y el 16 de octubre de 2021, la NASA lanzó una nave espacial llamada Lucy (después de la fósil primordial de Australopithecus que representa uno de los antepasados ​​más antiguos de la humanidad) que explorará al menos siete de ellos, más un asteroide en el cinturón principal entre Marte y Júpiter, marcando el mayor número de objetos en órbitas independientes alrededor del sol jamás reconocidos por una sola nave espacial.

La misión de Lucy será larga y tortuosa, y tardará 12 años en completarse. A medida que la nave espacial orbita alrededor del Sol, realizará sobrevuelos periódicos de la Tierra para obtener ayuda de la gravedad y correcciones de trayectoria que la lanzarán primero al enjambre de troyanos líder y luego al posterior. La nave espacial de 821 kg (1.810 lb) está equipada con un conjunto de instrumentos que le permitirán estudiar múltiples características de los asteroides, incluida su geología de la superficie, su color y composición química, sus densidades e interiores, y cualquier anillo o luna que pueda aparecer. rodear las masas principales. Si hay secretos encerrados en las rocas, Lucy debería revelarlos.

Super cohete listo para volar

Esta foto de la NASA publicada el 6 de enero de 2020 muestra el nuevo y poderoso cohete de la NASA, el Space Launch System (SLS), que enviará a los astronautas a un cuarto de millón de millas desde la Tierra a la órbita lunar en la Instalación de Ensamblaje Michoud en Nueva Orleans, Louisiana.
Jude Guidry — NASA / AFP a través de Getty ImagesEsta foto de la NASA publicada el 6 de enero de 2020 muestra el nuevo y poderoso cohete de la NASA, el Space Launch System (SLS), que enviará a los astronautas a un cuarto de millón de millas desde la Tierra a la órbita lunar en la Instalación de Ensamblaje Michoud en Nueva Orleans, Louisiana.

Cuando se lanzaron por primera vez los planes para el cohete lunar más nuevo y más grande de la NASA, Shrek 2 estaba encabezando la taquilla, Eminem estaba liderando las listas y el primer iPhone todavía estaba a tres años de distancia. Era principios de 2004 y el entonces presidente George W. Bush anunció planes para construir una versión del siglo XXI del cohete lunar Saturno V, llamado Ares V, que devolvería a los estadounidenses a la luna en 2014. Era un plan emocionante pero, como tantas otras cosas en el regreso inicial y final de la NASA a la superficie lunar, uno condenado. El cohete fue descartado en 2010 por el entonces presidente Barack Obama, quien citó sobrecostos y fechas límite incumplidas. Pero bajo la presión del Congreso, Ares V fue revivido con un nuevo nombre, el Space Launch System (SLS), que tendría su primer vuelo en 2016.

Ese año vino y se fue, al igual que los objetivos prometidos más tarde. Pero ahora, por fin, el SLS está listo para volar. Este año, el imponente cohete de 98 m (322 pies) de altura finalmente se apiló y ensambló en el Edificio de Ensamblaje de Vehículos en el Centro Espacial Kennedy, en preparación para un vuelo de prueba inicial sin tripulación en marzo. El sistema de propulsión del vehículo utiliza hardware heredado probado: cuatro motores principales del transbordador espacial y dos propulsores de cohetes sólidos de la era del transbordador. Cuando los seis motores estén encendidos, producirán la asombrosa cantidad de 4 millones de kg (8,8 millones de libras) de empuje, superando fácilmente los 3,4 millones de kg (7,5 millones de libras) del Saturn V, lo que convierte al SLS en el cohete más poderoso jamás lanzado. Si todo va según lo planeado, esa primera misión, denominada Artemis 1, realizará un vuelo sin tripulación alrededor del otro lado de la luna; Artemis 2, volando con el mismo perfil, pero esta vez con astronautas, seguirá en 2024. Artemis 3, que aterrizará en la luna, podría llegar tan pronto como en 2025. El SLS, 17 años en la fabricación y la planificación, por fin está teniendo su momento.

También hubo otros triunfos en el gran año de la NASA, quizás más tranquilos, pero triunfos de todos modos: en diciembre, la agencia espacial Sonda solar Parker se convirtió en la primera nave espacial en tocar la corona del sol; en mayo, el Nave espacial OSIRIS-REx inició su viaje de regreso a la Tierra, trayendo a casa muestras del asteroide Bennu; a lo largo de 2021, el Nave espacial Juno continuó su estudio de años de Júpiter, que comenzó a orbitar en 2016. A medida que nos adentramos en 2022, los ricos como Musk, Branson y Bezos continuarán apostando sus reclamos en la carrera cada vez más competitiva hacia el espacio, y acapararán los medios de comunicación. atención como lo hacen. Pero la NASA, una agencia gubernamental que paga los salarios del gobierno, sigue siendo, como lo ha sido durante generaciones, el jugador más grande, si no siempre el más llamativo, en el juego espacial global. El año pasado ofreció aún más pruebas.