China persigue la ‘autosuficiencia’ tecnológica, lo que alimenta el malestar mundial

BEIJING –

Para ayudar a hacer de China una “superpotencia tecnológica” autosuficiente, el gobernante Partido Comunista está presionando a la empresa de comercio electrónico más grande del mundo para que asuma el complicado y costoso negocio de diseñar sus propios chips de procesador, un negocio diferente a todo lo que ha hecho Alibaba Group. antes de.

Su unidad de chip de 3 años, T-Head, presentó su tercer procesador en octubre, el Yitian 710 para el negocio de computación en la nube de Alibaba. Alibaba dice que, por ahora, no tiene planes de vender el chip a extraños.

Otros desarrolladores de chips novatos, incluidos Tencent, un gigante de los juegos y las redes sociales, y la marca de teléfonos inteligentes Xiaomi, están prometiendo miles de millones de dólares en línea con los planes oficiales para crear computación, energía limpia y otras tecnologías que puedan construir la riqueza y la influencia global de China.

Los chips de procesador desempeñan un papel cada vez más crítico en productos, desde teléfonos inteligentes y automóviles hasta dispositivos médicos y electrodomésticos. La escasez debido a la pandemia de coronavirus está interrumpiendo la fabricación mundial y aumenta las preocupaciones sobre los suministros.

Los chips son una de las principales prioridades en la maratónica campaña del gobernante Partido Comunista para poner fin a la dependencia de China de la tecnología de Estados Unidos, Japón y otros proveedores que Beijing considera posibles rivales económicos y estratégicos. Si tiene éxito, los líderes empresariales y políticos advierten que podría ralentizar la innovación, interrumpir el comercio mundial y hacer que el mundo sea más pobre.

“La autosuficiencia es la base de la nación china”, dijo el presidente Xi Jinping en un discurso emitido en marzo. Pidió que China se convierta en una “superpotencia tecnológica” para salvaguardar la “seguridad económica nacional”.

“Debemos esforzarnos por convertirnos en el principal centro científico del mundo y en el terreno elevado de la innovación”, dijo Xi.

Beijing podría estar persiguiendo una costosa decepción. Incluso con grandes inversiones oficiales, empresarios y analistas dicen que los fabricantes de chips y otras empresas tendrán dificultades para competir si se separan de los proveedores globales de componentes y tecnología avanzados, un objetivo que ningún otro país persigue.

“Es difícil imaginar que un país reconstruya todo eso y tenga la mejor tecnología”, dijo Peter Hanbury, que sigue la industria de Bain & Co.

La campaña de Beijing aumenta la tensión con Washington y Europa, que ven a China como un competidor estratégico y se quejan de que roba tecnología. Limitan el acceso a las herramientas necesarias para mejorar sus industrias.

Si el mundo se desacoplara o se dividiera en mercados con estándares y productos incompatibles, es posible que las piezas fabricadas en EE. UU. O Europa no funcionen en computadoras o automóviles chinos. Los fabricantes de teléfonos inteligentes que tienen un único sistema operativo global dominante y dos estándares de red pueden necesitar crear versiones únicas para diferentes mercados. Eso podría ralentizar el desarrollo.

Washington y Beijing deben “evitar que el mundo se separe”, dijo el secretario general de la ONU, Antonio Guterres, a The Associated Press en septiembre.

Las fábricas de China ensamblan los teléfonos inteligentes y tabletas del mundo, pero necesitan componentes de Estados Unidos, Europa, Japón, Taiwán y Corea del Sur. Los chips son la mayor importación de China, por delante del petróleo crudo, con más de $ 300 mil millones el año pasado.

La urgencia oficial sobre eso creció después de que Huawei Technologies Ltd., la primera marca de tecnología global de China, perdió el acceso a chips y otras tecnologías estadounidenses en 2018 bajo las sanciones impuestas por la Casa Blanca.

Eso paralizó la ambición del fabricante de equipos de telecomunicaciones de ser un líder en teléfonos inteligentes de próxima generación. Los funcionarios estadounidenses dicen que Huawei es un riesgo para la seguridad y podría ayudar al espionaje chino, una acusación que la compañía niega.

Huawei y algunos rivales chinos están cerca de igualar a Intel Corp., Qualcomm Inc., Samsung Electronics de Corea del Sur y Arm Ltd. de Gran Bretaña en la capacidad de diseñar chips lógicos “de vanguardia” para teléfonos inteligentes, según analistas de la industria.

Pero cuando se trata de fabricarlos, las fundiciones como la estatal SMIC en Shanghái están hasta una década por detrás de los líderes de la industria como TSMC o Taiwan Semiconductor Manufacturing Corp., que produce chips para Apple Inc. y otras marcas globales.

Incluso empresas como Alibaba que pueden diseñar chips probablemente necesitarán fundiciones taiwanesas u otras extranjeras para fabricarlas. El Yitian 710 de Alibaba requiere una precisión que ninguna fundición china puede lograr. La empresa se negó a decir qué productor extranjero utilizará.

“Mi país todavía enfrenta una gran brecha en la tecnología de chips”, dijo el analista de la industria Liu Chuntian de Zero Power Intelligence Group.

China representa el 23 por ciento de la capacidad mundial de producción de chips, pero solo el 7,6 por ciento de las ventas.

Empacar millones de transistores en una astilla de silicio del tamaño de una uña requiere unos 1.500 pasos, precisión microscópica y tecnologías arcanas propiedad de un puñado de proveedores estadounidenses, europeos, japoneses y otros.

Entre ellos se incluyen KLA Corp. en California para mediciones súper precisas y TEL de Japón para máquinas para aplicar recubrimientos de unas pocas moléculas de espesor. Muchos están cubiertos por restricciones sobre tecnologías de “doble uso” que pueden utilizarse en armas.

China “está significativamente rezagada” en herramientas, materiales y tecnología de producción, dijo la Asociación de la Industria de Semiconductores en un informe de este año.

Washington y Europa, citando preocupaciones de seguridad, bloquean el acceso a las herramientas más avanzadas que los fabricantes de chips chinos necesitan para igualar a los líderes mundiales en precisión y eficiencia.

Sin ellos, China se está quedando más atrás, dijo Hanbury de Bain.

“El caballo de TSMC está corriendo y el caballo chino está detenido”, dijo. “No pueden avanzar”.

Washington aumentó la presión sobre Huawei el año pasado al prohibir que las fundiciones globales usen tecnología estadounidense para producir sus chips. Los proveedores estadounidenses pueden vender chips a la empresa, pero no para los teléfonos inteligentes “5G” de próxima generación.

Por su parte, la Unión Europea dijo que revisará las inversiones extranjeras después de las quejas de que China estaba erosionando el liderazgo tecnológico de Europa al comprar activos importantes como el fabricante alemán de robots Kuka.

El Yitian 710 de Alibaba se basa en la arquitectura de la británica Arm, lo que destaca la necesidad permanente de China de conocimientos técnicos extranjeros. Alibaba dijo que seguirá trabajando en estrecha colaboración con los proveedores extranjeros Intel, Arm, Nvidia Corp. y Advanced Micro Devices, Inc.

El primer chip de T-Head, el Hanguang 800, se anunció en 2019 para inteligencia artificial. El segundo, el XuanTie 910, es para vehículos autónomos y otras funciones.

En noviembre, Tencent Holding, que opera el servicio de mensajería WeChat, anunció sus primeros tres chips para inteligencia artificial, computación en la nube y video.

Beijing dice que gastará $ 150 mil millones desde 2014 hasta 2030 para desarrollar su industria de chips, pero incluso eso es una fracción de lo que invierten los líderes mundiales. TSMC planea gastar $ 100 mil millones en los próximos tres años en investigación y fabricación.

China está tratando de adquirir experiencia contratando ingenieros de TSMC y otros productores taiwaneses. Taiwán, que Beijing reclama como parte de su territorio y ha amenazado con atacar, ha respondido imponiendo restricciones a la publicidad laboral.

Beijing alienta a los fabricantes de teléfonos inteligentes y otros fabricantes a utilizar proveedores dentro de China, incluso si cuestan más, pero los funcionarios niegan que China quiera separarse de las industrias globales.

“Nunca volveremos atrás en la historia tratando de desvincularnos”, dijo Xi en un discurso por enlace de video a una reunión de noviembre de líderes de Asia y el Pacífico en Malasia.

El último conflicto es la fotolitografía, que utiliza luz ultravioleta para grabar circuitos en silicio en una escala medida en nanómetros, o mil millonésimas de metro.

El líder es ASML en los Países Bajos, que fabrica máquinas que pueden grabar transistores a solo 5 nanómetros de distancia. Eso empacaría 2 millones en un espacio de un centímetro de ancho.

El SMIC de China es aproximadamente un tercio de la precisión a 14 nanómetros. El TSMC de Taiwán se está preparando para aumentar su precisión a 2 nanómetros.

SMIC quiere actualizar mediante la compra de la última máquina de ASML, pero el gobierno holandés aún tiene que estar de acuerdo.

“Esperaremos su decisión”, dijo una portavoz de ASML, Monica Mols, en un correo electrónico.

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El investigador de AP Yu Bing en Beijing y la escritora de AP Edith M. Lederer en las Naciones Unidas contribuyeron.