Startup tecnológica italiana revive la planta de energía del padre de Einstein

Los esposos propietarios de una incubadora de tecnología y una startup de inteligencia artificial están resucitando una planta hidroeléctrica diseñada hace más de 125 años por el padre de Albert Einstein. Si todo va según lo previsto, contribuirán a la red eléctrica del país más de lo que consumen.

Escondida al final de un camino de tierra, la planta a primera vista parece abandonada. Un pequeño puente expuesto cruza un canal profundo que impulsó la planta durante décadas y pronto lo volverá a hacer. A un lado del edificio de ladrillo rojo, una pared exterior que se desmorona delinea lo que alguna vez fue una estructura más grande. Otra familia italiana había estado restaurando la planta en descomposición antes de que Marco Trombetti y su esposa, Isabelle Andrieu, la compraran a principios de este año.

«Vimos cuatro molinos de agua en Italia, pero cuando vimos que éste fue diseñado por Hermann Einstein, y Albert estaba allí cuando tenía alrededor de 19 años, nos enamoramos», dijo Trombetti, quien con su esposa dirige Translated, una empresa de traducción en línea que presta servicios a grandes nombres como Uber Technologies Inc. y Airbnb Inc.

La pareja quería generar energía a través de medios renovables porque el consumo de electricidad de las computadoras que sustentan su tecnología aumenta casi un 70% anual, dice.

“En 10 años, la IA será un gran consumidor de electricidad”, dijo Trombetti, y señaló que la minería de bitcoins en todo el mundo ya consume más electricidad que los Países Bajos.

Trombetti dijo que estaba sorprendido por la facilidad de resucitar la planta de energía. Las turbinas centenarias, las ruedas hidráulicas de metal, todavía se pueden utilizar y solo son un 5% menos eficientes que los modelos actuales. Se ha instalado un nuevo generador, cuyas turbinas hacen girar para generar electricidad.

En 1895, Hermann Einstein, un ingeniero eléctrico y empresario alemán más conocido por ser el padre del genio detrás de la teoría de la relatividad, hizo cavar un canal en el campo a medio camino entre Milán y Génova para alimentar su nueva planta. Hermann, que tenía una fábrica de motores eléctricos en la cercana ciudad de Pavía, aprovechó la nueva y revolucionaria tecnología de generación hidroeléctrica para alimentar otra tecnología revolucionaria, las farolas eléctricas. La planta fue una de las varias que Hermann y su hermano Jakob construyeron en el norte de Italia alrededor de 1900.

Es posible que hayan tenido más que un vínculo de apellido con el trabajo pionero de Albert. Su innovador equipo para medir el consumo de electricidad exigía un mecanismo de relojería interno que midiera el tiempo con una precisión sin precedentes, escribió el profesor de historia de la ciencia de Harvard, Peter Galison. El tiempo también está en el corazón de la teoría de la relatividad, y Albert era un prodigio de las matemáticas y la física que vivía en Italia cuando Jakob Einstein & Co. comercializó su maquinaria.

No se sabe si Albert visitó la planta, aunque es probable que lo hiciera, ya que pasó un tiempo en Pavía, que está a 15 millas de distancia, según Miriam Focaccia, investigadora del Centro de Investigación Enrico Fermi en Roma.

La planta produjo electricidad hasta 1962, cuando Italia nacionalizó la producción y distribución de electricidad. El proveedor nacional se concentró en grandes plantas y abandonó muchas como la de Sannazzaro, que se convirtió en un aserradero de agua.

Décadas más tarde, el empresario de la industria petrolera local Giampiero Savini lo encontró en un viaje de caza. Cuando Italia desreguló su mercado de electricidad en la década de 2000, Savini recordó la planta, que para ese entonces era un caparazón quemado con un techo colapsado.

Consiguió comprar la planta en 2001 y, aunque progresó, nunca volvió a producir electricidad. Se topó con la legendaria burocracia italiana, que se hizo más ardua porque inicialmente se desconocía la idea de que un particular generara energía y la conectara a la red. Dos veces tuvo que renovar un permiso para sacar agua del canal mientras otros trámites avanzaban poco a poco.

El año pasado, cuando la planta estaba a punto de comenzar a producir electricidad, el Sr. Savini murió a los 85 años de problemas cardíacos después de que su familia no pudo llevarlo a un hospital debido a la pandemia de Covid-19. Para entonces, sus hijos ya habían tenido suficiente.

“Se nos había acabado la paciencia”, dijo su hija, Paola Savini, arquitecta y política local. “Para mi hermano y para mí fue una situación muy difícil de vender porque esta planta ha sido parte de la familia durante 20 años, pero necesitaba a alguien que pudiera invertir el tiempo y el dinero para hacerlo funcionar de nuevo «.

Trombetti Translated pagó 800.000 euros, equivalentes a 905.000 dólares, por la planta en septiembre y está invirtiendo otros 150.000 euros para completar el trabajo y ponerla en funcionamiento, dijo Valerio Lanni, gerente de la empresa que supervisa el proyecto.

“El verdadero desafío fue lidiar con la burocracia local, provincial, regional y nacional”, dijo el Sr. Lanni, mientras descendía por la escalera de metal original hasta las turbinas y el generador.

Debido a las leyes de Italia que protegen los edificios históricos, la planta hoy tiene un aspecto muy similar al que tenía originalmente. En el interior, un espacio abierto recuerda a una pequeña iglesia, con un nuevo techo abovedado de grandes vigas de madera instalado por el Sr. Savini. Una enredadera grande pasa por una de las ventanas, que están cubiertas con rejas, pero sin cristales. Una manija en una pared se remonta a cuando un trabajador giró manualmente una manivela para bajar la cerradura, forzando el agua a las turbinas. Están programados para comenzar a funcionar el próximo mes.

Translated no tomará energía directamente de la planta, sino que alimentará electricidad a la red de Italia y obtendrá la energía necesaria en su sede en las afueras de Roma.

Reutilizar una antigua instalación era importante para Trombetti, que se formó como físico, y para su esposa, que es científica informática.

«La reutilización es importante», dijo Trombetti. «Aquí en Italia, es fácil porque tenemos muchas cosas hermosas que podemos reutilizar».

Eso incluye su sede, en una exuberante ladera romana: la villa, que también alberga su incubadora de tecnología, Pi Campus, fue propiedad de un político arrestado por corrupción.

La renovada planta hidroeléctrica de Translated no solo impulsará la inteligencia artificial, sino que también dependerá de ella. El molino originalmente tenía habitaciones para el trabajador que monitoreaba el flujo de agua y ajustaba las palas de la turbina en consecuencia. En la nueva encarnación de la planta, ese trabajo lo harán las computadoras de la empresa.

Trombetti dice que quizás la revelación más sorprendente sobre su labor amorosa es que también es un buen negocio, gracias a los incentivos del gobierno para la energía renovable verde. Translated espera alcanzar el punto de equilibrio del proyecto en 15 años y, después de eso, obtener un rendimiento anual del 10% de su inversión, dijo Lanni.

«Lo mejor que descubrí es que es relativamente fácil de hacer y rentable», dijo Trombetti sobre la inversión. «Me gustaría hacer más».

Esta historia se publicó desde el feed de una agencia de cable sin modificaciones en el texto.

Suscribirse a Boletines de menta

* Introduzca un correo electrónico válido

* Gracias por suscribirse a nuestro boletín.

¡No te pierdas una historia! Mantente conectado e informado con Mint. Descarga nuestra aplicación ahora !!