El telescopio espacial James Webb se lanza en un viaje para ver el amanecer de la luz de las estrellas

Los sueños y el trabajo de una generación de astrónomos se dirigieron a una órbita alrededor del sol el sábado en la forma del observatorio espacial más grande y caro jamás construido. El Telescopio Espacial James Webb, un esfuerzo conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Canadiense, despegó de un puerto espacial cerca del Ecuador en Kourou, Guayana Francesa, una columna de fuego y humo que se tambalea y se embarca en un viaje de un millón de millas. a la mañana del tiempo.

«El mundo nos dio este telescopio y lo estamos devolviendo al mundo hoy», dijo Gregory Robinson, director del programa del telescopio Webb, durante una conferencia de prensa posterior al lanzamiento en la Guayana Francesa.

El telescopio, que lleva el nombre del administrador de la NASA que dirigió la agencia espacial durante los primeros años del programa Apollo, está diseñado para ver más lejos en el espacio y más atrás en el tiempo que el aclamado Telescopio Espacial Hubble. Su espejo de captación de luz principal tiene 21 pies de ancho, aproximadamente tres veces más grande que el Hubble y siete veces más sensible.

La misión de Webb es buscar las estrellas y galaxias más tempranas y distantes, que aparecieron hace 13,7 mil millones de años, abriéndose camino a partir de una niebla que quedó del Big Bang (que ocurrió hace 13,8 mil millones de años).

Los astrónomos que miraban el lanzamiento de forma remota desde todo el mundo, muchos Zooming juntos en pijama, estaban jubilosos.

“Qué increíble regalo de Navidad”, dijo Garth Illingworth de la Universidad de California, Santa Cruz.

Tod Lauer de NOIRLab de la National Science Foundation, en un intercambio de correo electrónico con otros astrónomos, informó su sentimiento sobre el lanzamiento: «Simplemente disfrutando de la más sagrada de todas las palabras espaciales,» Nominal! » dijo, refiriéndose a la jerga utilizada por los equipos de lanzamiento para describir los cohetes que funcionan como se esperaba.

A lo que Alan Dressler, astrónomo del Observatorio Carnegie y uno de los fundadores del proyecto del telescopio Webb, respondió: “¡Aleluya! – otra palabra sagrada por el momento, Tod «.

Priyamvada Natarajan, cosmóloga de Yale, envió un correo electrónico desde la India para describirse a sí misma como “¡Totalmente eufórica! – ¡Guau! ¡Guau!»

En Baltimore, en el Space Telescope Science Institute, la sede de las operaciones de la misión de Webb, un pequeño grupo de científicos y funcionarios de la NASA estallaron en gritos de alegría y aplaudieron durante el lanzamiento.

El equipo de operaciones de vuelo en otra parte del instituto observó cómo Webb desplegaba su matriz solar y luego su antena de comunicaciones minutos más tarde. Aproximadamente 100 miembros del personal de la misión estarán al mando de los despliegues de la nave, alternando entre turnos de 12 horas las 24 horas del día a medida que comienza su viaje hacia un punto más allá de la luna.

«Tienen mucho trabajo que hacer», dijo Kenneth Sembach, director del instituto. «Nuestros equipos han pasado los últimos dos años haciendo numerosos ensayos».

Equipado con detectores sensibles al infrarrojo o «radiación térmica», el telescopio pintará el universo con colores que ningún ojo humano ha visto jamás. La expansión del universo desplaza la luz visible de las galaxias más tempranas y distantes a las longitudes de onda infrarrojas más largas.

Estudiar el calor de estas galaxias infantiles, dicen los astrónomos, podría proporcionar pistas importantes sobre cuándo y cómo se forman los agujeros negros supermasivos que se encuentran en cuclillas en los centros de las galaxias. Más cerca de casa en el presente, el telescopio rastreará las atmósferas de los planetas que orbitan estrellas cercanas, buscando las firmas infrarrojas de los elementos y moléculas asociados con la vida, como el oxígeno y el agua.

El Webb examinará toda la historia cósmica, miles de millones de años, dicen los astrónomos, desde las primeras estrellas hasta la vida en el sistema solar. Esta semana, el administrador de la NASA, Bill Nelson, llamó al telescopio un «ojo de cerradura en el pasado».

«Es un ejemplo brillante de lo que podemos lograr cuando soñamos en grande», dijo. Después del lanzamiento, dijo: «Es un gran día para el planeta Tierra».

El comienzo del viaje del telescopio no pasó desapercibido para los pagadores de la agencia espacial en el Congreso, que se han aferrado al proyecto durante décadas.

«El lanzamiento exitoso de hoy del telescopio espacial James Webb marca un hito histórico en nuestro avance de la astrofísica y la ciencia espacial», dijo el representante Eddie Bernice Johnson, demócrata de Texas y presidenta del Comité de Ciencia, Espacio y Tecnología de la Cámara, en un comunicado de prensa. .

El exitoso lanzamiento del sábado culmina un esfuerzo costoso que se extendió a lo largo de 25 años de incertidumbre, errores e ingenio. Los espejos hexagonales chapados en oro de 18 de Webb, los controladores de temperatura avanzados y los sensores infrarrojos ultrasensibles se ensamblaron en una línea de tiempo de desarrollo llena de sobrecostos y obstáculos técnicos. Los ingenieros tuvieron que inventar 10 nuevas tecnologías en el camino para hacer que el telescopio fuera mucho más sensible que el Hubble.

Cuando la NASA eligió a la compañía Northrop Grumman para dirigir la construcción de Webb en 2002, los gerentes de la misión estimaron que costaría entre $ 1 mil millones y $ 3,5 mil millones y se lanzaría al espacio en 2010. Proyecciones de cronograma demasiado optimistas, accidentes de desarrollo ocasionales e informes de costos desorganizados retrasaron la línea de tiempo. hasta 2021 y disparó el costo total a $ 10 mil millones.

Incluso su última vuelta a la plataforma de lanzamiento parecía peligrosa, ya que un percance en la bahía de cohetes Kourou, cables desconectados e informes meteorológicos preocupantes movieron la fecha de salida del Webb hasta diciembre, hasta que no se pudo evitar el lanzamiento de la mañana de Navidad.

“Estoy tan feliz hoy”, dijo Josef Aschbacher, director general de la Agencia Espacial Europea. Pero agregó: «Es muy estresante, no podría hacer lanzamientos todos los días, esto no sería bueno para mi esperanza de vida».

Para los astrónomos e ingenieros, el lanzamiento también fue un espectáculo lleno de suspenso.

“Fue difícil dormir anoche”, dijo Adam Riess, astrofísico y premio Nobel que usará el telescopio Webb para medir la tasa de expansión del universo.

«Son las 7 am en Navidad y estoy despierto y todos están emocionados, ¿así es como es tener hijos?» Lucianne Walkowicz, astrónoma del Planetario Adler en Chicago, escribió en Twitter. Agregaron: «Terrible, me voy a volver a dormir», lo que confirmaron en un correo electrónico que hicieron, pero no antes de que se desplegara la matriz solar.

Pero el lanzamiento en sí es solo el primer paso en un viaje aún más traicionero que los astrónomos e ingenieros de cohetes han llamado «seis meses de ansiedad».

El despliegue del panel solar a la media hora de vuelo fue el primero de una serie de maniobras y despliegues de un mes de duración con lo que la NASA llama «344 puntos únicos de falla».

“Finalmente pude empezar a respirar de nuevo cuando salieron los paneles solares”, dijo Pam Melroy, subdirectora de la NASA. «Tenemos tantos días difíciles por delante, pero ni siquiera puedes empezar con nada de eso hasta que esta parte salga a la perfección».

Entre los momentos más tensos, dicen los astrónomos, estará el despliegue de un protector solar gigante, del tamaño de una cancha de tenis, diseñado para mantener el telescopio en la oscuridad y lo suficientemente frío para que su propio calor no inunde el calor de estrellas distantes. . La pantalla está hecha de cinco capas de un plástico llamado Kapton, que es similar al mylar y tan endeble como el mylar. Ocasionalmente se ha roto durante los ensayos de su despliegue.

Si todo va bien, los astrónomos comenzarán a ver el universo con una nueva luz el próximo verano. Están más ansiosos por lo que no esperaban. Como dijo recientemente Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA: “Cada vez que lanzamos un gran telescopio audaz, recibimos una sorpresa. Este es el más grande y audaz hasta ahora «.

Pero si algo sale mal en las próximas semanas y meses, el campo de visión de la astronomía sobre los orígenes de la existencia puede estar en peligro. Cuando los problemas obstaculizaron el trabajo del Hubble en la década de 1990, la NASA envió astronautas en los transbordadores espaciales para realizar trabajos de reparación. El telescopio Webb se dirige a un punto más allá de la luna donde ninguna nave espacial ha llevado humanos antes (aunque Melroy dice que la NASA ha contemplado una misión de reparación robótica si fuera necesaria).

«Les digo a mis amigos que no son astrónomos, después del lanzamiento, lo que más quieres es escuchar 30 días de nada», dijo el Dr. Riess. «Y estaremos muy felices si no escuchamos nada».

Dennis Overbye informó desde Nueva York y Joey Roulette desde Baltimore.